Los voluntarios luchan por recolectar ovejas para rescatarlas cerca de Colton, Oregon, en el incendio forestal de Riverside al sur de Portland. (Richard Read / Los Angeles Times)

La petición de ayuda apareció en Facebook poco después del mediodía: decenas de animales quedaron atrapados en una granja en las afueras de la ciudad de Colton en Oregón. Se acercaba un incendio forestal.

Suzi Cloutier subió a su camioneta y se dirigió hacia el sur, remolcando un remolque de caballos.

Como director de un santuario de animales en las afueras de Portland, Cloutier ha estado en alerta máxima en medio de algunos de los peores incendios forestales en la historia de Oregón.

Pasó a toda velocidad por las barricadas cerca de Colton, a 30 millas al sur de Portland, en el frente del incendio de 136,000 acres de Riverside.

Cuando conoció a media docena de voluntarios más al final de un remoto camino de grava, vio un corral lleno de alpacas, ovejas y gallinas a menos de 100 yardas de humo. La mujer que vivía allí había huido.

Su hijo estaba esperando que llegara ayuda. Él y los voluntarios, junto con algunos vecinos, rápidamente colocaron cercas en forma de embudo, luego empujaron a 30 ovejas nerviosas casi hasta las puertas del remolque.

De repente, la manada se asustó y pasó corriendo junto a los atónitos porteros y regresó al corral.

“OK, ¿qué pasó?” Cloutier preguntó a su tripulación. “Cuando las ovejas están dentro, tienes que cerrar la puerta detrás de ellas inmediatamente”.

Los voluntarios tendrían que seguir intentándolo.

Eso fue el viernes. Hasta el lunes, tres docenas de incendios forestales habían quemado más de 1 millón de acres en Oregon, mataron a 10 personas, dejaron más de dos docenas de desaparecidos, arrasaron varias ciudades, cubrieron el estado de humo espeso y obligaron a más de 40,000 personas a huir de sus hogares.

La calidad del aire en Portland esta semana fue peor que la de cualquier otra ciudad importante del planeta. El lunes, Alaska Airlines suspendió todos los vuelos dentro y fuera del aeropuerto para evitar exponer a sus empleados y pasajeros a aire peligrosamente contaminado.

La gobernadora de Oregón, Kate Brown, dijo a los periodistas el lunes que “sin lugar a dudas, los incendios han llevado a nuestro estado al límite”.

“Es realmente difícil para todos nosotros entender la devastación que estos incendios han causado, y el dolor y el sufrimiento que tantos habitantes de Oregón han soportado durante los últimos días”, dijo.

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La buena noticia era que se habían logrado avances en muchos de los incendios, y los funcionarios esperaban que las temperaturas más frías y la mayor humedad que se esperaban para el fin de semana ayudarían.

Aún así, se espera que algunos incendios sigan ardiendo hasta que lleguen las lluvias de otoño, dijo Doug Grafe, un alto funcionario de bomberos del Departamento Forestal de Oregon.

Aproximadamente 5.600 bomberos estaban luchando contra las llamas, frente a los 3.000 dos días antes, y se esperaba que llegaran pronto más de Dakota del Norte y Minnesota.

En medio de la devastación, cientos de voluntarios han estado luchando para rescatar mascotas y ganado, a veces literalmente conduciendo a través de las llamas para llegar a las criaturas varadas.

La confusión reinó cuando los residentes rurales llevaron cientos de animales al recinto ferial del condado de Clackamas en la ciudad de Canby, solo para reubicar a la mayoría de ellos después de enterarse, erróneamente, que resultó que se estaba ordenando una evacuación.

Los incendios se propagaron tan rápido la semana pasada que muchas personas que fueron evacuadas no tuvieron tiempo para recoger el ganado ni camiones y remolques para transportar a sus animales.

Los propietarios frenéticos publicaron mensajes quejumbrosos en las redes sociales con fotografías y ubicaciones, con la esperanza de que extraños intentaran recuperarlos.

“Mi caballo todavía está parado solo en mi casa incendiada”, dijo una publicación la semana pasada en Cowgirl 911, un grupo de Facebook creado para permitir rescates. “Tiene un pie blanco. Es un zaino”.

