El ex presidente Barack Obama camina a lo largo de la columnata desde la residencia hasta la Oficina Oval de la Casa Blanca en Washington, 8 de noviembre de 2016. (Al Drago / The New York Times)

Justo después de que Donald Trump fuera elegido presidente, Barack Obama se desplomó en su silla en la Oficina Oval y se dirigió a un ayudante que estaba parado cerca de un tazón de manzanas visiblemente colocado, emblema de una política de bocadillos saludables que pronto se dejará de lado, junto con mucho más.

“Ya terminé con todo esto”, dijo Obama sobre su trabajo, según varias personas familiarizadas con el intercambio.

Sin embargo, él sabía, incluso entonces, que un retiro convencional de la Casa Blanca no era una opción. Obama, de 55 años en ese momento, estaba atrapado sosteniendo un bastón que había querido pasarle a Hillary Clinton, y cargado con un sucesor cuya fijación en él, creía, estaba enraizada en un extraño ánimo personal y la política de reacción racial ejemplificada por el mejor mentira.

“No hay modelo para mi tipo de post-presidencia”, dijo al asistente. “Claramente estoy alquilando espacio dentro de la cabeza del tipo”.

Lo que no quiere decir que Obama no estaba comprometido con su visión de jubilación anterior a Trump: una vida plácida que consistiría en escribir, calles cubiertas de sol, trabajo de políticas a través de su fundación, producir documentales con Netflix y tiempo en familia en abundancia en un nuevo $ 11.7 millones repartidos en Martha’s Vineyard.

Aún así, más de tres años después de su salida, el 44 ° presidente de los Estados Unidos está de vuelta en un campo de batalla político que anhelaba abandonar, arrastrado a la lucha por un enemigo, Trump, que está empeñado en borrarlo, y por un amigo, Joe Biden, quien tiene la misma intención de abrazarlo.

Lo que estaba en juego en ese reenganche siempre iba a ser alto. Obama no es nada sino protector de su legado, especialmente frente a los muchos ataques de Trump. Sin embargo, las entrevistas con más de 50 personas en la órbita del ex presidente retratan a un combatiente en conflicto, tratando de equilibrar la ira profunda hacia su sucesor con un instinto de abstenerse de una pelea que teme puede afectar su popularidad y desafiar su lugar en la historia.

Sin embargo, ese cálculo puede estar cambiando a raíz del asesinato de George Floyd por la policía en Minneapolis. Como el primer presidente negro de Estados Unidos, ahora su primer ex presidente negro, Obama ve el actual despertar social y racial como una oportunidad para elevar una elección de 2020 dictada por el estilo de lucha de barro de Trump en algo más significativo: canalizar un nuevo movimiento juvenil hacia un objetivo político, como lo hizo en 2008.

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Lo está haciendo con cuidado, característicamente con la intención de mantener intacta su calma, su reputación, su capital político y sus sueños de una jubilación cosseted.

“No creo que tenga dudas. Creo que es estratégico “, dijo Dan Pfeiffer, un importante asesor durante más de una década. “Siempre ha sido estratégico sobre el uso de su voz; es su producto más valioso “.

Obama también es consciente de un ejemplo de advertencia: los ataques de Bill Clinton contra él en 2008 fracasaron tanto que el personal de campaña de su esposa tuvo que reducir sus apariencias.

Muchos seguidores lo han estado presionando para que sea más agresivo.

“Sería bueno, para variar, si Barack Obama pudiera salir de su cueva y ofrecer, sin esperar, DEMANDA, un camino a seguir”, escribió el columnista Drew Magary en una publicación de Medium muy compartida en abril titulada “Dónde está el infierno ¿Barack Obama?

El contraargumento: hizo su trabajo y merece que lo dejen solo.

“Obama ha estado fuera de la oficina durante 3 años y medio, y todavía enfrenta este tipo de escrutinio: nadie está presionando a los ex presidentes blancos como George W. Bush y Jimmy Carter de la misma manera”, dijo Monique Judge. editor de noticias de la revista en línea The Root y autor de un artículo de 2018 que argumenta que Obama ya no le debe nada al país.

