READINGTON, N.J. – El 4 de marzo estuvo marcado en el calendario del gobernador de Nueva Jersey, Phil Murphy, durante semanas. Era el día de la cirugía, para extirpar un tumor canceroso que se había desarrollado en uno de sus riñones. Los planes estaban establecidos: Murphy, un demócrata, debía someterse a una cirugía, luego recuperarse en casa durante unas pocas semanas y desarrollar fuerzas. La Teniente Gobernadora Sheila Oliver intervendría como gobernadora interina, manejando temporalmente las responsabilidades cotidianas de la oficina principal del Garden State.

La operación fue según lo planeado, pero la licencia nunca sucedió. El 4 de marzo, con Murphy recuperándose de su procedimiento, el primer caso positivo del coronavirus fue confirmado en Nueva Jersey. Los médicos recomendaron descansar, pero Murphy continuó trabajando, y realizó su primera sesión informativa en persona sobre COVID-19 solo nueve días después de la operación, cuando el estado registró 50 casos en total.

Durante los próximos dos meses, los casos de COVID-19 y las muertes en el estado aumentaron rápidamente. A lo largo de abril, Nueva Jersey reportó más de 3,000 nuevos casos de coronavirus casi todos los días. Los hospitales se estaban acercando a su capacidad. Diecisiete cuerpos fueron encontrados amontonados en la morgue de un hogar de ancianos; otras comunidades de jubilados informaron una creciente lista de víctimas. La economía del estado se detuvo virtualmente, y la tasa de desempleo aumentó a 15.3 por ciento. Hasta ahora, más de 13,000 personas han muerto debido a complicaciones de COVID-19 en Nueva Jersey, la segunda cifra más alta de muertes en el país, solo por detrás de Nueva York.

Murphy dirigió al equipo que trabaja para combatir la rápida propagación del virus de la mano con el Departamento de Salud del estado y otros expertos en salud pública, con más de 80 sesiones informativas.

Sus primeras críticas no fueron universalmente positivas. En abril y mayo, cientos de personas en todo el estado participaron en las protestas de “Reabrir NJ”, enojadas con el gobernador por su cierre prolongado de negocios minoristas no esenciales. Las multitudes dejaron en claro que estaban desesperados por recibir cheques de pago; Mientras tanto, Murphy participó en programas de noticias por cable y le dijo a CNN el 25 de mayo que las protestas no influían en su toma de decisiones.

La historia continua

Al igual que muchas protestas relacionadas con COVID-19 en todo el país, Nueva Jersey se descompuso en líneas partidistas. Algunos dueños de negocios desafiaron las órdenes del gobernador. En Atilis Gym en Bellmawr, los propietarios abrieron y permitieron a los clientes entrar a mediados de mayo. El Departamento de Salud los cerró poco después de hacer una aparición en Fox News. (Murphy aún no ha reabierto por completo los gimnasios).

Pero tan terrible como Nueva Jersey parecía en la primavera, con el número de muertos en aumento y la ira por los gimnasios y peluquerías y restaurantes en espiral, los esfuerzos de Murphy a medida que comienza julio se miran a través de una nueva lente. Parece que el estado podría ofrecer un modelo para luchar contra el virus y tenerlo bajo control. Han pasado dos semanas sin un día viendo más de 600 casos nuevos. Mientras tanto, más de la mitad del país está experimentando un número récord de casos positivos y hospitalizaciones.

Los asesores de Murphy reconocen que la implementación temprana de una orden de permanencia en el hogar el 21 de marzo es clave para haber aplanado la curva de los nuevos casos de COVID-19. El estado implementó requisitos estrictos justo detrás de órdenes similares emitidas en California e Illinois. (El Departamento de Salud del estado se negó a hacer que los funcionarios estuvieran disponibles para hacer comentarios).

La orden de Murphy cerró todos los negocios minoristas y lugares de culto no esenciales y canceló todas las reuniones planificadas como bodas, servicios en persona y fiestas.

“Desde el primer día, nos hemos comprometido a guiarnos por los hechos y tomar las medidas necesarias para proteger la salud y la seguridad de los 9 millones de residentes de Nueva Jersey”, dijo Murphy cuando anunció la orden. “Sabemos que el virus se propaga a través del contacto de persona a persona, y la mejor manera de prevenir una mayor exposición es limitar nuestras interacciones públicas a los propósitos más esenciales”.

