El maestro de ciencia ficción Ted Chiang explora los aciertos y los errores de la IA

Ted ChiangLa historia de la vida de Ted Chiang incluye temporadas como escritor técnico en el área de Seattle y el reconocimiento mundial como escritor de ciencia ficción. (Foto de Alan Berner a través de Knopf Doubleday Publicity)

¿Qué derechos tiene un robot? Si nuestras máquinas se vuelven inteligentes a la manera de la ciencia ficción, es probable que se convierta en una pregunta complicada, y los humanos que nutren a esos robots podrían ponerse de su lado.

Ted Chiang, un autor de ciencia ficción de creciente renombre con conexiones duraderas con la comunidad tecnológica de Seattle, no retrocede ante tales preguntas. Activan los experimentos mentales que generan novelas galardonadas como «El ciclo de vida de los objetos de software» e inspiran películas de Hollywood como «Llegada».

Las conmovedoras historias cortas de Chiang le han valido elogios de gente como The New Yorker, que lo ha calificado de «uno de los escritores de ciencia ficción más influyentes de su generación». Durante el verano plagado de pandemias de este año, se unió al Salón de la Fama de Ciencia Ficción y Fantasía del Museo de Cultura Pop. Y esta semana, recibirá un premio de la Fundación Arthur C. Clarke por emplear la imaginación al servicio de la sociedad.

¿Puede la ciencia ficción tener un impacto en el mundo real, incluso en momentos en los que el mundo parece estar en medio de una película de desastres lenta?

Absolutamente, dice Chiang.

“El arte es una forma de darle sentido a un mundo que, por sí solo, no tiene sentido”, dice en el último episodio del podcast Fiction Science, que se centra en la intersección entre ciencia y ficción. “El arte puede imponer una especie de orden a las cosas. … No ofrece una panacea, porque no creo que haya una panacea fácil, pero creo que el arte nos ayuda a salir adelante en estos tiempos estresantes «.

COVID-19 proporciona una ilustración. Chiang diría que nuestra respuesta a la pandemia de coronavirus ha sido problemática en parte porque no coincide con lo que hemos visto en las películas de ciencia ficción.

“El mayor conflicto que vemos que se genera es entre las personas que no creen en él y todos los demás”, dijo. “Eso podría deberse al hecho de que no es tan severo. Si parecieran varias pandemias cinematográficas, probablemente sería difícil para cualquiera negar que estaba sucediendo «.

Esta pandemia bien puede desencadenar un nuevo tipo de tema de ciencia ficción.

“Vale la pena pensar que las representaciones tradicionales de las pandemias no dedican mucho tiempo a que las personas se unan y traten de apoyarse unas a otras”, dijo Chiang. “Ese no suele ser un tema en las historias sobre desastres o crisis enormes. Supongo que la narrativa suele ser: ‘Es el fin de la civilización’. Y la gente no se ha vuelto de esa manera «.

La inteligencia artificial es otro campo en el que la ciencia ficción a menudo da a las personas una idea equivocada. “Cuando hablamos de IA en ciencia ficción, estamos hablando de algo muy diferente de lo que queremos decir cuando decimos IA en el contexto de la tecnología actual”, dijo.

Chiang no habla aquí simplemente como autor de cuentos, sino como alguien que se unió a la comunidad tecnológica de Seattle hace tres décadas para trabajar en Microsoft como redactor técnico. Durante sus primeros días en Seattle, su participación en el Taller de Escritores de Ciencia Ficción y Fantasía de Clarion West en 1989 ayudó a lanzar su segunda carrera como escritor de ficción.

En nuestra entrevista, Chiang no quiso decir mucho sobre el lado de la escritura técnica de su carrera, pero su experiencia se demostró en nuestra discusión sobre IA real versus ciencia ficción. “Cuando la gente habla de IA en el mundo real … se refiere a cierto tipo de software que suele ser como una versión superpoderosa de las estadísticas aplicadas”, dijo.

Eso está muy lejos de los supervillanos mejorados por software de películas como «Terminator» o «The Matrix», o de los personajes algo más comprensivos de programas como «Westworld» y «Humans».

