El hueso antiguo pulverizado puede proporcionar ADN a los científicos para su análisis. Instituto Xin Xu de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados, CC BY-ND

Los primeros seres humanos surgieron originalmente en África antes de extenderse por Eurasia hace unos 60.000 años. Después de eso, la historia de la humanidad toma muchos caminos diferentes, algunos más estudiados que otros.

Las regiones orientales de Eurasia albergan a aproximadamente 2.300 millones de personas en la actualidad, aproximadamente el 30% de la población mundial. Los arqueólogos saben por fósiles y artefactos que los humanos modernos han ocupado el sudeste asiático durante 60.000 años y el este de Asia durante 40.000 años.

Pero queda mucho por desenredar. ¿Quiénes fueron las personas que vinieron por primera vez a estas regiones y finalmente desarrollaron la agricultura? ¿De dónde vienen las diferentes poblaciones? ¿Qué grupos terminaron predominando y cuáles desaparecieron?

El ADN antiguo está ayudando a responder algunas de estas preguntas. Al secuenciar los genomas de personas que vivieron hace muchos milenios, los científicos como yo estamos comenzando a completar la imagen de cómo estaba poblada Asia.

Cráneo antiguo sin mandíbula inferior

Analizando genomas antiguos

En 2016, me uní al Laboratorio de Paleontología Molecular del Dr. Qiaomei Fu en el Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia de Ciencias de China en Beijing. Nuestro desafío: resolver la historia de los humanos en el este de Asia, con la ayuda de colaboradores que murieron hace mucho tiempo: humanos ancestrales que vivieron hace decenas de miles de años en la región.

Los miembros del laboratorio extrajeron y secuenciaron ADN antiguo utilizando restos humanos de sitios arqueológicos. Luego, el Dr. Fu y yo usamos herramientas genómicas computacionales para evaluar cómo su ADN se relacionaba con el de los humanos antiguos y actuales secuenciados previamente.

mapa donde se excavaron muestras de ADNc en Asia

Una de nuestras secuencias provino de ADN antiguo extraído de los huesos de las piernas del Hombre de Tianyuan, un individuo de 40.000 años descubierto cerca de un famoso sitio paleoantropológico en el oeste de Beijing. Uno de los primeros humanos modernos encontrados en el este de Asia, su secuencia genética lo marca como un antepasado temprano de los asiáticos y nativos americanos de hoy. El hecho de que viviera donde se encuentra la capital actual de China indica que los antepasados ​​de los asiáticos de hoy comenzaron a echar raíces en el este de Asia hace 40.000 años.

La historia continúa

Más al sur, dos cazadores-recolectores del sudeste asiático de 8.000 a 4.000 años de Laos y Malasia asociados con la cultura Hòabìnhian tienen ADN que, como el hombre de Tianyuan, muestra que son los primeros antepasados ​​de los asiáticos y los nativos americanos. Estos dos provienen de un linaje completamente diferente al del Hombre de Tianyuan, lo que sugiere que muchas poblaciones genéticamente distintas ocuparon Asia en el pasado.

Pero hoy en día ningún ser humano comparte la misma estructura genética que los Hòabìnhianos o el Hombre Tianyuan, tanto en el este como en el sudeste asiático. ¿Por qué los ancestros que persistieron durante tanto tiempo desaparecieron del acervo genético de las personas vivas ahora? Los agricultores antiguos llevan la clave de esa respuesta.

El ADN lleva marcas de migraciones antiguas

Basándose en restos de plantas encontrados en sitios arqueológicos, los científicos saben que la gente domesticó el mijo en la región del río Amarillo del norte de China hace unos 10.000 años. Casi al mismo tiempo, la gente de la región del río Yangtze en el sur de China domesticaba el arroz.

A diferencia de Europa, la domesticación de plantas comenzó a nivel local y no se introdujo desde otros lugares. El proceso tomó miles de años y las sociedades del este de Asia se volvieron cada vez más complejas, con el surgimiento de las primeras dinastías hace unos 4.000 años.

mapa que muestra la migración de los pueblos antiguos al norte del área del río Amarillo y al sur del área del río Yangtze

También es entonces cuando el cultivo de arroz parece haberse extendido desde sus orígenes a áreas más al sur, incluidas las tierras que hoy son los países del sudeste asiático. El ADN ayuda a contar la historia. Cuando los cultivadores de arroz del sur de China se expandieron hacia el sur, no solo introdujeron su tecnología agrícola sino también su genética a las poblaciones locales de cazadores-recolectores del sudeste asiático.

