Boeing pagará 2.500 millones de dólares para resolver el caso de fraude criminal del 737 MAX

Escena del accidente de Ethiopian AirlinesEl director ejecutivo de Ethiopian Airlines Group, Tewolde GebreMariam, visita el lugar de un catastrófico accidente de avión 737 MAX en Etiopía justo después del incidente de marzo de 2019. (Foto de Ethiopian Airlines vía Twitter)

Boeing dice que firmó un acuerdo de $ 2.51 mil millones con el Departamento de Justicia de los Estados Unidos para resolver un cargo criminal relacionado con la evaluación de la Administración Federal de Aviación de los aviones 737 MAX de Boeing.

El acuerdo de enjuiciamiento diferido aborda un solo cargo de conspiración para defraudar a los inspectores de la FAA sobre la seguridad del sistema de control de vuelo automatizado del 737 MAX. Los investigadores dicen que los cambios en un componente conocido como Sistema de aumento de características de maniobra, o MCAS, fueron los culpables de un par de accidentes catastróficamente fatales del 737 MAX que ocurrieron en Indonesia en octubre de 2018 y en Etiopía en marzo de 2019.

Esos accidentes llevaron a la FAA y otros reguladores a dejar en tierra cientos de aviones 737 MAX operados por aerolíneas de todo el mundo. Después de más de un año de investigaciones, correcciones de software y revisiones de los requisitos de formación de pilotos, la FAA autorizó a los aviones a volver al servicio en noviembre pasado.

El acuerdo exige que Boeing pague una multa de 243,6 millones de dólares, proporcione 1,77 mil millones de dólares en compensación a las aerolíneas que compraron aviones 737 MAX y establecerá un fondo de 500 millones de dólares para compensar a las familias de las 346 personas que murieron en los dos accidentes. Boeing también acordó cooperar con los investigadores y fortalecer su programa de cumplimiento antifraude.

Si Boeing cumple con los requisitos del acuerdo, presentado hoy ante un tribunal federal en Texas, el cargo penal será desestimado después de tres años.

«Los trágicos accidentes del vuelo 610 de Lion Air y el vuelo 302 de Ethiopian Airlines revelaron la conducta fraudulenta y engañosa de los empleados de uno de los principales fabricantes de aviones comerciales del mundo», dijo David Burns, fiscal general adjunto en funciones en la división criminal del Departamento de Justicia, en una noticia liberación. «Los empleados de Boeing eligieron el camino de las ganancias sobre la franqueza al ocultar información material de la FAA sobre el funcionamiento del avión 737 MAX y realizar un esfuerzo por encubrir su engaño».

El cargo alega que dos de los pilotos técnicos de vuelo del 737 MAX de Boeing no informaron a los evaluadores de la FAA sobre los cambios significativos realizados en el MCAS a fines de 2016. Debido a esa falla en la comunicación, la FAA no pudo tomar en cuenta esos cambios cuando los requisitos de capacitación del piloto para el 737 MAX se elaboraron en 2017.

Los evaluadores de la FAA no se enteraron de los cambios hasta después del accidente de Lion Air. Incluso entonces, los pilotos “continuaron engañando a otros, incluso en Boeing y la FAA, sobre su conocimiento previo del cambio al MCAS”, dijo el Departamento de Justicia.

«Las declaraciones engañosas, las medias verdades y las omisiones comunicadas por los empleados de Boeing a la FAA impidieron la capacidad del gobierno de garantizar la seguridad del público que vuela», dijo Erin Nealy Cox, fiscal federal del Distrito Norte de Texas, en el comunicado de prensa de hoy.

El acuerdo reconoce que otros empleados de Boeing proporcionaron información sobre el MCAS a la FAA.

En una nota a los empleados, el director ejecutivo de Boeing, David Calhoun, dijo que resolver el cargo penal era «lo correcto», y lo calificó como un paso que «reconoce apropiadamente cómo no cumplimos con nuestros valores y expectativas».

“Esta resolución es un recordatorio serio para todos nosotros de cuán crítica es nuestra obligación de transparencia con los reguladores y las consecuencias que nuestra compañía puede enfrentar si alguno de nosotros no cumple con esas expectativas”, dijo Calhoun.

En una presentación ante la Comisión de Bolsa y Valores, Boeing dijo que la compañía está tomando un cargo de $ 743.6 millones a las ganancias del cuarto trimestre de 2020 en relación con sus compromisos en virtud del acuerdo. Los $ 1,77 mil millones para compensación al cliente ya se habían reservado durante los trimestres anteriores.

El acuerdo de hoy no excluye la adopción de nuevas acciones legales contra las personas involucradas en la crisis del 737 MAX, que podrían incluir a los dos pilotos, que anteriormente habían sido identificados como Mark Forkner y Patrik Gustavsson.

Boeing también enfrenta demandas civiles de abogados que representan a las familias de las víctimas del accidente. En un comunicado, las Oficinas Legales de Clifford dijeron que las acusaciones presentadas por el Departamento de Justicia eran “solo la punta del iceberg de las irregularidades de Boeing” y que el acuerdo no tendría relación con su litigio civil pendiente.