La cabeza de Obama parece estar en algún lugar en el medio. No planea descartar sus vacaciones de verano en Vineyard y todavía está angustiado por la fecha de publicación de sus memorias tan esperadas. Pero la semana pasada intensificó su crítica nominalmente indirecta de la administración de Trump, al denunciar un “enfoque caótico, desorganizado y mezquino del gobierno” durante una recaudación de fondos en línea de Biden. E hizo una especie de promesa, diciendo a los partidarios de Biden: “Lo que haya hecho hasta ahora no es suficiente. Y yo y Michelle y mis hijos nos mantenemos en el mismo nivel ”.

El jueves, durante una recaudación de fondos Zoom por invitación, Obama expresó su indignación por el uso del presidente de la “gripe kung” y el “virus de China” para describir el coronavirus. “No quiero un país en el que el presidente de los Estados Unidos esté tratando activamente de promover el sentimiento anti-asiático y piense que es gracioso”. No quiero eso. Eso todavía me sorprende y me molesta ”, dijo Obama, según una transcripción de sus comentarios proporcionados por un participante en el evento.

Obama habla con el ex vicepresidente y los principales asesores de campaña con frecuencia, ofreciendo sugerencias sobre el personal y los mensajes. El mes pasado, aconsejó sin rodeos a Biden que mantuviera sus discursos breves, las entrevistas crujientes y recortara la duración de sus tweets, para que la campaña sea un referéndum sobre Trump y la economía, según funcionarios demócratas.

Los funcionarios dijeron que ha tomado un interés particular en la operación digital de trabajo en progreso de Biden, reclutando amigos poderosos, como el fundador de LinkedIn Reid Hoffman y el ex presidente ejecutivo de Google Eric Schmidt, para compartir su experiencia, dijeron.

Sin embargo, continúa caminando lentamente algunas solicitudes, especialmente para encabezar más eventos para recaudar fondos. Algunos en el campo de Obama sugieren que quiere evitar eclipsar al candidato, que la gente de Biden no está comprando.

“Por supuesto, ensombrecernos”, bromeó uno de ellos.

“Obama no podrá descansar”

Desde el momento en que Trump fue elegido, Obama adoptó un enfoque minimalista: criticaría sus decisiones políticas, no al hombre mismo, siguiendo la norma de civilidad observada por sus predecesores, especialmente George W. Bush.

Pero las normas no son cosa de Trump. Dejó en claro desde el principio que quería erradicar cualquier rastro de la presencia de Obama desde el ala oeste. “Tenía el peor gusto”, dijo Trump a un visitante a principios de 2017, mostrando sus nuevas cortinas, que no eran muy diferentes de las de Obama, en opinión de otras personas que entraron y salieron de la oficina durante ese período caótico.

La cancelación fue más pronunciada en lo que respecta a la política. Un ex funcionario de la Casa Blanca recordó que Trump interrumpió una presentación temprana para asegurarse de que una propuesta del personal no fuera “algo de Obama”.

Durante la transición, en lo que se ve en retrospectiva como una vista previa de la presidencia, un asistente de Trump tuvo la idea de imprimir la lista de verificación detallada de las promesas de campaña de Obama desde el sitio web oficial de la Casa Blanca para reutilizar como una especie de lista de resultados, según dos personas familiarizadas con el esfuerzo.

“Esto es personal para Trump; se trata del presidente Obama y de demoler su legado. Es su obsesión “, dijo Omarosa Manigault Newman, un veterano” aprendiz “y, hasta su abrupta partida, uno de los pocos funcionarios negros en el ala oeste de Trump. “El presidente Obama no podrá descansar mientras Trump respire”.

Cuando los dos hombres se reunieron para una reunión posterior a la elección forzada en noviembre de 2016, el presidente electo fue cortés, por lo que Obama aprovechó la oportunidad para aconsejarle que no se quemara en Obamacare. “Mira, puedes quitarle mi nombre; No me importa “, dijo, según los asistentes.

Trump asintió sin comprometerse.

A medida que avanzaba la transición, Obama se inquietó cada vez más ante lo que vio como la despreocupada indiferencia del nuevo presidente y su equipo inexperto. Muchos de ellos ignoraron las carpetas informativas que su personal había elaborado minuciosamente bajo su dirección, recordaron los ex asistentes de Obama, y ​​en lugar de centrarse en la política o el funcionamiento del ala oeste, preguntaron sobre la calidad de los tacos en el desastre del sótano o dónde encontrarlos. Un buen departamento.

