Un oficial de policía hace guardia cerca de la puerta norte del Capitolio el 1 de noviembre de 2019 en Washington, DC.

Tom Williams / CQ-Roll Call, Inc. a través de .

La policía mata a un promedio de alrededor de 1,000 personas cada año.

Si bien la mayoría de las personas que matan son investigadas y posiblemente procesadas, la policía tiene sus propias reglas.

Un sistema de reglas legales y discreción fiscal ayuda a los oficiales de policía a justificar legalmente la mayoría de los asesinatos y permanecer en la fuerza, dijeron expertos de justicia penal a Insider.

Las fuerzas policiales también dominan la política local y estatal, lo que les permite permanecer sin rendir cuentas al público y matar con impunidad de facto.

Debido a que la violencia policial es racializada, “la igualdad de justicia bajo la ley realmente no parece aplicarse si eres una persona maltratada”, dijo Kristina Roth, investigadora de Amnistía Internacional.

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Daniel Gillis “no estaba en el estado de ánimo adecuado” en su última mañana con vida, dijo Jacquelyn Sykes, su pareja viuda.

Era un viernes, uno de los primeros días del año escolar en 2017, y Gillis se estaba preparando para salir de Pittsfield, Massachusetts. “Estaba destinado a ir a Boston por trabajo”, dijo Sykes a Insider en una entrevista telefónica. La pareja había criado a tres hijos juntos: ella tenía dos niñas de una relación anterior y él tenía una hija. “Mis hijos lo adoraron por completo”, dijo Sykes. “Cuando Danny estaba sobrio, Danny era una persona increíble”.

Danny, de 36 años y blanco, necesitaba “salir de su rutina” en Pittsfield, donde trabajó en la construcción después de un período de seis años en prisión por un cargo de drogas, y mudarse a Boston “mejoraría su vida”. Pero había salido a beber la noche anterior a su muerte, angustiado por dejar a Sykes y sus hijas. Todavía estaba borracho cuando Sykes llegó a casa del trabajo alrededor del mediodía del día siguiente. Peor aún, había tomado sus medicamentos para la ansiedad: botellas llenas de Valium, Prozac e hidroxicina.

Lo metió en el auto y condujo hacia la casa de su madre, “solo para sacarlo de allí”. Pero él agarró el volante en el camino, tratando de estrellar el auto. Luego “volvió corriendo a la casa, donde encontró más medicamentos”, dijo. “Fue entonces cuando llamé a la policía”.

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Lo que sucedió minutos después es lo mismo que le sucede a más de 1,000 estadounidenses cada año: la policía le disparó y lo mató.

Si un civil dispara y mata a alguien, generalmente son arrestados, investigados y posiblemente juzgados por asesinato.

Eso no es lo que le sucede al asesino de Gillis. El Departamento de Policía de Pittsfield dijo que Gillis pudo haber cometido “suicidio por policía”, culpándolo de su propia muerte, y los fiscales consideraron que la explicación era razonable. Ninguno de los oficiales involucrados fue acusado de un delito.

El sistema legal apila la cubierta a favor de los oficiales de policía que disparan y matan

El caso de Gillis ilustra las capas de protección legal otorgadas a los agentes de policía que matan a civiles.

En el caso de Gillis, como con otros similares en los Estados Unidos, la policía citó una razón familiar para justificar el uso de la fuerza letal: tenía un arma.

Como uno de cada cuatro de los asesinados anualmente, Gillis estaba mentalmente angustiada. “Estaba suicida” ese día, dijo Sykes. Cuando los dos primeros oficiales llegaron a su casa, agarró un cuchillo de la cocina. Pero Sykes pudo desarmarlo. “Aquí estoy, nunca entrenada, nada”, dijo.

Un personal de la Guardia Nacional apunta una pistola de goma a los manifestantes durante una protesta contra la muerte en Minneapolis bajo custodia policial del hombre afroamericano George Floyd, en Atlanta, Georgia, EE. UU., 1 de junio de 2020.