La abrumadora afluencia de su ADN terminó inundando el acervo genético local. Hoy en día, quedan pocos rastros de ascendencia de cazadores-recolectores en los genes de las personas que viven en el sudeste asiático.

Excavación de esqueleto humano

Más al norte, se desarrolló una historia similar. Los antiguos cazadores-recolectores siberianos muestran poca relación con los asiáticos orientales de hoy, pero los agricultores siberianos posteriores están estrechamente relacionados con los asiáticos orientales de hoy. Los agricultores del norte de China se trasladaron hacia el norte a Siberia trayendo consigo su ADN, lo que llevó a una fuerte disminución en la prevalencia de la anterior ascendencia local de cazadores-recolectores.

Científico en equipo de protección pipeteando bajo una capucha

Las poblaciones pasadas eran más diversas que las actuales

Hablando genéticamente, los asiáticos orientales de hoy no son muy diferentes entre sí. Se necesita mucho ADN para comenzar a distinguir genéticamente entre personas con diferentes historias culturales.

Antiguo esqueleto doblado que está siendo excavado

Lo que nos sorprendió al Dr. Fu ya mí fue lo diferente que era el ADN de varias poblaciones antiguas en China. Nosotros y otros encontramos ADN compartido en la región del río Amarillo, un lugar importante para el desarrollo de la civilización china. Este ADN compartido representa una ascendencia del norte de Asia oriental, distinta de una ascendencia del sur de Asia oriental que encontramos en la costa del sur de China.

Cuando analizamos el ADN de las personas que vivían en la costa del sur de China hace 9.000-8.500 años, nos dimos cuenta de que para entonces gran parte de China compartía una herencia común. Debido a que su arqueología y morfología eran diferentes de las de los agricultores del río Amarillo, pensamos que estas personas de la costa podrían provenir de un linaje no estrechamente relacionado con los primeros asiáticos agrícolas del este. Quizás la ascendencia de este grupo sería similar a la del Hombre Tianyuan o los Hòabìnhians.

mapa que muestra diferentes poblaciones ancestrales en Asia basado en aDNA

Pero en cambio, todas las personas que probamos estaban estrechamente relacionadas con los asiáticos orientales actuales. Eso significa que hace 9.000 años, el ADN común a todos los asiáticos orientales actuales estaba muy extendido en China.

Las poblaciones actuales del norte y sur de China tienen más en común con las antiguas poblaciones del río Amarillo que con las antiguas costas del sur de China. Por lo tanto, los primeros agricultores del río Amarillo emigraron tanto al norte como al sur, contribuyendo al acervo genético de los seres humanos en el este y el sudeste de Asia.

Sin embargo, la ascendencia costera del sur de China no desapareció. Persistió en pequeñas cantidades y aumentó con el tiempo en la región del río Amarillo del norte de China. La influencia de los antiguos asiáticos del sudeste es baja en el continente, pero tuvieron un gran impacto en otros lugares. En las islas que se extienden desde el estrecho de Taiwán hasta la Polinesia viven los austronesios, más conocidos por su navegación. Poseen la mayor cantidad de ascendencia del sur de Asia oriental en la actualidad, destacando las raíces de su ascendencia en la costa del sur de China.

Otros patrones genéticos emergentes muestran conexiones entre los tibetanos y los individuos antiguos de Mongolia y el norte de China, lo que plantea interrogantes sobre la población de la meseta tibetana.

El ADN antiguo revela cambios rápidos en la ascendencia durante los últimos 10.000 años en Asia, probablemente debido a la migración y el intercambio cultural. Hasta que se recupere el ADN humano más antiguo, los científicos solo pueden especular sobre exactamente quién, genéticamente hablando, vivió en el este de Asia antes de eso. [Understand new developments in science, health and technology, each week. Subscribe to The Conversation’s science newsletter.]

Este artículo se vuelve a publicar en The Conversation, un sitio de noticias sin fines de lucro dedicado a compartir ideas de expertos académicos.

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Melinda A. Yang no trabaja, consulta, posee acciones ni recibe fondos de ninguna compañía u organización que se beneficie de este artículo, y no ha revelado afiliaciones relevantes más allá de su cargo académico.