En cuanto a Trump, “no tenía idea de lo que estaba haciendo”, dijo Obama a un asistente después de su encuentro en la Oficina Oval.

Jared Kushner, yerno de Trump y asesor cercano, causó una impresión igualmente indeleble. Durante un recorrido por el edificio, preguntó abruptamente: “Entonces, ¿cuántas de estas personas se quedan?”

La respuesta fue ninguna, respondió su escolta. (Los funcionarios del ala oeste sirven al placer del presidente, como Trump ilustraría ampliamente en los próximos meses).

Cuando la historia de Kushner fue transmitida a Obama, los ayudantes recordaron que se rió y la repitió a sus amigos, e incluso a algunos periodistas, para ilustrar a qué se enfrentaba el país.

Un portavoz de la Casa Blanca no negó la cuenta, pero sugirió que Kushner podría haber estado hablando del personal de seguridad y mantenimiento en lugar de los nombrados políticos.

Durante otras conversaciones con editores que respetaba, incluidos David Remnick de The New Yorker y Jeffrey Goldberg del Atlántico, Obama era más reflexivo, según personas familiarizadas con las interacciones. A veces, flotaba alguna versión de esta pregunta: ¿había algo que podría haber hecho para mitigar la reacción violenta de Trump?

Obama finalmente llegó a la conclusión de que era una inevitabilidad histórica, y le dijo a las personas a su alrededor que lo mejor que podía hacer era “establecer un contraejemplo”.

Otros pensaron que necesitaba hacer más. Durante la transición, Paulette Aniskoff, un veterano asistente de West Wing, comenzó a reunir una organización política de ex asesores para ayudar a Obama a defender su legado, ayudar a otros demócratas y planificar su despliegue como sustituto en las elecciones parciales de 2018.

Estaba abierto al esfuerzo, pero su ojo estaba en las salidas. “Haré lo que quieras que haga”, le dijo al equipo de Aniskoff, pero les ordenó que descartaran cuidadosamente cualquier aspecto que perdiera el tiempo o malgastara el capital político.

Obama estaba, entonces como ahora, tan decidido a evitar pronunciar el nombre del nuevo presidente que un ayudante sugirió en broma que se refirieran a él como “El que no debe ser nombrado”, el archienemigo de Harry Potter, Lord Voldemort.

Trump no tuvo problemas para nombrar nombres. En marzo de 2017, acusó falsamente a Obama de ordenar personalmente la vigilancia de la sede de su campaña y tuiteó: “¿Qué tan bajo ha llegado el presidente Obama a tocar mis teléfonos durante el proceso electoral sagrado? Este es Nixon / Watergate. ¡Chico malo (o enfermo)!

Fue una especie de punto de inflexión. Obama le dijo al equipo de Aniskoff que llamaría a su sucesor por su nombre en las elecciones parciales de 2018. Pero no mucho.

Era revelador cómo Obama habló sobre Trump esa caída: se refirió a él menos como una persona que como una especie de aflicción epidemiológica en el cuerpo político, difundida por sus facilitadores republicanos.

“No comenzó con Donald Trump: es un síntoma, no la causa”, dijo en su discurso de presentación en la Universidad de Illinois en septiembre de 2018. El sistema político estadounidense, agregó, no era lo suficientemente “saludable” como para formar los “anticuerpos” para combatir el contagio del “nacionalismo racial”.

La pandemia, si acaso, lo ha hecho más parcial a la comparación.

El virus, dijo durante su aparición con Biden la semana pasada, “es una metáfora” para mucho más.

El golf va “mejor que mi libro”

Obama sintió que una de las mejores maneras de salvaguardar su legado fue escribir su libro, que imaginó como una crónica detallada de su presidencia y como un seguimiento literario serio de sus memorias de 1995, ampliamente elogiadas, “Sueños de mi padre”.

A fines de 2016, el agente de Obama, Bob Barnett, comenzó a negociar un acuerdo global para las memorias de Obama y la autobiografía de Michelle Obama. Random House finalmente ganó la guerra de ofertas con una oferta récord de $ 65 millones.

El proceso ha sido una rutina dorada. A un ex funcionario de la Casa Blanca que se registró con Barack Obama a mediados de 2018 se le dijo que el proyecto “era como hacer la tarea”.

