El helicóptero Marte de la NASA está listo para las comprobaciones previas al vuelo – .

El helicóptero Ingenuity en la superficie de Marte. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Los controladores de la misión planean desbloquear las palas del helicóptero Ingenuity de la NASA y hacerlas girar a más de 2000 rpm para una prueba a finales de esta semana, un poco de «calistenia» antes del primer vuelo de la aeronave en la atmósfera de Marte tan pronto como este fin de semana, el dijo el lunes el jefe de operaciones del helicóptero.

El rover Perseverance de la NASA depositó el helicóptero sobre la superficie marciana el sábado. Desde entonces, el helicóptero ha comenzado a cargar sus baterías de iones de litio utilizando energía solar y la nave parece saludable después de sobrevivir a las primeras noches frías solo en Marte.

El helicóptero había estado conectado al vientre del rover Perseverance desde abril pasado, antes del lanzamiento de las misiones en julio. El helicóptero Ingenuity extrajo energía de la batería nuclear del rover para sus calentadores de supervivencia hasta que los equipos terrestres del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA enviaron el sábado comandos para desconectar el cerrojo final y los cables eléctricos que conectan el helicóptero con Perseverance.

Las cuatro patas de compuesto de carbono del helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) cayeron las últimas pulgadas a la superficie de Marte, y el rover Perseverance condujo unos 16 pies (5 metros) para permitir que la luz del sol bañara el panel solar del helicóptero y comenzara a cargar. sus baterías.

Hasta ahora, el rendimiento de la matriz solar de Ingenuity «se ve muy bien», dijo Tim Canham, líder de operaciones del helicóptero en JPL.

Canham dijo el lunes que los equipos de tierra del JPL estaban «bailando y vitoreando» cuando recibieron la confirmación de que el helicóptero estaba vivo en la superficie de Marte.

El helicóptero de 80 millones de dólares es una demostración de tecnología. Su objetivo es convertirse en el primer vehículo aerotransportado en lograr un vuelo propulsado en la atmósfera de otro planeta. Pero la diminuta estatura del helicóptero, impulsada en gran parte por los requisitos de tamaño y masa necesarios para encajar en el vientre del rover y aún poder volar en la delgada atmósfera de Marte, presentó desafíos para los diseñadores que intentaban garantizar que pudiera soportar las temperaturas extremas en el planeta rojo. .

Las temperaturas en el cráter Jezero, donde aterrizó Perseverance el 18 de febrero, pueden descender hasta menos 130 grados Fahrenheit (menos 90 grados Celsius).

«¡Silbido! Justo a tiempo, comenzó a hablar por radio ”, dijo Canham en un seminario web sobre la misión Ingenuity organizado por JPL. “Tenemos ese hito increíble detrás de nosotros. Ahora, estamos ansiosos por ese primer vuelo porque ese es el desafío del siguiente nivel «.

“Esta es la primera vez que Ingenuity ha estado solo en la superficie de Marte”, dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en JPL. “Pero ahora tenemos la confirmación de que tenemos el aislamiento adecuado, los calentadores adecuados y suficiente energía en su batería para sobrevivir la noche fría, lo cual es una gran victoria para el equipo. Estamos emocionados de continuar preparando Ingenuity para su primera prueba de vuelo «.

Los ingenieros están monitoreando la energía y la condición térmica de Ingenuity durante los primeros días del helicóptero en la superficie. La NASA dice que los datos ayudarán a los equipos a ajustar el sistema de control térmico del helicóptero para ayudarlo a sobrevivir a las frías noches marcianas a lo largo de una serie de hasta cinco vuelos de prueba que podrían extenderse hasta principios de mayo.

Las palas del rotor del helicóptero, que se extienden de punta a punta de 3.9 pies (1.2 metros), han estado bloqueadas desde que Ingenuity todavía estaba en la Tierra. Los equipos de tierra en JPL ordenarán al helicóptero que desbloquee las palas el miércoles.