Los compradores caminan por el centro comercial Garden State Plaza en Paramus, N.J., 29 de junio de 2020. (archivo Seth Wenig / AP)

El gobernador consultó a expertos de todo el estado y de ambos lados del espectro político sobre cómo manejar la crisis y sobre las mejores prácticas para reabrir la economía, dijeron los asistentes. Dr. Scott Gottlieb, quien fue comisionado de la Administración de Drogas y Alimentos anteriormente en la administración Trump; Andy Slavitt, asesor de atención médica del presidente Barack Obama; y Ben Bernanke, ex presidente de la Reserva Federal, se encontraban entre los elegidos para proporcionar conocimiento y asesoramiento.

Pero Murphy admitió en una entrevista que la respuesta del estado no ha estado exenta de defectos.

“¿Ha sido perfecto? No. Nadie ha sido perfecto”, dijo Murphy. “Pero hemos tratado lo mejor que hemos podido para no dejarnos influir por las enormes emociones que han surgido en torno a esto”.

Murphy señaló una de las ubicaciones de peor resultado del estado: centros de atención a largo plazo, donde más de 6,000 residentes y miembros del personal han muerto en 557 ubicaciones con casos de COVID-19, según datos estatales. A fines de la primavera, Murphy ordenó a una empresa externa, Manatt Health, que investigara qué salió mal en las instalaciones. La firma realizó entrevistas remotas en todo el estado.

Cobertura total del brote de coronavirus

Quienes están en la primera línea de las instalaciones de atención a largo plazo encuentran los comentarios de Murphy de que “nadie ha sido perfecto” para quedarse corto. “Las directivas que recibimos del gobernador y del Departamento de Salud estaban cambiando casi a diario”, dijo un empleado de atención a largo plazo en el condado de Hunterdon bajo condición de anonimato por temor a represalias.

Entre el cambio constante de las regulaciones de los equipos de protección personal y las recomendaciones de aislamiento del paciente, el empleado dijo que era difícil hacer un seguimiento diario.

Además de eso, cuando el coronavirus comenzó a barrer las instalaciones de atención a largo plazo del empleado, algunos miembros del personal dejarían de presentarse a trabajar, dijo el empleado, no porque estaban enfermos sino porque habían renunciado, encontrando el riesgo para ellos. y sus familias demasiado grandes. Eso puso a las instalaciones de atención a largo plazo en todo el estado en una desventaja adicional cuando COVID-19 golpeó fuertemente a una instalación individual. “Al principio, tuvimos tanta muerte que no pudiste seguir el ritmo”, dijo el empleado.

La primera semana de junio, Manatt Health publicó recomendaciones para respuestas y legislación, que Murphy dijo que planea trabajar para que se apruebe y se convierta en ley, incluidas las disposiciones para implementar planes de preparación de emergencia previamente inexistentes y hacer frente a la escasez de personal a corto plazo.

Murphy dijo que a lo largo de la crisis, ha estado intentando dejar de lado el partidismo y no politizar la ciencia.

“Algunos han permitido que los revestimientos faciales sean políticos”, dijo. “Estamos evitando eso como la peste”.

Murphy y su equipo han impuesto un requisito, basado en las recomendaciones del Departamento de Salud del estado y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, para que se usen cubiertas faciales en todos los lugares públicos cerrados en todo el estado, y han recomendado que se usen al aire libre , también.

Murphy también ha tenido una relación muy pública con el presidente Donald Trump y la Casa Blanca durante la pandemia. Junto con las llamadas semanales en las que él y el resto de los gobernadores de la nación participan, Murphy viajó a Washington para una reunión de la Oficina Oval en abril y cenó con el presidente en el campo de golf privado de Trump en Bedminster el 12 de junio. Trump tuiteó esa noche los dos habló sobre “muchas cosas, incluida la apertura del hermoso Garden State, hacer que la gente vuelva al trabajo …”

“Con cualquier diferencia política que tengamos, y hay muchas, diría que, para nuestro crédito y el crédito del presidente y de su equipo, los estacionaron en la puerta”, dijo Murphy. “Nos hemos centrado en las cosas que han sido de misión crítica”.

