Una jefa de bomberos rural y varios de sus bomberos voluntarios en Oregón perdieron sus hogares y la estación de bomberos a causa del Holiday Farm Fire mientras luchaban contra el incendio durante los últimos días.

La jefa de bomberos rurales de Upper McKenzie, Christiana Rainbow Plews, se encuentra entre los miles de socorristas que han estado combatiendo los incendios que han devastado la costa oeste durante semanas. Recibió una llamada el lunes por la noche sobre una línea eléctrica caída, y el incendio de matorrales resultante se extendió más rápido que cualquier cosa que hubiera visto.

IMAGEN: Daños por fuego en Nimrod, Oregon (Andy Nelson / USA Today Network)

Una o dos horas después de haber salido de su casa para responder, dijo Plews, había emitido una orden de evacuación de nivel 3, para que los residentes se fueran de inmediato, hacia el área del río McKenzie en el condado de Lane en el oeste de Oregon. Su familia abandonó su casa a unas 20 millas río abajo desde el origen del incendio, y pudo traer algunos de los animales a su propiedad.

La noche siguiente, un jefe de bomberos vecino le dijo a Plews que los equipos habían hecho todo lo posible, pero que su casa se había ido.

“No solo tengo mi vida para reconstruir, también tengo un departamento de bomberos para reconstruir”, dijo Plews. “Y, sinceramente, no sé cómo voy a hacer eso”.

Plews dijo que estuvo despierta durante aproximadamente 56 horas, y muchos de los miembros de su tripulación estuvieron incluso más tiempo. El equipo luchó contra las llamas desde el lunes por la noche hasta el jueves o viernes antes de regresar el sábado, y la mayoría recibió un período de descanso de 24 horas el domingo, dijo Plews.

“Estoy de arriba abajo y de adentro hacia afuera”, dijo Plews el domingo. “En este momento, estoy cansado, y es realmente minuto a minuto. Estoy realmente bien un minuto y esperanzado, y luego al minuto siguiente simplemente no puedo hacerlo. Estoy perdido”.

Los bomberos profesionales del área de Eugene-Springfield pudieron ofrecer ayuda mutua, dijo Plews, una bendición con tantos de los recursos del estado agotados por las docenas de incendios en Oregon. La lucha contra Holiday Farm Fire todavía está en sus inicios, y Plews espera que la lucha se prolongue durante bastante tiempo. La mayoría de los residentes del área han sido desplazados y están ansiosos por regresar a casa, dijo.

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Plews espera que la gente esté enojada, pero con incendios activos a ambos lados de la carretera y madera inestable alrededor, no está claro cuándo alguien podrá regresar para ver lo que queda de sus vidas.

“No podemos permitirnos que la gente regrese a las casas que están allí y luego tenga que responder a eso”, dijo Plews. “Literalmente, no tenemos la gente para responder a eso”.

La estación Blue River del departamento de bomberos está destruida, su equipo está quemado y varios miembros de la tripulación han perdido sus hogares y sus medios de vida la semana pasada. Casi todos han podido reunirse con sus seres queridos en lugares seguros, aunque algunos se han quedado en la estación de supervivientes del departamento para seguir luchando.

A excepción de Plews, todos los bomberos del equipo son voluntarios que agregan el trabajo peligroso a una vida ya bulliciosa. Samantha Winningham, una teniente del equipo de Upper McKenzie, es una de esas voluntarias.

Winningham ayuda a administrar el negocio de su familia, Meyer’s General Store, en Blue River, donde ha vivido toda su vida y donde ella y su esposo están criando a una hija de 4 años. Su casa estaba a solo una cuadra de la de su madre en una dirección. Unas cuadras en otra dirección, su tía vivía al lado de la tienda.

Ahora todas esas casas se han ido, junto con el jardín en el que había estado trabajando en su tiempo libre y el álbum que guardaba en el fondo de una estantería con las fotografías de sus abuelos.

“Literalmente, todo el pueblo de Blue River está totalmente nivelado, por lo que tres de nuestras casas y nuestro negocio, la estación de bomberos, la oficina de correos, la clínica local”, dijo Winningham. “Y estamos en una comunidad muy pequeña, por lo que muchos de nuestros amigos familiares cercanos [lost their homes], también. Todo se ha ido.”

La familia de unos 16 está junta en un hotel en Eugene, donde se aloja casi toda la ciudad de Blue River.

El esposo de Winningham estaba sacando la cena del horno justo cuando llegaron las llamadas sobre líneas eléctricas caídas el lunes por la noche. Ella salió de su casa esa noche y no ha podido regresar desde entonces.

Ella y el resto de la tripulación fueron de puerta en puerta para evacuar a las familias, lidiando con fuertes vientos que enviaron brasas que los obligaron a esconderse detrás de su equipo. Mientras tanto, apenas hubo recepción celular, lo que hizo difícil saber cómo estaban sus seres queridos.

Winningham dijo que dejó la pelea el miércoles para reunirse con su familia después de darse cuenta de que ya no podía trabajar de manera efectiva con la preocupación por sus seres queridos en su mente.

“Estaba peleando una batalla que no estaba ganando. Todo estaba empeorando, y yo tampoco podía ayudar a mi familia en casa a estar segura”, dijo.

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En los días que ha podido pasar con su familia y con casi todos los desplazados de su pequeño pueblo, dijo Winningham, ha podido encontrar alguna esperanza de que Blue River se reconstruya mejor que antes.

“Todos en nuestro pueblo salieron vivos y salvos”, dijo. “A pesar de lo indefensos que nos sentimos como departamento, es posible que no hayamos podido salvar las estructuras, pero pudimos salvar a la gente. Así que al menos lo tenemos”.

Se crearon al menos dos GoFundMes para recaudar fondos para el jefe el viernes, reuniendo colectivamente más de $ 40,000 para Plews y el departamento.

Distribución: Lindsie Cline y Brittany Cline (Rob Schumacher / USA Today Network)

“Rainbow hizo el llamado para elevar el nivel de evacuación temprano para que los ciudadanos en su jurisdicción tuvieran tiempo de salir de manera segura”, dijo uno de los organizadores de la recaudación de fondos, Wren Arrington, en la descripción de GoFundMe. “Rainbow es un héroe en toda regla, de base y de la sal de la tierra”.

También están llegando donaciones para los residentes desplazados del condado de Lane, personas que necesitan ropa y artículos de tocador, dijo Plews. Aunque ha habido algunas dificultades para que todos obtengan lo que necesitan en la confusión de los últimos días, dijo Plews, la respuesta de la comunidad ha sido abrumadora.

“Conozco estos eventos a largo plazo, y está ese período al principio en el que todos están ahí para todos los demás, montones de donaciones y hay mucho miedo e incertidumbre, pero también mucha esperanza”, dijo Plews.

El Holiday Farm Fire, que solo tenía un 5 por ciento de contenido el domingo, había quemado 161,872 acres, según el sistema de información de incidentes del Grupo Nacional de Coordinación de Incendios Forestales.

Andrew Phelps, director de manejo de emergencias de Oregon, dijo en una entrevista con MSNBC que el estado se estaba preparando para un “incidente de muerte masiva”.

“Habrá una serie de muertes, personas que simplemente no pudieron recibir una advertencia a tiempo y evacuar sus hogares y ponerse a salvo”, dijo Phelps el viernes.

Al menos 33 personas han muerto en las decenas de incendios a lo largo de la costa oeste, con decenas más desaparecidas y miles más desplazadas. Los datos del estado de Oregon mostraron el domingo que 35 incendios han devastado 902,620 acres.