. / Dustin Chambers

Gillis volvió corriendo adentro y consiguió un cuchillo más pequeño. Cuando volvió a salir, varios otros oficiales estaban en la escena. Lo rodearon en el patio y le dijeron que soltara el arma, según muestra el video. Tropezó, dijo Sykes, y el oficial Christopher Colello le disparó siete veces en dos segundos.

“Gillis de repente acusó a los oficiales mientras blandía un cuchillo”, dijo el fiscal de distrito del condado de Berkshire. “Colello actuó legalmente en defensa de sus compañeros oficiales”.

Ni Colello ni el Departamento de Policía de Pittsfield respondieron a las solicitudes de comentarios.

El caso de Gillis era poco probable que resultara en cargos contra los oficiales porque la ley federal justifica la fuerza letal cuando “una persona razonable consideraría [the threat] es probable que cause la muerte o lesiones corporales graves “.

La policía de Florissant rocía una maza para dispersar a los manifestantes durante una protesta contra la brutalidad policial de un hombre golpeado por un detective de Florissant y la muerte bajo custodia policial de George Floyd en Minneapolis, en Florissant, Missouri, EE. UU., 27 de junio de 2020.

. / Lawrence Bryant

Pero el estándar de “razonabilidad” es vago y se aplica ampliamente cuando la policía mata a civiles, según John Riphling, investigador de justicia penal de Human Rights Watch.

“Para fines prácticos, equivale a: Tienen que poder describir para describir convincentemente una buena razón por la que usaron la fuerza”, dijo Riphling a Insider. Esa descripción puede ser tan simple como mostrar que “cualquier funcionario razonable habría actuado igual”.

Debido a esta vaga norma, los fiscales ni siquiera se molestan en tratar el caso.

Incluso si un departamento de policía no disciplina a un oficial de policía por mala conducta, los fiscales aún pueden presentar cargos si creen que un oficial mató injustamente a alguien.

Pero el estándar de “razonabilidad” prevalece sobre las decisiones judiciales. Si un “oficial razonable” puede justificar el asesinato, el fiscal no se molestará en presentar cargos.

La lógica del fiscal en tales casos es que “no vamos a presentar cargos porque no estamos seguros de que podamos obtener una condena”, según Riphling, quien fue abogado litigante durante 20 años antes de unirse a Human Rights Watch

Un oficial de policía cruza la cinta policial en la escena de un asesinato policial en Boston, Massachusetts, el 29 de septiembre de 2019.

Nic Antaya / The Boston Globe a través de .

Hubo más de 1,000 “asesinatos policiales conocidos” cada año desde 2013 hasta 2019, según Mapping Police Violence, la mayoría de ellos tiroteos, según el Washington Post. Noventa y nueve por ciento de esos casos nunca dieron lugar a cargos penales.

Los agentes que disparan y matan a civiles son “condenados con menos frecuencia”, dijo en una entrevista telefónica Kristina Roth, investigadora de justicia penal de Amnistía Internacional.

“La fuerza letal debería reservarse como último recurso”, dijo Roth, “y esa fuerza debería ser necesaria y proporcional”.

“No hay estado que cumpla [that] estándar “, dijo.

Incluso si los fiscales pasan los cargos de presentación, los privilegios especiales protegen a la policía de las demandas civiles.

Incluso si no están siendo procesados, un oficial de policía podría ser demandado por violar los derechos civiles. Pero una doctrina legal llamada “inmunidad calificada” protege a los oficiales de la mayoría de esas demandas.

La doctrina, que se aplica a todos los empleados del gobierno, los protege “contra el acoso, la distracción y la responsabilidad” cuando hacen su trabajo, escribió Karen Blum, profesora emérita de la Facultad de Derecho de la Universidad de Suffolk, en el Touro Law Review.

Los demandantes que argumentan con éxito en contra de la aplicabilidad de la doctrina deben demostrar que un oficial fue condenado en un caso anterior que tenía “hechos casi idénticos”, escribió Clark Neily, vicepresidente de justicia penal en el Instituto libertario Cato y profesor de la Universidad George Mason. Facultad de Derecho Antonin Scalia.

