Covid-19 en EE. UU.: 3 futuros posibles, con la esperanza de volver a la normalidad

El futuro de la epidemia de Covid-19 en Estados Unidos ahora se puede resumir en esto: confianza y esperanza a largo plazo, pero incertidumbre a corto plazo y, quizás, incluso desesperación.

Las vacunas se están implementando rápidamente, preparando al país para aplastar los brotes que han deformado nuestras vidas durante el último año.

Pero a corto plazo, quizás el próximo mes, Estados Unidos enfrenta algunos caminos potenciales. El peor escenario: una cuarta oleada del coronavirus supera a las vacunas y mata a miles de personas más incluso cuando el país se acerca a la línea de meta con Covid-19. La mejor posibilidad: el lanzamiento acelerado de la vacuna y la vigilancia continua mantienen el virus en su nivel actual o, con suerte, da como resultado menos infecciones, lo que permite que EE. UU. Cruce la línea de meta de manera segura y con más vidas salvadas. Luego hay un camino intermedio: aumentan los casos, pero las vacunas protegen al país de más hospitalizaciones y muertes.

Sin embargo, el camino que tome Estados Unidos lo decidirá una de las cosas más impredecibles de todas: el comportamiento humano.

El público podría aflojar las precauciones de Covid-19 demasiado rápido, descartando máscaras y fallando en la distancia social antes de que se vacune a suficientes personas. Como ya se ha hecho en algunas áreas, los responsables de la formulación de políticas podrían impulsar al país en esta dirección poniendo fin a las restricciones antes de que el lanzamiento de la vacuna alcance una masa crítica. Cualquiera de esas cosas, o una combinación de ambas, podría conducir a un cuarto aumento.

Pero si los estadounidenses aguantan un poco más y las tasas de vacunación continúan aumentando, EE. UU. Podría llegar al final de los grandes brotes actuales, a medida que los casos disminuyan casi a cero, antes de que eso suceda.

La buena noticia es que parece que se avecina un final. Con las tasas de vacunación actuales, el país podría inocular a toda su población adulta en julio, dejándonos tiempo suficiente durante el verano para comenzar a hacer que nuestras vidas vuelvan a la normalidad y, con suerte, celebrar con los demás. Un país que ha vacunado a la mayor parte de su población, Israel, ha demostrado que esto es posible, reabriendo su economía y aplastando la curva Covid-19 al mismo tiempo.

«Sí, hay algunas preocupaciones a corto plazo», me dijo Jen Kates, directora de política de salud global y VIH de la Kaiser Family Foundation. “Pero hasta ahora estamos, con cautela, del otro lado. … Si seguimos adelante y realmente aceleramos la vacunación, para el verano estaremos en un lugar mucho, mucho mejor ”.

La pregunta ahora es qué hay entre aquí y allá.

El peor escenario a corto plazo: los casos, las hospitalizaciones y las muertes aumentan en un cuarto aumento

Este es el peor de los casos: el que la directora de los CDC, Rochelle Walensky, dijo que la llena de una sensación de «fatalidad inminente».

Así es como podría desarrollarse: en las próximas semanas, los estados continúan aflojando las restricciones que establecieron para combatir Covid-19, abriendo negocios (particularmente ubicaciones en interiores) y revocando sus mandatos de máscaras. El público sigue su ejemplo, abrazando el final cercano de Covid-19 al salir y participar en actividades de contacto cercano con familiares, amigos y extraños, incluso si aún no están completamente vacunados. La campaña de vacunas no puede seguir el ritmo de toda esta nueva actividad social, y más personas contraen el virus de las que son inoculadas.

Entonces, el coronavirus se propaga, saltando entre todas estas personas vulnerables que se mezclan nuevamente, mientras que las variantes de coronavirus más infecciosas se propagan rápidamente al mismo tiempo, empujando la ola aún más alto. (B.1.1.7, la variante que parece haberse originado en el Reino Unido, es ahora la causa dominante de nuevas infecciones en los EE. UU., Dijo Walensky el miércoles).

