Afirmando la magnificencia perdurable de Otis Redding

Con su tono ronco y su entrega suplicante y apasionada, nacido en Georgia Otis Redding saltó a la fama a mediados de los 60 y rápidamente se convirtió en uno de los vocalistas más icónicos y queridos de la música soul, gracias en gran parte al lanzamiento de álbumes como Otis Blue y The Soul Album.

Hijo de un predicador que comenzó a cantar en el coro de su iglesia local, Redding trabajó duro en el infame circuito chitlin ‘, realizando conciertos mal pagados en lugares difíciles antes de que lo contratara el cofundador de Stax Records, Jim Stewart, en 1962, después de impresionar en un improvisado audición de grabación. Una de las canciones que grabó ese día fue una melodía que él mismo había escrito, «These Arms Of Mine». Se convirtió en el sencillo debut de Redding y lo encaminó hacia el estrellato.

The Soul Album fue el cuarto músico largo de Otis Redding para la subsidiaria Volt de Stax, momento en el cual ya había acumulado diez sencillos en las listas de éxitos, incluido el Top 10 de R&B estadounidense de 1965, el autoescrito «Respect», que en 1967 fue famoso transfigurada en un himno feminista por Aretha Franklin.

Aunque The Soul Album, dirigido por Jim Stewart en el estudio de Memphis de Stax, solo produjo un éxito solitario (la balada lenta y hirviente «Just One More Day», que hizo mella en el Top 20 de R&B de EE. UU. En diciembre de 1965), estaba repleto de clásicos de Redding. actuaciones que mostraban no solo su poder primitivo y crudo, sino también su delicada y matizada sensibilidad. Su voz magníficamente áspera está enmarcada por hábiles arreglos musicales ejecutados por una sección rítmica fabulosa (compuesta por Booker T & The MG, que disfrutaban de sus propios éxitos durante el mismo período de tiempo) aumentada por The Memphis Horns, cuyas contundentes interjecciones de metales son una característica destacada del álbum.

Ya sea cantando baladas implorantes de soul profundo o pisando fuerte números de ritmo, Redding vierte su corazón y su alma en todo. Poseía esa rara habilidad de tomar las canciones de otras personas y transformarlas para que parecieran expresiones de lo más profundo de su propia alma. En The Soul Album, Otis transforma la balada de la cantante de blues Bessie Smith escrita por Jimmy Cox «No One Knows You When You’re Down And Out» en una cautivadora meditación existencial cuya intensidad es casi catártica. «Cigarettes And Coffee» de Jerry Butler recibe un tratamiento similar, pero muestra un toque más ligero en su renovación dinámica del éxito de 1960 de Sam Cooke «Chain Gang». Él también reutiliza Las tentacionesSmokey Robinsoncoescribió el éxito de 1965 «It’s Growing», que le dio a la canción un cambio de imagen viril que rezuma un exceso de testosterona.

Redding también podría ser divertido, como muestra la alegre versión del éxito de 1965 del bluesman Slim Harpo, «Scratch My Back». Significativamente, demuestra la interacción intuitiva de llamada y respuesta entre el cantante y su sección de trompeta, que era una característica importante del sonido de Redding.

El cantante nacido en Dawson también impresiona como compositor, coescribió tres de las canciones del set, incluida la balada de combustión lenta «Good To Me» y «Any Ole Way», esta última escrita con MG Steve Cropper, quien iría en coescribir la melodía característica de Redding, publicada póstumamente, «(Sittin ‘On The) Dock Of The Bay».

Un par de temas de Eddie Floyd, el alma rival de Stax, también reciben el tratamiento arquetípico de Redding: «Everybody Makes A Mistake» lo encuentra poniendo su sello indeleble en una balada redentora, mientras que el ritmo suelto de «634-5789» ilustra que no todo lo que tocaba estaba definido por una intensidad de vida o muerte.

Publicado en julio de 1966, The Soul Album pasó 28 semanas en la lista de álbumes de R&B de EE. UU., Alcanzando el número 3. Quizás lo más importante es que también se registró en las listas de pop y rock de EE. UU., Donde alcanzó el número 58, lo que ilustra que el atractivo de cruce de Redding se estaba ampliando. Con el objetivo de capitalizar su creciente popularidad entre el público blanco (Redding también había realizado una exitosa gira por Europa con una revista Stax a principios del 66), el cantante comenzó a tocar en lugares de rock, culminando con su ahora legendaria aparición en el festival Monterey Pop de 1967, que catapultó él al estrellato.

Pero más tarde ese año, el 10 de diciembre de 1967, Otis Redding murió trágicamente cuando su avión se desplomó en las heladas aguas del lago Monona en Madison, Wisconsin. Tenía solo 26 años.

A pesar de que han pasado casi 50 años desde su muerte, la música de Otis Redding sigue viva y sigue cautivando e inspirando. The Soul Album, con su balada abrasadora y sus vibrantes vibraciones, nos recuerda el talento prodigioso que el mundo perdió hace medio siglo. Pero quizás más que cualquier otra cosa, afirma la magnificencia perdurable de la música de Redding, que no ha perdido nada de su majestad y poder conmovedor a lo largo del tiempo.

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