Es difícil cumplir con ese requisito. En un país donde la policía mató desproporcionadamente a personas negras, eso significa que “la igualdad de justicia bajo la ley realmente no parece aplicarse si usted es una persona maltratada”, dijo Roth.

Los manifestantes se enfrentan con la policía durante una protesta contra la brutalidad policial de un hombre golpeado por un detective de Florissant y la muerte bajo custodia policial de George Floyd en Minneapolis, en Florissant, Missouri, EE. UU., 27 de junio de 2020.

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La búsqueda de justicia se ve complicada aún más por otros privilegios legalmente no convencionales.

“Si le disparas a alguien, te llevarán de regreso a la estación y te colocarán en una habitación sin ventanas, y te interrogarán inmediatamente antes de que tengas la oportunidad de recuperar el aliento y contar tu historia”, dijo Riphling.

Pero para la policía, dijo Riphling, “la investigación generalmente se realiza para exonerar al oficial en lugar de una típica investigación de homicidio u otro delito, donde la idea es probar la culpa o reunir pruebas de culpa”.

No existen normas nacionales para que la policía rinda cuentas

No hay estado en el país donde el uso de la fuerza letal cumpla con los estándares internacionales. Y nueve estados no tienen ningún estatuto de uso de la fuerza, según un informe de Amnistía Internacional de 2015, incluido el estado de Massachusetts de Gillis. En lugar de medidas de responsabilidad estrictas o incluso integrales, depende de los jefes de policía llevar “cualquier tipo de responsabilidad”, según Roth.

“Estas políticas no conllevan una gran responsabilidad”, dijo, “y depende del personal, de quién es el jefe real y cómo creen que debería ser la conducta en su departamento”.

Pero los departamentos de policía a menudo mienten y engañan al público.

Después de que dos policías en Buffalo, Nueva York, empujaron a un anciano al suelo y comenzó a sangrar, un portavoz dijo que estaba “herido cuando tropezó y cayó”. Las imágenes de video mostraron que eso era falso, y el portavoz se retractó.

E incluso cuando los jefes de policía quieren que su departamento rinda cuentas expulsando las llamadas “manzanas podridas”, sus manos pueden estar atadas. En muchas ciudades y estados, los jefes de policía generalmente deben actuar de acuerdo con el precedente establecido por las expulsiones anteriores. De lo contrario, su decisión puede ser apelada y anulada. Entonces, si su departamento ha aplicado una disciplina laxa a un oficial, puede convertirse en el estándar para toda disciplina futura.

La policía tiene una amplia influencia sobre los supervisores estatales y locales.

La falta de estándares amplios permite a los departamentos de policía individuales decidir sobre políticas, procedimientos y disciplina. La poca supervisión que existe es principalmente a nivel local y estatal. Pero la policía tiene influencia sobre ambos.

“Por ejemplo, no se te puede nombrar juez si no tienes el sello de aprobación de la policía”, dijo Riphling. Los funcionarios electos locales “obtienen una gran cantidad de apoyo, dinero y respaldo de las fuerzas del orden, los sindicatos de policía, los jefes de policía, la policía en general. Eso es particularmente poderoso en las razas locales”.

Los manifestantes se reúnen en el Lincoln Memorial durante una protesta contra la desigualdad racial tras la muerte en la custodia policial de George Floyd en Minneapolis, en Washington, EE. UU., 6 de junio de 2020.

Carlos Barria / .

De hecho, los sindicatos de la policía en algunas de las ciudades más grandes del país han gastado millones para presionar a los funcionarios locales y estatales, según un análisis de The Guardian. En los últimos 20 años, los sindicatos han gastado al menos $ 64.8 millones en Los Ángeles, $ 19.2 millones en la ciudad de Nueva York y $ 3.5 millones en Chicago.

Ese gasto puede pagar. Después de que el oficial de Chicago Jason Van Dyke matara a tiros a Laquan McDonald, un niño negro de 17 años, una investigación encontró que los acuerdos laborales entre el sindicato de Dyke y la ciudad mantenían “un código de silencio profundamente arraigado” dentro del Departamento de Policía de Chicago.