Dicho esto, no parece que Estados Unidos en general se dirija hacia el peor de los casos, al menos no todavía. Un repunte reciente en los casos de Covid-19 podría haberse estancado. Los EE. UU. Todavía tienen muchos casos nuevos de Covid-19 diarios, casi 500 veces más que en Australia después de controlar la población, pero es posible que no empeore.

Los casos de Covid-19 en los EE. UU. Parecen estancarse, pero mantenerlo depende de que las vacunas superen la propagación de nuevas variantes.

La preocupación es que todo podría cambiar, y rápidamente, debido a la propagación exponencial, lo que hace que las infecciones aumenten a un ritmo acelerado. Durante el tercer aumento repentino en los Estados Unidos en el otoño, tomó aproximadamente un mes para que los casos nuevos diarios se duplicaran de aproximadamente 40,000 a 80,000. Pero solo tomó alrededor de dos semanas para que los casos nuevos diarios se duplicaran una vez más, de 80,000 a 160,000.

Es posible que esto ya esté sucediendo en Michigan, que se ha visto muy afectado por Covid-19 en las últimas semanas. El aumento actual del estado no es tan malo como el anterior, pero aún está provocando más hospitalizaciones y muertes. Si ya está sucediendo allí, podría suceder en otro lugar.

El camino intermedio a corto plazo: aumentan los casos de Covid-19, pero no las hospitalizaciones ni las muertes

A lo largo de la pandemia, los negacionistas de Covid-19 han afirmado que los aumentos en los casos fueron solo un «casodemico», lo que significa que los casos aumentaron pero las hospitalizaciones y las muertes no, y por lo tanto no había nada de qué preocuparse.

Eso fue una tontería durante gran parte del año pasado, alimentado por un malentendido crucial: el aumento de las hospitalizaciones y las muertes tienden a retrasarse con respecto al aumento de los casos porque las personas necesitan tiempo para enfermarse, aterrizar en el hospital y morir después de infectarse.

Pero algo así podría pasar ahora, gracias a las vacunas. Hasta ahora, las poblaciones más vulnerables al Covid-19, según la edad, han recibido más vacuna. El resultado es que más del 76 por ciento de los adultos mayores de 65 años han recibido al menos una dosis, y más del 57 por ciento han sido vacunados por completo (ya sea con la vacuna Johnson & Johnson de una sola inyección o una vacuna de dos inyecciones de Moderna o Pfizer ). Durante el año pasado, este grupo de edad representó alrededor del 80 por ciento de todas las muertes por Covid-19 en los EE. UU.

Con gran parte de los vulnerables vacunados, un aumento en los casos de Covid-19 puede no traducirse en un aumento significativo de hospitalizaciones y muertes. Las personas más jóvenes pueden contraer el virus, pero no se presentarán en el hospital ni morirán al mismo ritmo que las personas mayores. El virus perdería la carrera frente a las vacunas.

Por lo tanto, es posible que Estados Unidos aún experimente un cuarto aumento en los casos. Pero, como me dijo Amesh Adalja del Johns Hopkins Center for Health Security, «será de un sabor diferente al de las oleadas anteriores» porque las vacunas «han eliminado el virus», incluidas las variantes que se han descubierto hasta ahora.

Esto todavía es especulativo.

«Creo que es demasiado pronto para decirlo», dijo Saskia Popescu, epidemióloga de la Universidad George Mason, sobre ese escenario. Reducir un cuarto aumento a un «casodemia» todavía requiere acción, asegurando que las vacunas continúen saliendo rápidamente, especialmente a las poblaciones vulnerables.

El mejor escenario a corto plazo: sin un cuarto aumento en absoluto

Este escenario, donde los casos, las hospitalizaciones y las muertes se mantienen estables o continúan cayendo, depende de que los legisladores no vuelvan a abrir sus estados demasiado rápido, que el pueblo estadounidense continúe siguiendo las pautas de salud pública como el distanciamiento social y el enmascaramiento, y que la implementación de la vacuna mejore. , o al menos, manteniendo su ritmo actual.

