El lanzamiento de los vuelos de prueba de Starliner no llega antes del 2 de abril – .

El módulo de tripulación de Boeing Starliner se iza a través de la Instalación de Procesamiento de Carga y Tripulación Comercial en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida el 14 de enero de 2021, para acoplarse con el módulo de servicio. Crédito: Boeing / John Proferes

El lanzamiento del próximo vuelo de prueba de la cápsula de la tripulación Starliner de Boeing se retrasó hasta el 2 de abril después de que los trabajadores reemplazaran las unidades de aviónica de la nave espacial dañadas por una subida de tensión durante las pruebas.

La segunda misión de prueba de vuelo orbital de Boeing, o OFT-2, verificará que la nave espacial Starliner esté lista para llevar astronautas a la órbita por primera vez a finales de este año.

En un comunicado del 17 de febrero, Boeing y la NASA dijeron que el lanzamiento de la misión OFT-2 se había reprogramado del 25 de marzo a no antes del 2 de abril. El retraso de ocho días fue causado por una subida de tensión durante las comprobaciones finales de la nave espacial en el Centro Espacial Kennedy en Florida.

Los técnicos cambiaron las unidades de aviónica afectadas por la subida de tensión, dijo Boeing. «Continuamos garantizando la seguridad de los productos de nuestra nave espacial y estamos abordando cualquier problema emergente de manera oportuna».

La NASA dijo que la subida de tensión fue causada por un «problema de configuración del equipo de apoyo terrestre».

El mes pasado, los equipos dentro de la Instalación de Procesamiento de Carga y Tripulación Comercial en Kennedy emparejaron el módulo de tripulación y el módulo de servicio de la nave espacial Starliner. Toda la nave espacial se trasladó recientemente a un área diferente de la instalación para recibir su carga de propelentes peligrosos.

Los propulsores del Starliner consumen una mezcla tóxica de hidracina y tetróxido de nitrógeno para maniobras en el espacio. Los motores de aborto de la cápsula utilizan la misma combinación potente de propulsores.

Boeing dijo que está listo para un ensayo de misión utilizando el hardware de vuelo y el software de vuelo de Starliner. La prueba de extremo a extremo simulará una misión Starliner desde el lanzamiento hasta el acoplamiento con la Estación Espacial Internacional, y desde el desacoplamiento hasta el aterrizaje, un ensayo que Boeing no realizó antes del primer vuelo de prueba orbital del Starliner en 2019.

La misión OFT-2 es una repetición del vuelo de prueba OFT-1 de Boeing en diciembre de 2019. Problemas de software en la misión OFT-1 impidieron que la nave espacial Starliner se acoplara a la estación espacial, lo que obligó a un aterrizaje prematuro con paracaídas en el puerto espacial de White Sands. Nuevo Mexico.

«La NASA continúa trabajando junto a Boeing para prepararse para esta primera misión de 2021», dijo Steve Stich, gerente del programa de tripulación comercial de la NASA, en un comunicado. “El trabajo en equipo de Boeing y NASA en todos los aspectos de la preparación del vuelo, incluida la certificación final, el análisis de peligros y las pruebas de software, es extraordinario. Aunque esta prueba de vuelo sin tripulación a la Estación Espacial Internacional es un hito clave en el camino hacia la primera misión tripulada de Starliner planeada para finales de este año, volaremos cuando estemos listos «.

Los ingenieros han verificado alrededor del 95% de las recomendaciones identificadas por un equipo de revisión conjunto de la NASA y Boeing que investigó los problemas que plagaron la misión OFT-1.

«Apreciamos el importante trabajo que está realizando la NASA antes del lanzamiento», dijo John Vollmer, vicepresidente y director de programas de Starliner en Boeing. «Estamos totalmente comprometidos con el proceso de revisión de la agencia para garantizar la confianza en la nave espacial».

Boeing dijo a principios de este mes que los ingenieros completaron la «recalificación» del código del software Starliner, preparando el escenario para el ensayo de principio a fin que comenzará pronto.

La nave espacial Starliner es una de las dos nuevas cápsulas de tripulación diseñadas para transportar astronautas hacia y desde la estación espacial. La cápsula Crew Dragon de SpaceX voló con astronautas por primera vez en mayo pasado, pero los problemas de software de Boeing retrasaron el programa Starliner más de un año.

La NASA contrató a Boeing y SpaceX para desarrollar las nuevas cápsulas para la tripulación, poniendo fin a la dependencia estadounidense de la nave espacial rusa Soyuz para los servicios de transporte de astronautas.

Suponiendo que el vuelo de prueba OFT-2 de una semana de duración vaya bien, Boeing espera lanzar la primera prueba de vuelo en tripulación del Starliner con una tripulación de tres personas a partir de septiembre. Los tres astronautas se acoplarán a la estación espacial, donde se espera que pasen de una a dos semanas antes de regresar a la Tierra.

Después de la Prueba de vuelo de la tripulación, la NASA certificará al Starliner para volar en misiones operativas de rotación de la tripulación a la estación espacial. Boeing tiene un contrato con la NASA para al menos seis de ellos, cada uno con cuatro astronautas y una duración de hasta siete meses.

Una vez que la nave espacial Starliner esté cargada, Boeing transferirá la cápsula a la Instalación de Integración Vertical de United Launch Alliance en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. Allí, las grúas izarán la nave espacial sobre su vehículo de lanzamiento Atlas 5 el próximo mes, un par de semanas antes de la fecha de lanzamiento programada para el 2 de abril.

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