Cómo el teléfono celular cambió vidas … por su inventor

Martin Cooper es un ingeniero estadounidense a quien se le atribuye la invención del primer teléfono móvil celular de mano en 1973 mientras trabajaba en Motorola. Además de ser el “padre del teléfono celular”, Cooper también es la primera persona en la historia en hacer una llamada desde un teléfono celular en público.

Lo que sigue es un extracto del Capítulo 13 de su nuevo libro Cutting the Cord titulado «Cómo el teléfono celular cambia vidas», que ahora está disponible en las librerías y en línea.

En 2001, aproximadamente el 45 por ciento de la población estadounidense tenía un teléfono celular. La propiedad se había duplicado en los cuatro años anteriores y se había cuadriplicado con respecto a los seis anteriores. El 11 de septiembre de ese año, terroristas secuestraron aviones y lanzaron ataques en Nueva York, Washington y Pensilvania. En al menos uno de los aviones secuestrados, los pasajeros usaron teléfonos celulares para comunicarse con miembros de la familia en tierra. En muchos lugares, sin embargo, los sitios celulares aún no se habían instalado o los sitios existentes no tenían la capacidad de soportar el repentino aumento de las llamadas de teléfonos celulares. Muchos socorristas y funcionarios gubernamentales no pudieron ser contactados, ni siquiera a través de la red cableada.

En ese terrible día, los buscapersonas de radio, lo que muchos llamaron buscapersonas, fueron un medio principal de cómo se difundió la información sobre los ataques. Aunque había tres veces más teléfonos móviles que buscapersonas, los buscapersonas todavía se usaban ampliamente para contactar y alertar a las personas, incluso en los niveles más altos del gobierno de los EE. UU.

Entre el personal de la Casa Blanca que viajaba con el presidente George W. Bush, “el buscapersonas de todos comenzó a sonar” cuando se corrió la voz de los ataques. No había teléfonos en el Air Force One, que llevaron al presidente por todo el país mientras intentaban averiguar qué medidas tomar. El secretario de prensa de la Casa Blanca tenía un buscapersonas bidireccional, no un teléfono celular, que podía enviar y recibir solo unas pocas respuestas predeterminadas. La comitiva presidencial solo pudo obtener actualizaciones sobre los ataques al captar señales de televisión locales mientras el avión volaba. En la Torre Norte del World Trade Center, los buscapersonas eran la principal fuente de noticias para quienes intentaban salir. Se formaron largas filas en los teléfonos públicos de Manhattan.

Estos buscapersonas eran descendientes de los primeros dispositivos nacionales que Motorola presentó treinta años antes. Las personas quieren y necesitan estar en contacto entre sí de forma conveniente, asequible, a menudo de forma inmediata y, durante las emergencias, de forma urgente. A fines de la década de 1960, cuando los buscapersonas nos enseñaban sobre la conectividad constante y el teléfono celular portátil todavía era un sueño lejano, tuve una predicción de ciencia ficción. Le dije a cualquiera que quisiera escuchar que, algún día, cada persona recibiría un número de teléfono al nacer. Si alguien llama y no responde, significa que ha muerto. El 11 de septiembre, experimentamos el reverso oscuro de esta predicción: si intentaba ponerse en contacto con alguien y no podía comunicarse, temía que hubiera muerto.

Motorola

(Crédito de la imagen: iStockPhoto)

Yo esperaba, incluso a principios de la década de 1970, que todos, todos, querrían y necesitarían un teléfono celular. Otros en Motorola compartían esta expectativa de ubicuidad porque nuestro negocio de radio bidireccional nos había demostrado de primera mano cuántas empresas funcionaban mucho mejor cuando las personas estaban conectadas. Los proveedores de Mount Sinai, los trabajadores del aeropuerto y los oficiales de policía de Chicago nos enseñaron cómo estar conectados hace que las organizaciones funcionen. Recordamos a los médicos que se negaron a renunciar a sus buscapersonas para que pudiéramos repararlos. Los dispositivos portátiles como el buscapersonas y el teléfono celular, tanto a través del uso mundano como de las tragedias como el 11 de septiembre, se convirtieron en compañeros en cualquier momento y lugar, parte integral de la identidad misma.

Estas experiencias demostraron un principio de la tecnología que ha dado forma a mi perspectiva durante décadas. La prueba de la utilidad de un producto llega cuando los usuarios se vuelven tan dependientes y apegados a él que no lo abandonan, independientemente de los defectos o el impacto negativo. El teléfono celular lo ha demostrado muchas veces. En una decisión de la Corte Suprema de 2014, el presidente del Tribunal Supremo, John Roberts, escribió que los teléfonos móviles «son ahora una parte tan omnipresente e insistente de la vida diaria que el visitante proverbial de Marte podría concluir que eran una característica importante de la anatomía humana».