También podría verse favorecido por un clima más cálido en la mayor parte del país en las próximas semanas, lo que empujará a los estadounidenses a hacer más en espacios al aire libre donde el virus no se propaga tan fácilmente.

Es posible que la historia no dé muchas razones para el optimismo. En general, Estados Unidos ha hecho un mal trabajo con su enfoque de políticas y la adhesión pública a lo largo de la pandemia (de ahí el alto número de muertos en Estados Unidos en relación con muchos de sus pares desarrollados). Como dijo Popescu, «Estados Unidos realmente ha tenido problemas cuando se trata de mantener la vigilancia cuando la línea de meta está a la vista».

Pero el país podría hacerlo. Si los estadounidenses aguantan un poco más, posiblemente solo varias semanas, podríamos encontrarnos repentinamente en un mundo donde la mayoría de los adultos estadounidenses han recibido al menos una inyección de la vacuna. Si llegamos allí y evitamos el primer escenario en esta lista, podría traducirse en que decenas de miles más de nosotros estemos presentes para celebrar.

El escenario a más largo plazo es más seguro y esperanzador

A pesar de toda la incertidumbre que rodea al corto plazo, existe un escenario a más largo plazo que parece muy probable: gracias a las vacunas, Estados Unidos llegará al final de los grandes brotes y el verano será el comienzo de nuestro regreso a la normalidad.

Hay un ejemplo del mundo real que debería llenar de esperanza a los estadounidenses: Israel. Gracias a una buena planificación y flexibilidad, Israel ha vacunado completamente a más del 56 por ciento de su población, incluida la gran mayoría de los grupos demográficos mayores. Eso le permitió volver a abrir casi por completo su economía a medida que los casos de Covid-19 caen en picado a niveles no vistos desde el verano de 2020.

Un gráfico de casos de Covid-19 en Israel.

Los casos de Covid-19 en Israel muestran una caída casi a niveles prepandémicos después de un esfuerzo de vacunación exitoso.

Esto es increíblemente alentador. Demuestra que las vacunas funcionan y son realmente una forma de salir de la pandemia. “Está ahí”, dijo Adalja. «Los datos del mundo real muestran el futuro que lograremos eventualmente si todo sigue el rumbo y seguimos vacunando».

Estados Unidos está bien encaminado hacia ese punto. Ya, más del 19 por ciento de la población de los Estados Unidos está completamente vacunada. Con más de 3 millones de dosis administradas al día, el país podrá inocular completamente a la mayoría de su población en poco más de un mes, y a todos los adultos en tres meses. Si esa tendencia continúa, Estados Unidos podría reproducir la curva aplastada de Israel en solo meses o incluso semanas.

Entonces finalmente sucederá. Volveremos a las fiestas con la familia, a las cenas con los amigos y al cine con extraños. Lo que se consideró demasiado arriesgado hace solo unos meses será lo normal que hemos deseado durante un año.

«Creo que ese punto se hará evidente en retrospectiva», me dijo anteriormente Bill Hanage, epidemiólogo de Harvard. «De repente nos daremos cuenta de que nos estamos riendo, en el interior, con personas que no conocemos y cuyo estado de vacunación se desconoce, y pensaremos, ‘Wow, esto hubiera sido inimaginable cuando …'»

Aún quedan grandes desafíos por delante. Evitar los escenarios a corto plazo más mortíferos podría salvar decenas de miles de vidas. Asegurar que se vacunen suficientes personas, tanto mejorando el acceso como abordando las dudas sobre las vacunas, será crucial. Y es una carrera contra el tiempo: la posibilidad de que surjan variantes peores aumenta a medida que el virus continúa propagándose y mutando.

También es importante ayudar al resto del mundo en sus esfuerzos, no solo por razones humanitarias, sino porque el coronavirus y sus variantes podrían regresar a los EE. UU. Desde otros países.

Aún así, el futuro más feliz ahora parece una cuestión de cuándo, no de si. Después de un año en el que nuestro futuro parece constantemente tan incierto, ahora tenemos este respiro que esperar, y es probable que sea solo una cuestión de tiempo.