El propietario incluyó un videoclip del caballo y una dirección en la ciudad de Vida, 30 millas al este de Eugene, que estaba en el camino del incendio de Holiday Farm, 160,000 acres y sigue creciendo.

Stephanie Olson, de 32 años, una guía de caballos de carga que vive fuera de la ciudad de Bend, en el centro de Oregón, finalmente se comunicó con el propietario y organizó el sábado para recuperar la gran bahía llamada Toby, así como algunos otros caballos cercanos.

El viaje de dos horas hacia el oeste hasta Vida fue un viaje de destrucción. Después de cruzar el paso Santiam de 4,800 pies, Olson atravesó el valle del río McKenzie y pasó por los restos carbonizados de la ciudad de Blue River.

Era mediodía cuando llegó a un retén y le explicó su misión a un policía estatal.

“Solo ve, haz lo que tengas que hacer”, dijo.

Las afueras de Vida estaban en llamas cuando llegó, pastos de caballos flanqueados por árboles en llamas. Olson pasó horas tratando de pelear con dos yeguas, una de las cuales nunca había llevado cabestro.

Cinco bomberos rociaron agua sobre las llamas en la base de los árboles, cortando algunas mientras ella perseguía a los caballos y cayó la oscuridad.

Olson atrapó una yegua y la cargó en su remolque, luego la otra.

Finalmente, encontró a Toby y lo cargó en el remolque de otro rescatador.

Olson llegó a casa esa noche. Ella estaba cuidando cinco caballos que evacuó y dijo que tenía como objetivo hacer más intentos de rescate.

“Puedo ir a Paisley”, dijo el lunes por la noche, cuando parecía que el incendio de Brattain se acercaba rápidamente a la ciudad en el sur de Oregon.

En otras partes del estado, algunos cóndores de California raros se encontraban entre las criaturas llevadas a un lugar seguro. Los cuidadores del zoológico sacaron a más de 40 de un centro de reproducción al sur de Portland, donde siete polluelos nacieron la primavera pasada y estaban siendo criados para ser liberados en la naturaleza.

Veintiséis de las aves fueron llevadas al Centro Mundial de Aves de Presa del Fondo Peregrino en Boise, Idaho. Otros fueron al zoológico de Oregon en Portland.

“Es una decisión difícil entrar y perturbar a un grupo de aves reproductoras con sus polluelos”, dijo Leah Medley, gerente de propagación de Peregrine Fund.

Leah Medley, izquierda, Heather Springsteed y Carolina Granthon examinan a un cóndor en Boise. (Fondo Peregrino)

En el suburbio de Sherwood en Portland, el Centro Ecuestre DevonWood, una instalación de doma que cerró debido al coronavirus, ha acogido a más de 300 caballos, llamas, cabras, ovejas, pollos y otros animales.

El gerente Noah Rattner dijo que aceptaría casi cualquier animal excepto ganado, que podría demoler los establos diseñados para caballos caros.

En cuanto al esfuerzo de rescate cerca de Colton, Cloutier y otros voluntarios lograron salvar a un toro joven de Jersey después de que un vecino atrajera al inquietante animal a un lugar seguro, sosteniendo un cubo de grano y bailando hacia atrás, justo fuera del alcance de sus afilados cuernos.

Los rescatistas de animales logran que un toro se ponga a salvo mientras un incendio forestal avanza cerca de Molalla, Oregón (Richard Read / Los Angeles Times)

A tres metros de las puertas de un remolque, giró a la derecha y saltó una cuerda tendida entre el camión y un árbol. Pero los voluntarios finalmente lo atrajeron al remolque y cerraron las puertas.

También capturaron 10 alpacas, dos caballos, una mini mula y varias gallinas y patos.

Todo lo que quedó fueron las ovejas. Cuatro hombres que se habían presentado más tarde ese día prometieron atarlos. Cloutier puso los ojos en blanco.

“No se puede atar ovejas”, dijo.

Ella tenía razón. El propietario de Zeb’s Wish Equine Sanctuary, en Sandy, Oregon, sabe más que caballos. Ella guió a los voluntarios mientras convencían a 10 ovejas para que subieran a un remolque.

Veinte más, presas del pánico por el humo y la persecución, no pudieron ser atrapados.

“Era demasiado tarde”, dijo Cloutier. “Hay un punto en el que es inútil. Simplemente estás poniendo en riesgo muchas vidas. Es triste”.