Cómo Big Star creó el disco de éxito que nunca fue

Combinando canciones picantes, impulsadas por la guitarra con una apariencia fotogénica Gran estrella aparentemente lo tenía todo. También ayudó que tuvieran un líder talismán en forma de cantante, guitarrista y compositor. Alex Chilton, quien había llevado al grupo de adolescentes The Box Tops a alcanzar la gloria varios años antes. Así que cuando Big Star lanzó su álbum debut, # 1 Record, en el sello Ardent distribuido por Stax en agosto de 1972, las expectativas del joven cuarteto de Memphis eran comprensiblemente altas; instintivamente sabían que habían hecho un disco de rock excepcional. En el momento de su seguimiento, Radio City de 1974, el grupo había perdido un miembro, pero ganó terreno como la banda de culto más grande que nunca lo logró.

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«Creamos algo especial»

“Estaba realmente emocionado porque sentí que habíamos creado algo especial”, dice el baterista Jody Stephens en una entrevista con uDiscover Music, recordando su orgullo y entusiasmo por el # 1 Record. Fresco, nuevo y emocionante, con toques de Los Beatles, Dedo malo, y The Byrds en su ADN musical, el álbum debut de Big Star fue defendido por legiones de críticos de rock entusiastas, pero recibió la indiferencia del público. La culpa fue de una red de distribución que no logró llevar el álbum a las tiendas de discos.

Irónicamente, a pesar de su nombre, Big Star era invisible para el público. Después de un período de ansiedad y luchas internas, el socio de composición de Chilton, y cofundador de Big Star, Chris Bell, dejó el grupo en noviembre de 1971.

Con Bell fuera, Chilton, el bajista Andy Hummel y Stephens decidieron dar por terminado el día. A pesar de esto, la creatividad de Chilton no disminuyó, y grabó algunas melodías con el bajista Danny Jones y Richard Rosebrough a principios de 1973, antes de que Big Star se reformara en mayo, tocando frente a una audiencia de periodistas musicales en Memphis en una convención de escritores de rock organizada por Registros ardientes. Con un gran éxito, el concierto impulsó a la banda a regresar a Ardent Studios para grabar su segundo álbum, Radio City.

«Cambió el carácter de la banda»

«Radio City fue un disco emocionante de hacer», recuerda Stephens. “Extrañaba mucho a Chris Bell estando en la banda y me preguntaba cómo sería seguir adelante sin él, pero las cosas cambiaron. Nos convertimos en un trío y todos teníamos un papel un poco más importante que desempeñar musicalmente. Y como éramos solo tres, había mucho más espacio con el que podíamos hacer algo, o no. Entonces, hubo muchas más oportunidades y, ciertamente, ayudó con nuestra evolución y cambió el carácter de la banda «.

Estilísticamente, Radio City retomó desde donde lo dejó el disco # 1, mezclando rock’n’roll tenso («O My Soul») con power-pop de ensueño («September Gurls») y baladas acústicas reflexivas («I’m In Love Con una chica»).

«Había similitudes [with #1 Record], pero Alex siguió creando nuevas y brillantes canciones ”, dice Stephens. “En Radio City, creo que su perspectiva cambió un poco y, en consecuencia, las canciones cambiaron musicalmente. Había más ventaja en ellos y una perspectiva más mundana en sus letras y experiencias «.

Con la ausencia de Bell, Chilton se convirtió en el único punto focal de la banda. «Por supuesto, con la partida de Chris, el centro de atención estaba en Alex», reconoce Stephens. «No sé si pensó en ello demasiado tiempo porque se convertiría en algo muy pesado, pero parecía que avanzábamos, lo estábamos pasando bien y Alex seguía escribiendo grandes canciones».

«No tenía expectativas más allá del estudio»

Chilton no fue el único compositor de Big Star. El bajista Andy Hummel, que había contribuido con la memorable y cuasi-psicodélica “The India Song” en el disco # 1, amplió su papel como compositor. Co-escribió cuatro canciones con Chilton, incluidas las notables «Life Is White» y «Back Of A Car». Incluso escribió la balada tintineante con guitarra «Way Out West» por su cuenta, pero como era una canción muy personal (supuestamente sobre una ex novia), Hummel no quería cantarla él mismo. En cambio, la responsabilidad recayó sobre los hombros de Jody Stephens. “Pude cantar ‘Way Out West’ de Andy”, confirma el bajista. «Fue divertido intensificar y cantar un poco porque acababa de cantar algunas armonías antes de eso».

Stephens también debutó como compositor en «Daisy Glaze» de Radio City. “Fue una de esas cosas que quedó inconclusa”, explica. «Lo terminamos en el estudio, así que obtuve algo de crédito como escritor».

Curiosamente, tres de las canciones del álbum se destacan por la ausencia de Hummel y Stephens. «A veces no se habla de ello, pero cuando Alex, Andy y yo nos separamos después de que Chris se fue, Alex formó una banda con [bassist] Danny Jones y [drummer] Richard Rosebrough, quien fue parte de la escena Ardent. Tocaron en ‘She’s A Mover’, ‘What’s Going Ahn’ y ‘Mod Lang’. Cuando los tres volvimos a estar juntos, intentamos volver a grabar esas canciones, pero no pudimos capturar el espíritu que tenían, así que simplemente guardamos y usamos esas grabaciones en Radio City «.