En opinión de Chiang, la mayoría de las representaciones de la IA de ciencia ficción se quedan cortas incluso para los estándares de la ciencia ficción. “Muchas historias imaginan algo que es un producto como un robot que viene en una caja, lo enciendes y de repente tienes un mayordomo, un mayordomo perfectamente competente, leal y obediente”, señaló. «Eso, creo que salta todos estos pasos, porque los mayordomos no ocurren por casualidad».

En «El ciclo de vida de los objetos de software», Chiang imagina un mundo en el que se necesita tanto tiempo para criar un robot como para criar a un niño. Ese experimento mental desencadena todo tipo de interesantes preguntas demasiado humanas: ¿qué pasa si las personas que crían esos robots quieren que sean algo más que mayordomos? ¿Se quedarían al margen y dejarían que su progenie de robots de ciencia ficción fuera tratada como esclavos, incluso como esclavos sexuales?

“Quizás quieran que ese robot, o software consciente, tenga algún tipo de autonomía”, dijo Chiang. «Tener una buena vida».

La última colección de cuentos de Chiang, «Exhalación», extiende ese tipo de experimentos mentales a recursos de ciencia ficción que van desde el libre albedrío hasta la búsqueda de inteligencia extraterrestre.

Ambos temas entran en juego en lo que sin duda es la novela más conocida de Chiang, «Story of Your Life», que se publicó por primera vez en 1998 y se adaptó para producir el guión de «Arrival» en 2016. Como muchas de las otras historias de Chiang, » Story of Your Life ”toma un tropo de ciencia ficción muy utilizado, en este caso, el primer contacto con extraterrestres inteligentes, y agrega un giro inesperado pero profundo y desgarrador.

Chiang dijo que el éxito de la novela y la película no ha provocado cambios particularmente dramáticos en la historia de su propia vida, pero que ha ampliado la audiencia para los tipos de historias que cuenta.

Exhalación: Historias de Ted Chiang«Exhalation» es la última colección de cuentos de ciencia ficción de Ted Chiang. (Knopf Doubleday)

“Mi trabajo ha sido leído por personas que no se describirían a sí mismas como lectores de ciencia ficción, por personas que normalmente no leen mucha ciencia ficción, y eso ha sido asombroso. Eso ha sido realmente gratificante ”, dijo. «No es algo que realmente esperaba».

Además, el trabajo de Chiang ha estado apareciendo en lugares donde no se esperaría ver ciencia ficción, como The New York Times, donde analiza las implicaciones de la edición de genes humanos; o Buzzfeed News, donde reflexiona sobre las desventajas de la visión del mundo de Silicon Valley; o la revista Nature, donde se pueden encontrar los experimentos mentales de Chiang sobre el libre albedrío y el transhumanismo; o Nautilus, donde Chiang ofrece una perspectiva poco ortodoxa sobre SETI.

Durante nuestro chat de podcast, Chiang se entregó a otro experimento mental: ¿podría la IA reemplazar a los escritores de ciencia ficción?

¿La respuesta de Chiang? Eso depende.

«Si pudiéramos obtener novelas generadas por software que fueran coherentes, pero no necesariamente particularmente buenas, creo que habría un mercado para ellas», dijo.

Pero Chiang no cree que eso condenaría a los autores humanos.

“Para que una IA genere una novela que consideras realmente buena, que sientes como, ‘Oh, wow, esta novela fue apasionante y me hizo pensar en mi vida de una manera nueva’, eso, creo, va a ser muy, muy difícil ”, dijo.

Ted Chiang solo hace que parezca fácil.

Chiang y otros galardonados de la Fundación Arthur C. Clarke participarán en la Conversación Clarke sobre la imaginación 2020 a las 9 am PT del 12 de noviembre. Regístrese a través del sitio web de la fundación y Eventbrite para participar en el evento de video interactivo.

Ésta es una versión de un artículo publicado por primera vez en Cosmic Log. Consulte la publicación Cosmic Log para conocer las recomendaciones de lectura de Ted Chiang, que son las selecciones de este mes para el Cosmic Log Used Book Club.

Mi coanfitriona del podcast de Fiction Science es Dominica Phetteplace, una escritora galardonada que se graduó del Clarion West Writers Workshop y que actualmente vive en Berkeley, California. Está entre los autores de ciencia ficción que aparecen en The Best Science Fiction of el año. Para obtener más información sobre Phetteplace, visite su sitio web, DominicaPhetteplace.com.