Los ingenieros también verificarán los motores que impulsan los rotores y probarán el sistema de navegación autónomo del helicóptero, que utilizará una unidad de medición inercial para determinar su orientación, una cámara para determinar su ubicación y un procesador avanzado que puede recibir entradas y ajustar el vuelo de Ingenuity. trayectoria 500 veces por segundo.

Habrá una prueba de «meneo» de las palas y un giro de los rotores mientras el helicóptero permanece en el suelo. Canham comparó esas pruebas con la «calistenia en helicóptero».

Mientras tanto, Perseverance se dirigirá a un lugar de observación al menos a 200 pies, o 60 metros, de la zona de vuelo de Ingenuity, que en sí tiene aproximadamente la longitud de un campo de fútbol. La zona de vuelo incluye un aeródromo, un área de 10 por 10 metros (33 por 33 pies) donde el helicóptero despegará y aterrizará. Los ingenieros seleccionaron el sitio del aeródromo por su topografía plana libre de grandes rocas.

La NASA quiere asegurarse de que el rover Perseverance esté a una distancia segura del helicóptero cuando despegue. Usando un transmisor y receptor inalámbricos, el rover Perseverance transmitirá comandos y datos entre los controladores terrestres en la Tierra y el helicóptero Ingenuity.

“Mientras el rover se dirige al puesto de observación, debemos asegurarnos de que aún pueda comunicarse con el helicóptero”, dijo Canham.

El primer vuelo de Ingenuity está programado para no antes de la noche del 11 de abril, y los datos confirman el resultado del salto esperado en la Tierra al día siguiente.

Los ingenieros planean hasta cinco vuelos de prueba, comenzando con un ascenso a una altitud de aproximadamente 10 pies (3 metros), donde la nave flotará durante unos 30 segundos antes de dar un giro y aterrizar de regreso donde despegó. Los vuelos de prueba adicionales alcanzarán una altitud máxima de aproximadamente 16 pies (5 metros) e introducirán un movimiento hacia adelante para llevar el helicóptero por la zona de vuelo y regresar a su lugar de despegue.

«Si podemos subir y flotar y mantenernos estables y regresar y aterrizar con seguridad, entonces será un gran momento de triunfo para el equipo de helicópteros», dijo Canham.

La NASA ha reservado un mes para los vuelos de demostración del helicóptero Ingenuity, y ese reloj comenzó cuando Perseverance lanzó el helicóptero a la superficie de Marte. El dron aerotransportado intentará volar en una atmósfera de solo un 1% del grosor de la Tierra. Para hacer eso, los rotores del helicóptero girarán de cinco a diez veces más rápido que un helicóptero típico que vuela en la atmósfera de la Tierra.

El ingenio no lleva ningún instrumento científico. Tiene cámaras en blanco y negro y en color para ayudar en la navegación autónoma y recopilar imágenes aéreas del lugar de aterrizaje del rover Perseverance en el cráter Jezero, que albergaba un lago de agua líquida hace más de 3.000 millones de años.

El helicóptero operará por su cuenta en cada uno de sus vuelos. El tiempo de viaje de ida para las señales de radio entre la Tierra y Marte es actualmente de más de 14 minutos.

Mientras que las cámaras a bordo del Ingenuity tomarán fotos durante cada vuelo, una cámara con zoom en el vehículo Perseverance intentará tomar fotos y videos del helicóptero mientras despega y aterriza.

Los ingenieros de la NASA también pueden intentar usar el micrófono direccional del rover para grabar audio durante los vuelos. Pero las ondas de sonido no viajan tan bien a través de la delgada atmósfera de Marte, y no está claro si el micrófono detectará algún sonido de los rotores de giro rápido del helicóptero, dijo Farah Alibay, quien supervisa las actividades del rover Perseverance asociadas con las pruebas de vuelo Ingenuity.

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