Otro asociado, que se topó con el ex presidente en un evento el año pasado, comentó cuán en forma se veía. Obama respondió: “Digamos que mi juego de golf va mucho mejor que mi libro”.

No fue especialmente fácil para el ex presidente mirar como el libro de su esposa, “Becoming”, se publicó en 2018 y rápidamente se convirtió en un éxito de taquilla internacional.

“Ella tenía un escritor fantasma”, dijo Obama a un amigo que le preguntó sobre el rápido trabajo de su esposa. “Estoy escribiendo cada palabra yo mismo, y es por eso que me está tomando más tiempo”.

El momento del libro sigue siendo uno de los temas más delicados. Obama, un escritor deliberado propenso a la procrastinación, y una larga digresión, insistió en que no haya un plazo establecido, según varias personas familiarizadas con el proceso.

En una entrevista poco después de que Obama dejó el cargo, uno de sus asesores más cercanos había predicho que el libro saldría a mediados de 2019, antes de que la temporada primaria comenzara en serio, una opción preferida por muchos que trabajan en el proyecto.

Pero Obama no terminó y distribuyó un borrador de entre 600 y 800 páginas hasta alrededor del Año Nuevo, demasiado tarde para publicar antes de las elecciones, según personas familiarizadas con la situación.

Ahora está considerando seriamente dividir el proyecto en dos volúmenes, con la esperanza de publicarlo rápidamente después de las elecciones, tal vez a tiempo para la temporada navideña, dijeron varias personas cercanas al proceso.

La otra gran empresa creativa de Obama, un contrato multimillonario de 2018 con Netflix para producir documentales y películas con su esposa, ha sido un tónico y un trabajo rápido en comparación.

A Obama le gustó la selección de docenas de proyectos potenciales y ofreció sugerencias específicas, garabateadas en la libreta legal amarilla que usaba para escribir su libro, a directores y escritores. Su empresa de producción, Higher Ground Productions, se queda sin un pequeño bungalow en un lote de un estudio de Hollywood que una vez fue el hogar de la compañía de Charlie Chaplin, y pasó un día hablando con su pequeño personal durante una visita en noviembre.

Uno de los primeros esfuerzos fue “Crip Camp”, un documental galardonado sobre un campamento de verano en el estado de Nueva York, fundado a principios de la década de 1970, que se convirtió en un punto focal del movimiento por los derechos de los discapacitados.

Obama vio el proyecto como un vehículo para su visión del cambio político de base, y proporcionó comentarios durante los 18 meses que la película estuvo en producción.

“Vimos imágenes que los cineastas recién habían comenzado a cortar y se las enviamos al presidente para que las mirara”, dijo Priya Swaminathan, codirectora de Higher Ground. “Quería saber cómo podríamos ayudar a los cineastas a hacer de este el mejor relato de la historia, y se involucraron en la colaboración. Vimos muchos, muchos cortes juntos ”.

Un momento “a medida”

Parte de lo que Obama encuentra tan atractivo sobre el cine es que le permite controlar la narrativa. En ese sentido, la campaña 2020 ha sido una experiencia desorientadora: se supone que su carrera política ha terminado, pero tiene un papel semiestatal en una producción que no ha escrito ni dirigido.

En ninguna parte esa frustración de bajo grado ha sido más evidente que en su complicada relación con Biden, quien al mismo tiempo es codicioso de su apoyo y está ferozmente decidido a ganar por su cuenta.

Obama apoyó a Biden, personalmente, desde el inicio de la campaña, pero prometió al senador Bernie Sanders, en una de sus primeras conversaciones, que su profesión pública de neutralidad era genuina y que no estaba trabajando en secreto para elegir a su amigo, según un funcionario del partido familiarizado con el intercambio.

Además, Obama siempre ha sido claro sobre las vulnerabilidades de su amigo, instando a los ayudantes de Biden a asegurarse de que no se “avergüence” o “dañe su legado”, gane o pierda.

Cuando un donante demócrata planteó el tema de la edad de Biden a fines del año pasado, él tiene 77 años, Obama reconoció esas preocupaciones y dijo: “No tenía ni 50 años cuando fui elegido, y ese trabajo tomó cada onza de energía que tenía”, según a la persona

Aún así, es un entusiasta partidario y jugó un papel central al presionar a Sanders para “acelerar el final del juego” que llevó a la victoria de Biden antes de lo esperado en abril. Pasó las próximas semanas arreglando algunos cabos sueltos políticos desordenados, trabajando para mejorar su relación fría con la senadora Elizabeth Warren, quien lo molestó al criticar sus tarifas de Wall Street como emblemáticas del flagelo del dinero en la política, calificándolo de un “Serpiente que se desliza por Washington”.