Entre los temas de “misión crítica” se encuentran los equipos de protección personal, los ventiladores y las capacidades de prueba, todo lo cual Murphy dijo que el país fue atrapado “con los pies planos”.

Nueva Jersey compró 500 ventiladores en preparación para un aumento a fines de abril, cuando tuvo el segundo mayor número de casos y muertes por COVID-19 en el país.

Henry Raymond, director asociado de salud pública en el nuevo Centro de Respuesta a la COVID-19 y Preparación para Pandemias de la Universidad de Rutgers, ofreció una evaluación sobre lo que el resto del país puede aprender de Nueva Jersey.

“En ausencia de una vacuna, todo lo que tenemos es máscaras, distanciamiento social y localización de contactos”, dijo. “Creo que será normal que las personas usen máscaras. Creo que será normal que las personas se mantengan socialmente distantes. Será normal que minimicemos la capacidad de los lugares. Creo que hasta que tengamos un tipo de situación de la vacuna, esa será la nueva normalidad “.

Raymond se refería a lo que se llama un grupo de trabajo de rastreo de contactos, que Nueva Jersey ha invertido mucho tiempo y dinero en la creación. Es un esfuerzo ambicioso clasificar y rastrear los grupos de coronavirus para alertar a aquellos que pueden haber estado en contacto con alguien que luego dio positivo por COVID-19. Los rastreadores, llamados Community Contact Tracing Corps, están siendo entrenados por expertos en la Escuela de Salud Pública de Rutgers y pagados por el estado.

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Si bien Murphy y otros esperan que sea una forma de detener una mayor propagación del virus, no está claro qué tan efectiva podría ser la empresa, especialmente a medida que las empresas comienzan a abrirse y las personas pasan más tiempo al aire libre y en público este verano.

De cualquier manera, la llamada nueva normalidad ha sido difícil de adaptar para los propietarios de pequeñas empresas, incluso cuando el estado lentamente les permite comenzar a abrirse.

“Fueron tres meses de infierno”, dijo Jackie Ewing, propietaria de Armadillo Ltd., una tienda de regalos orientada al turismo en la ciudad costera de Avalon. “Decir que es estresante es una especie de eufemismo. ¿Dónde voy a avanzar, voy a tener un negocio? Esa es una pregunta que muchos de nosotros enfrentamos”.

La costa de Jersey, que representa aproximadamente la mitad de los ingresos anuales del estado, ha sido donde es difícil encontrar el uso de máscaras y el distanciamiento social. Videos virales de bares al aire libre llenos tomaron por sorpresa a los funcionarios.

“Ver … los paseos marítimos y esas grandes multitudes que no se distancian socialmente y no tienen coberturas faciales nos dan una gran causa de preocupación”, dijo a los periodistas el coronel Patrick Callahan, superintendente de la Policía Estatal de Nueva Jersey.

A medida que Nueva Jersey continúa reabriendo, otros estados comienzan a cerrarse por segunda vez. Murphy, junto con el gobernador de Nueva York Andrew Cuomo y el gobernador de Connecticut Ned Lamont, emitieron avisos de viaje el 24 de junio y nuevamente el 29 de junio advirtiendo a los visitantes de 16 estados con altas tasas de coronavirus que se les pedirá que permanezcan en cuarentena durante 14 días llegada a la zona tri-estatal.

Aunque los signos de una disminución en la propagación son buenas noticias para los habitantes de Nueva Jersey, los funcionarios tienen claro que no es momento de declarar la victoria. “La gente me pregunta todo el tiempo, ¿estás preparado para hacer una pausa? ¿Estás preparado para volver? Quiero decir, espero que no, pero si es necesario, lo haremos, y nos reservamos el derecho de hacerlo”. Murphy dijo.

Murphy dijo que ha sido “extremadamente cuidadoso” al tomar precauciones personales contra COVID-19 debido a su procedimiento de marzo. Y ya moduló la lenta reapertura del estado, decidiendo esta semana detener los planes para reiniciar las comidas en interiores.

“No hay razón para ser tonto”, dijo Murphy en una sesión informativa la semana pasada. “Mantén tus distancias. Usa tus máscaras. Sé inteligente y cortés: el mundo simplemente no se trata de ti”.