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Desarrollado durante la era de la Segunda Guerra Mundial, el Douglas A-26 Invader vería acción en la Guerra de Vietnam casi veinte años después. Este avión de ataque bimotor era, en esencia, una versión mejorada del A-20 Havoc. Sin embargo, el A-26 presentaba motores más potentes, tenía un mayor alcance y un armamento más pesado que el A-20, ¡una versión incluso tenía 18 ametralladoras de calibre .50 disparando hacia adelante!

En 1948, el avión fue designado nuevamente B-26 y posteriormente estuvo en servicio durante la Guerra de Corea (1950-53), donde se utilizó principalmente como un intruso nocturno contra las líneas de suministro de Corea del Norte. El avión fue retirado del servicio en 1958, y ese podría haber sido el final de la historia.

Sin embargo, volvió al servicio dos veces más, y en un papel diferente para la guerra en Vietnam.

En 1961, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos retiró el servicio de muchos invasores para su uso en operaciones clandestinas en Vietnam del Sur, donde fueron utilizados como bombarderos tácticos. Mientras que el avión B-26K estaba “oficialmente” en servicio con la Fuerza Aérea de Vietnam del Sur, los invasores fueron en realidad volados por las tripulaciones aéreas estadounidenses.

Dos décadas de uso en combate pasaron factura y en 1964 el avión fue retirado nuevamente, sin embargo, a los que permanecieron en uso se les proporcionó una correa de ala de refuerzo a lo largo de la parte inferior de los largueros del ala como una forma de prolongar la vida útil. Esto resultó tan exitoso que la Fuerza Aérea de Estados Unidos hizo que cuarenta Mark Invaders fueran actualizados y ampliamente modificados por On Mark Engineering en Van Nuys, California. Esto incluyó un fuselaje y cola reconstruidos, alas reforzadas, motores mejorados, hélices reversibles y tanques de combustible con punta de ala, entre otros refinamientos.

El B-26K mejorado se conoció a partir de ahora como el “Contrainvaso” cuando regresó al sudeste asiático, donde se utilizó en misiones de ataque terrestre a lo largo del Sendero Ho Chi Minh. El armamento delantero y fijo del avión consistía en ocho ametralladoras calibre .50 en la nariz y tres más en cada ala, mientras que hasta 8,000 libras de municiones mixtas (cápsulas de cohete, bombas de caída convencionales, cápsulas de pistola y cápsulas de cañón) se podían transportar externamente. en múltiples puntos de ala inferior.

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El avión modificado podía alcanzar velocidades de 323 millas por hora y tenía un alcance de 2,700 millas, así como un techo de 30,000 pies.

El avión se desplegó en el sudeste de Asia y se unió al 606 ° Escuadrón de comando aéreo y se basó en la base aérea de Phanom en Tailandia. Como Tailandia no permitía la base de bombarderos en su territorio, en mayo de 1966 se reasignó la antigua designación de ataque de A26A, lo que llevó al Invader a completar el círculo.

Además de desplegarse contra el sendero de Ho Chi Minh, los contra-invasores B-26K / A-26A volaron sobre el meandro de Laos, un área a lo largo de la frontera norvietnamita conocida como Steel Tiger, en operaciones que fueron altamente ” negro “y, como resultado, las insignias nacionales fueron pintadas para mantener la” negación plausible “en caso de que el avión fuera forzado.

Debido a que las defensas antiaéreas norvietnamitas se instalaron a lo largo del Sendero Ho Chi Minh, la mayoría de las misiones de combate sobre Laos se realizaron por la noche, ya que habría sido demasiado peligroso volar el motor de pistón de movimiento lento B-26K durante el día. Cuando fue posible, la aeronave estaba equipada con telescopios AN / PVS2 Starlight para mejorar la visibilidad nocturna.

Para el verano de 1968, las misiones de interceptación nocturna habían sido asumidas gradualmente por las cañoneras AC-130A y AC-130E y los Counter Invaders fueron retirados del servicio activo. Las pérdidas fueron grandes, con no menos de doce de los treinta que habían servido en Tailandia perdidos por la acción del enemigo.

El A-26 fue el último bombardero bimotor impulsado por hélice producido por las Fuerzas Aéreas del Ejército de los Estados Unidos, y fue uno de los pocos aviones de guerra que aún está en servicio con la Fuerza Aérea de los EE. UU. De posguerra, pero también fue el único Bombardero estadounidense para volar en la Segunda Guerra Mundial, Corea y Vietnam.

Peter Suciu es un escritor con sede en Michigan que ha contribuido a más de cuatro docenas de revistas, periódicos y sitios web. Es autor de varios libros sobre sombreros militares, incluida A Gallery of Military Headdress, que está disponible en Amazon.com.

Imagen: Wikimedia

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