Nunca ha visto la campaña de Biden como una guerra de poder entre él y Trump, insisten sus ayudantes. Pero, sin embargo, le hacen cosquillas las métricas asimétricas de su competencia en los últimos tiempos.

Obama supervisa de cerca sus respectivos números electorales (obtiene datos de circulación privada del Comité Nacional Demócrata) y se enorgullece del hecho de que tiene millones más seguidores en Twitter que un presidente que confía en la plataforma mucho más que él, personas cercanas a él dijo.

El ex presidente devora las noticias en línea, recorriendo constantemente los sitios de The New York Times, The Washington Post y Atlantic en su iPad, y se mantiene en sus horas nocturnas de la Casa Blanca, enviando mensajes de texto y enlaces de historias a amigos entre la medianoche y las 2 am Incluso durante el En una pandemia, no duerme hasta tarde, al menos entre semana, y a menudo está en su bicicleta Peloton a las 8 de la mañana, enviando una nueva ronda de mensajes de texto, a menudo sobre la última indignación de Trump.

Obama ya estaba intensificando sus críticas a Trump antes del asesinato de Floyd en mayo. Aniskoff organizó una reunión en línea con 3.000 ex funcionarios de la administración cuyo propósito, en parte, era lanzar su línea más dura. (Los demócratas cercanos a Obama filtraron útilmente la grabación de sus comentarios).

Sin embargo, los crecientes gritos por la justicia racial le han dado a la campaña 2020 una coherencia para Obama, un político que se siente más cómodo ocultando sus críticas a un oponente, ya sea Hillary Clinton o Trump, en el lenguaje de la política del movimiento.

La primera reacción de Obama a las protestas, dijeron personas cercanas a él, fue ansiedad: que los espasmos de disturbios se descontrolarían y jugarían con la narrativa de Trump de una izquierda sin ley.

Pero los manifestantes pacíficos tomaron el control, encendiendo un movimiento nacional que desafió a Trump sin convertirlo en su punto focal.

Poco después, en medio de una llamada de estrategia con asesores políticos y expertos en políticas en su fundación, Obama emocionado dijo que había llegado “un momento a medida”.

Recientemente, Obama ha estado en estrecho contacto con su primer fiscal general, Eric Holder, compartiendo su indignación por la forma en que el actual fiscal general, William Barr, inspeccionó personalmente la falange de los agentes federales de las fuerzas del orden que lanzaron gases lacrimógenos a los manifestantes para despejar el camino de Trump camine hasta una sesión de fotos en una iglesia histórica cerca de la Casa Blanca.

Holder tiene pocos reparos en llamar a Trump racista en presencia del ex presidente. Obama nunca lo ha contradicho, pero evita el término, incluso en privado, prefiriendo una acusación más indirecta de “demagogia racial”, según varias personas cercanas a ambos hombres.

Su respuesta al asesinato de Floyd fue menos sobre golpear a Trump que alentar a los jóvenes, que han tardado en abrazar a Biden, a votar. Cuando decidió hablar en público, fue para organizar un foro en línea que destacaba una lista de reformas policiales que no llegaron a ninguna parte en el Congreso en su segundo mandato.

En ese sentido, el papel con el que se siente más cómodo es el trabajo que una vez terminó.

El 4 de junio, aproximadamente una hora antes del servicio conmemorativo de Floyd en Minneapolis, el ex presidente llamó a su hermano, Philonise Floyd, una repetición de las llamadas que hizo a las familias en duelo durante sus ocho años en el cargo.

“Quiero que tengas esperanza. Quiero que sepas que no estás solo. Quiero que sepan que Michelle y yo haremos todo lo que quieran que haga ”, dijo Obama durante la emotiva conversación de 25 minutos, según el reverendo Al Sharpton, que estaba en la llamada. Otras dos personas con conocimiento de la llamada confirmaron su contenido.

“Esa fue la primera vez, creo, que la familia Floyd realmente experimentó consuelo desde que murió”, dijo Sharpton en una entrevista.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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