Antes de matar a McDonald en 2017, Dyke fue objeto de 20 denuncias civiles durante 13 años, incluidas ocho por uso excesivo de la fuerza. No fue disciplinado hasta que un jurado lo encontró culpable de asesinar a McDonald, convirtiéndose en el primer oficial de Chicago condenado por asesinato en casi 50 años.

Los asesinatos policiales no son rastreados públicamente por ninguna agencia gubernamental

Si los departamentos de policía van a rendir cuentas, deben ser transparentes, argumentó el informe de Amnistía Internacional. Pero “no hay estadísticas nacionales exhaustivas que rastreen muertes o lesiones a manos de la policía en los Estados Unidos”, dijo el informe, y eso sigue siendo cierto cinco años después.

“La información y los datos que tenemos en gran parte se deben a lo que se ha informado de las agencias de noticias”, dijo Roth, “u organizaciones como Mapping Police Violence”. En el informe de Amnistía, “miramos tres sitios web diferentes que intentaban hacer lo mismo”, dijo. “Se les ocurrieron diferentes números”.

Un manifestante usa una máscara y sostiene un cartel casero que dice “Defund the Police” en una manifestación el 19 de junio de 2020 en la ciudad de Nueva York.

Ira L. Black / Corbis a través de .

Los departamentos de policía son “organizaciones altamente secretas”, dijo Riphling, y la supervisión federal hace poco para arrojar luz sobre sus operaciones internas. Por ejemplo, la Ley de Denuncias de Muerte bajo Custodia, que se convirtió en ley en 2014, requiere que los departamentos de policía compartan los datos de asesinatos policiales con el Fiscal General, pero los datos no se publican.

“La idea que hemos tenido en derecho en los Estados Unidos desde 2014, algo que literalmente nunca se ha implementado, me dice mucho sobre el compromiso del país para resolver este problema”, dijo Roth.

Los asesinatos policiales no han disminuido desde que se aprobó la ley, según muestran los datos de Mapping Police Violence.

“¿Por qué el primer recurso es siempre la policía?”

Después de que la policía de Pittsfield matara a Gillis, Sykes se preguntó por qué su pareja, angustiada e intoxicada, se encontró con violencia letal cuando necesitaba ayuda. “Era una persona”, dijo. “Sus hijos están creciendo sin un padre, su madre sin un hijo”.

“Podrían haberlo salvado”, dijo.

Desde el asesinato policial de George Floyd, un hombre negro, el mes pasado, muchos han pedido que los departamentos de policía, cuyos presupuestos se han disparado un 445% en los últimos 30 años, sean financiados, y que esos fondos se redirijan a redes sociales y comunitarias. servicios. Existe un creciente apoyo a la idea de que los departamentos de policía no mantienen a las comunidades seguras, dijo Riphling.

“Si está enviando personas cuyo entrenamiento es comando, control, arresto y fuerza, ¿cómo se combina eso con alguien que está en un estado mental desesperado?” preguntó. “¿Por qué el primer recurso es siempre la policía, que tiene esta orientación y mentalidad particulares? Eso no es algo seguro que mejore la seguridad pública”.

Y la policía no está en condiciones de reducir las situaciones tensas en las que alguien puede necesitar ayuda. Los departamentos de policía gastan un promedio de 58 horas en entrenamiento con armas y 49 horas en tácticas defensivas, según una encuesta de 2016. Se dedican un total de ocho horas a la desescalada, intervención en crisis y armas de control electrónico como Tasers. “Estas tácticas de desescalada”, dijo Riphling, “son muy contrarias a su entrenamiento básico”.

“El apoyo, la atención, la capacitación laboral, el desarrollo económico, la escolaridad, los programas juveniles, todo esto contribuye a la seguridad pública”, dijo. “Tal vez intervenimos y ayudamos a las personas antes de que lleguen a este punto de desesperación y crisis”.

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