Stephens le da crédito al propietario de Ardent, el ingeniero de audio John Fry, por ayudar al desarrollo de la banda porque les dio rienda suelta en el estudio. “Fue increíble porque después de que cortáramos las canciones, íbamos a la sala de control y escuchábamos, criticamos las cosas y retocábamos nuestras partes”, dice. “Simplemente nos permitió experimentar porque no estábamos mirando un reloj y John Fry no estaba mirando por encima del hombro. Su dominio como ingeniero consistía en saber cómo capturar mejor lo que estábamos haciendo «.

Significativamente, Fry también jugó un papel decisivo en Stephens utilizando una nueva batería Ludwig de última generación para las sesiones de Radio City. El baterista cree que ayudó a mejorar sus interpretaciones y despertar su creatividad. «John me dio algo de dinero para comprar una nueva batería, que sonaba muy bien», revela. “Después de escuchar una canción por primera vez y volver a la sala de control y escucharla, la batería sonaba increíble. Entonces, al escuchar eso junto con lo que estaban haciendo Alex y Andy, me inspiraba y salía, hacía otra toma y mejoraba aún más «.

«Es increíblemente importante para mí»

Lanzado en febrero de 1974, Radio City se jactó de una obra de arte sorprendente con fotografías de la portada y la contraportada de William Eggleston. «Se ha convertido en un fotógrafo en color de renombre mundial, famoso por un proceso de transferencia de tinte, que era único para él», dice Stephens. La portada, llamada The Red Ceiling, «fue tomada en Mississippi y era parte de su catálogo de fotografías», dice Stephens, y agrega: «Alex lo eligió».

En marcado contraste, la contraportada presenta una toma informal de la banda disfrutando de una bebida y tiempo libre en TGI Fridays. “Fue justo al final de la calle del estudio en Overton Square”, se ríe Stephens. “Fue un lunes por la noche. Estábamos caminando y Bill nos fotografió justo cuando nos detuvimos y lo miramos. Fue espontáneo y por eso funcionó. Componer personas para una fotografía puede ser un desafío, pero cuando haces cosas que son espontáneas como esa, es mucho más fácil para quienes están siendo fotografiados «.

En cuanto al título de Radio City, Jody Stephens lo recuerda como idea de Andy Hummel. “En ese entonces, la gente etiquetaba ‘ciudad’ en las cosas”, explica. “Entonces, si algo fuera un fastidio, dirías, ‘Drag city’. Andy pensó que el álbum tenía muchas canciones para radio, así que lo llamó Radio City. No tuvo nada que ver con Radio City Hall en Nueva York «.

Irónicamente, ni el álbum – ni sus sencillos, “O My Soul” y “September Gurls” – obtuvieron mucha reproducción en la radio, y Radio City, como su predecesor, se hundió sin dejar rastro, a pesar de las críticas de prensa extremadamente positivas. Mirando hacia atrás, Stephens dice que era filosófico acerca de la situación de la banda y no sintió frustración ni amargura por su falta de éxito.

“No tenía expectativas más allá del estudio”, revela el baterista. “A todos nos hubiera gustado haber hecho carreras tocando música, pero pensé que era un pastel en el cielo porque había miles de bandas y solo un pequeño porcentaje haría una carrera con eso. . Si bien teníamos un lugar brillante para grabar, en Ardent Studios, y uno de los mejores ingenieros del mundo, todavía no teníamos un gerente o agente de reservas adecuado. Había muchas cosas que nos faltaban para conectarnos con el resto del mundo. Así que nunca pensé mucho en todo el asunto de la distribución, porque seguían presentándose oportunidades y un camino a seguir en la vida «.

Pero en 1978, después del lanzamiento del tardío álbum de seguimiento de Radio City, Third, Big Star se soltó y la banda se disolvió. Sin embargo, su stock, tanto de críticos como de oyentes, continuó aumentando y en 1993, Chilton, Hummel y Stephens, animados por el creciente interés en la música de Big Star, se reformaron. Más populares que en su apogeo de los 70, incluso grabaron un nuevo álbum, In Space, en 2005, pero la muerte de Alex Chilton y Andy Hummel, en 2010, puso fin al resurgimiento de Big Star.

«Todavía me siento relevante»

En estos días, Stephens, ahora de 67 años, toca en la banda These Pretty Wrongs junto a Luther Russell. Todavía interpreta material de Big Star como parte de una agregación informal a tiempo parcial llamada Big Star’s Third, que incluye en sus filas movimiento rápido del ojoMike Mills, interpretando material del último álbum del grupo. Como único miembro sobreviviente de Big Star, Stephens siente que es vital mantener vivo el legado de la banda. “Es una alegría”, confiesa, “pero no le doy ninguna obligación. Me siento muy afortunado de poder hacerlo, y en ese papel, es increíblemente importante para mí. Habiendo sido parte de Big Star y continúo siendo parte de esa música, todavía me siento relevante y tengo un sentido de pertenencia «.

Mirando hacia 1974, Stephens está inmensamente orgulloso de lo que Big Star creó con Radio City. “Me encanta ‘September Gurls’, el sonido de la guitarra de Alex y lo que John Fry estaba haciendo detrás de la consola”, se entusiasma. “La emoción para mí fue ser parte del proceso creativo y estar en el estudio con John y continuar haciendo música con Alex y Andy. Me sentí bastante privilegiado «.

Los dos primeros álbumes de Big Star, # 1 Record y Radio City, acaban de ser reeditados en vinilo por Craft Recordings.

Escuche lo mejor de Big Star en Apple Music y Spotify.