Lo que me sorprendió incluso a mí fue la velocidad y el alcance de la adopción. No imaginé que más personas en el mundo eventualmente tendrían acceso a teléfonos celulares que a inodoros.

Motorola DynaTac

El vicepresidente de Motorola, John F. Mitchell, muestra el teléfono de radio portátil DynaTAC en la ciudad de Nueva York en 1973 (Crédito de la imagen: Bettman / Corbis)

Tendemos a sobrestimar el impacto de la tecnología a corto plazo, pero subestimamos su impacto a largo plazo. Esto se conoce como la Ley de Amara, en honor a Roy Amara, un científico de Stanford que dirigió el grupo de expertos del Instituto para el Futuro durante veinte años. Los teléfonos móviles son un ejemplo clásico. En la hoja informativa de Motorola sobre DynaTAC producida para los medios de comunicación en abril de 1973, dijimos que «el teléfono portátil está diseñado para usarse ‘sobre la marcha’, cuando uno está fuera de la oficina o en casa, donde los teléfonos convencionales no están disponibles». Creíamos que la mayoría de la gente estaba «en movimiento» la mayor parte del tiempo. Y eso es aún más cierto ahora que entonces.

Después de que los teléfonos celulares se convirtieron en un negocio funcional, la chispa que mi equipo y yo encendimos no encendió mucho fuego dentro de la comunidad financiera de Motorola. Cuando preparamos el presupuesto para el desarrollo de teléfonos celulares, Jim Caile, mi gerente de marketing, me mostró un pronóstico de ventas de teléfonos celulares portátiles. Acordamos que los primeros teléfonos saldrían al mercado a mediados o finales de la década de 1970. Sin embargo, las cantidades previstas de envíos de productos me parecieron totalmente inaceptables.

Sabía lo que costaría para la ingeniería y otros talentos necesarios para desarrollar un teléfono celular fabricable. Lo había hecho suficientes veces, y subestimé esos costos suficientes veces, para estar bastante seguro de mis estimaciones. Y también sabía que nunca conseguiríamos que nuestros líderes aceptaran un plan que vendería muy pocos teléfonos móviles para recuperar esa inversión. Por otro lado, los detractores, especialmente los gerentes financieros, se reirían de nosotros si fuéramos tan optimistas como quisiéramos.

Volví a mirar el pronóstico. «Duplique todos los pronósticos de ventas», le dije a Caile, «y veamos si podemos vender el plan». Obedientemente hizo eso, y la gerencia lo aprobó.

No estábamos tan lejos del pronóstico de ventas, pero solo porque la mayoría de los primeros teléfonos móviles eran teléfonos para automóviles. El portátil era demasiado caro y no había suficientes emplazamientos móviles para soportar comunicaciones portátiles fiables. En 1990, el rendimiento y el tamaño de los portátiles se volvieron más prácticos y las ventas crecieron rápidamente. Para el año 2000 era difícil comprar un teléfono para automóvil; la computadora de mano se había hecho cargo. En la década de 2000, había comenzado el colapso de los suscriptores de telefonía por cable. La gente no me creyó cuando predije, en la década de 1970, que el teléfono con cable, en un futuro lejano, quedaría obsoleto.

Sin embargo, ninguno de nosotros en Motorola imaginó características como cámaras en los teléfonos. Después de todo, no había cámaras digitales en 1973, por lo que ni siquiera estaba en nuestro radar de posibilidad tecnológica. A lo largo de la década de 1960, Motorola había sido líder en transistores y los incorporó a la electrónica de consumo. Esto incluía el DynaTAC, por lo que teníamos la idea de que, para mejorar el rendimiento, los teléfonos móviles incluirían cada vez más transistores. Pero ciertamente no imaginamos que el teléfono celular se convertiría en un teléfono inteligente, una computadora por derecho propio. La computadora personal todavía estaba en desarrollo en ese momento, e Internet recién estaba siendo concebido.

Casi universalmente, las predicciones sobre el uso y la popularidad de los teléfonos móviles eran cómicamente erróneas.

En 1984, la revista Fortune predijo que en 1989 habría un millón de usuarios de teléfonos móviles en Estados Unidos. La cifra real era de 3,5 millones. En 1994, los consultores estimaron que para 2004 habría entre sesenta y noventa millones de usuarios de teléfonos móviles en todo el mundo. Incluso el generoso margen de error que se dieron a sí mismos fue insuficiente: el número real en 2004 fue de 182 millones.

Este es un extracto de Cutting the Cord, de Martin Cooper, el inventor del primer teléfono celular. (Puede comprar el libro en Amazon en tapa dura por $ 22,99 o leerlo digitalmente en Kindle por solo $ 2,99).