Hace cuatro años, Max Verstappen reemplazó a Daniil Kvyat en Red Bull antes del Gran Premio de España y realizó un debut de cuento de hadas para convertirse en el piloto más joven en ganar una carrera de Fórmula Uno.

Mientras que Christian Horner y su equipo ya estaban impresionados por los resultados del joven de 18 años para Toro Rosso [now Alpha Tauri], esa exhibición no solo reivindicó su decisión de arriesgarse con el joven, sino que también los convenció de que tenían un futuro campeón mundial en su garaje.

Desde entonces, todo en Red Bull se ha orientado a extraer lo mejor de Verstappen. Quizás sea menos sorprendente que Pierre Gasly haya tenido problemas para establecerse después de haber sido convocado para asociarse con el holandés la temporada pasada.

Una gran cantidad de problemas plagaron la temporada 2019 de Gasly durante la cual estuvo constantemente muy por detrás de su compañero de equipo. Verstappen lo lamió en Austria y luego nuevamente en Hungría, su eventual regreso a Toro Rosso fue inevitable.

Intercambió asientos con Alex Albon, cuyo desempeño inicial fue una mejora, pero el jugador de 23 años ha comenzado a caer del ritmo de Verstappen en este período.

En promedio, ha estado medio segundo más lento que su compañero de equipo en la calificación de esta temporada, mientras que durante la carrera en Hungría, Verstappen tenía más de 40 segundos de ventaja en una etapa.

Hay que decir que Albon estaba en posición de competir por su primera victoria en la carrera inaugural en Austria antes de que una colisión con Lewis Hamilton, cuando se disputaban el segundo lugar, pusiera fin a su cargo.

El seis veces campeón del mundo tuvo la culpa y recibió una penalización de cinco segundos, pero también hubo un aire de ingenuidad en el apresurado intento de Albon. Con un nuevo juego de softs on, era cómodamente más rápido que Mercedes y podría haber esperado una oportunidad más fácil, pero se zambulló en la curva cinco y pagó el precio.

Red Bull también ha tenido problemas con el equilibrio del automóvil durante los primeros tres fines de semana, pero esas circunstancias afectan a ambos conductores y Verstappen ha sido significativamente más rápido.

Dado lo lejos que estaba Gasly del ritmo, ¿podría ser que mantenerse al día con Verstappen sea una expectativa irracional para el piloto No2 de Red Bull?

Ese es un desafío que se le planteó a cierto Daniel Ricciardo tan pronto como el joven holandés se unió al equipo.

Después de clasificarse tercero en la parrilla durante ese GP de España en 2016, un puesto por delante de Verstappen en su debut, Ricciardo terminó justo fuera del podio con su estrategia de tres paradas que le costó caro.

No sería la última vez que el australiano se vio eclipsado por el conductor que es nueve años menor que él, pero el hombre al que llaman “El tejón de la miel” por su valor, tenacidad y agresividad al volante, siempre empujó el sobre.

Durante la mayor parte de su tiempo como compañeros de equipo, Ricciardo incluso pudo haber tenido ventaja sobre Verstappen hasta que la competencia se volvió tan feroz que comenzaron a chocar en la pista. Tan pronto como eso sucedió, Red Bull tomó la decisión de respaldar por completo a la estrella emergente mientras el australiano contemplaba su futuro antes de elegir cambiar a Renault.

A pesar de la caída en los resultados para Ricciardo una vez que tomó su decisión durante la temporada 2018, su récord contra Verstappen aún es encomiable.

En 58 carreras juntos, Ricciardo tuvo cuatro victorias sobre las cinco de Verstappen, solo tres podios menos y solo 18 puntos menos. Antes de firmar con Renault, estaban codo a codo en todas las categorías.

“A veces solo tienes que lamer el sello y enviarlo”, dice el lema de Ricciardo que ha adornado varias camisetas en su homenaje. Pero cambiar Red Bull por Renault inmediatamente parecía una bomba de buceo que no debería haber intentado debido a las dificultades del equipo francés.

Sin embargo, con un asiento de McLaren asegurado para 2021, parece que Red Bull podría haber perdido más en la división. Claro, Ricciardo era una amenaza para Verstappen y ocasionalmente se unían durante las carreras, pero también lo desafió y el equipo tenía dos pilotos que anotaron puntos en la parte superior de la parrilla la mayoría de las veces.

Si Red Bull quiere competir por un campeonato, necesitan ese tipo de emparejamiento dinámico mezclando las cosas al frente del grupo. De hecho, incluso Verstappen necesita un conductor como ese para quitarle puntos a Lewis Hamilton si quiere cumplir su sueño de ser campeón mundial.

¿Albon es capaz de ser ese conductor? Él solo ha mostrado vislumbres de ese potencial. Tarde o temprano, tendrá que lamer el sello y enviarlo.

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