El mercado de CPU más interesante que hemos visto en décadas está sobre nosotros

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Durante la mayor parte de las últimas 2,5 décadas, la industria de las CPU de PC ha estado dominada por una única arquitectura: x86. Si bien la década de 1990 se inició con una serie de arquitecturas que técnicamente aún competían con Intel, a finales de la década, AMD estaba solo frente al titán de los chips. IBM tiró la toalla sobre G5 a mediados de la década de 2000. Intel, al parecer, había ganado.

Pero el paso del tiempo tiene una forma divertida de remodelar nuestras percepciones de una época. La victoria casi total de Intel a mediados de la década de 2000 ahora parece más una pausa temporal que una victoria permanente, y el mercado de CPU se está calentando ahora de formas que no hemos visto en décadas. SiFive afirma que puede construir un chip de escritorio RISC-V en el futuro. Empresas emergentes como Nuvia han sido adquiridas por Qualcomm, que planea lanzar su propio silicio personalizado para fines de 2022 y principios de 2023. Tanto AMD como Intel han presentado recientemente nuevas arquitecturas: AMD ha extendido Zen 3 a servidores y dispositivos móviles, mientras que Intel ha lanzado Rocket Servidor de lago y lago de hielo.

En retrospectiva, el lanzamiento de Ryzen en abril de 2017 fue el comienzo de una nueva era para el escalado del rendimiento de la PC. Las arquitecturas Zen, Zen + y Zen 2 de AMD han superado repetidamente su categoría de peso, incluso cuando los tropiezos de 10 nm de Intel lo hicieron más vulnerable a los desafíos de lo que hubiera sido de otra manera. El Tiger Lake de Intel es una CPU impresionante, lo suficientemente buena como para retomar el liderazgo general en el mercado móvil, pero quedan dudas sobre las partes que vendrán después y cuánto tiempo le llevará a la empresa recuperar una posición competitiva en el nodo de 7 nm. (Intel actualmente afirma que será competitivo en 7 nm y recuperará el liderazgo en 5 nm).

Luego está Apple y el M1. Si bien la CPU no es un golpe de gracia total contra AMD e Intel, establece un nuevo estándar en rendimiento y eficiencia energética que ambas compañías x86 tendrán que igualar a largo plazo. Apple no se hará cargo del mercado masivo de PC ni comenzará a construir máquinas con Windows, pero Qualcomm ya ha anunciado que tiene la intención de llevar al mercado las computadoras portátiles basadas en el nuevo diseño de CPU de Nuvia. Intel y AMD tienen un pequeño respiro para traer nuevo hardware al mercado, pero la batalla entre x86 y ARM está por llegar. No pasará mucho tiempo antes de que podamos hacer comparaciones mucho mejores entre las dos familias de CPU.

Bajo Pat Gelsinger, el nuevo CEO de Intel, la compañía está girando para construir nuevas CPU y GPU donde sea que el nodo de proceso se adapte mejor a la arquitectura subyacente. Quiere construir un nuevo negocio de fundición para clientes y ha dedicado $ 20 mil millones a dos nuevas plantas en Arizona. Sin embargo, incluso en el mejor de los casos para Intel, la empresa tardará varios años en recuperar su posición dominante anterior. Después de haber pasado las últimas décadas intentando exterminar a su rival virtualmente por cualquier medio posible, Intel se encuentra en la posición desconocida de necesitar que AMD monte una ofensiva efectiva mientras arregla su propia casa.

Si bien Intel tiene un plan para aumentar 10 nm y avanzar hacia 7 nm, no se espera que Sapphire Rapids hasta fines de 2021 en el mejor de los casos. Gelsinger ha prometido que Alder Lake llegará al escritorio a fines de 2021, reemplazando a Rocket Lake en el ciclo de reemplazo de hardware más rápido que hemos visto. Todas estas CPU se basan en 10 nm; Los 7nm de Intel no se esperan hasta 2023, por lo que tenemos un poco de tiempo para esperar hasta entonces.

Si Intel continúa luchando con 7nm, o si sus oponentes demuestran tener diseños más fuertes de lo anticipado, recaerá en Advanced Micro Devices para mantener x86 competitivo frente a diseños de firmas como Ampere, Apple y Qualcomm. Esta sería una situación sin precedentes. AMD ha vencido a Intel y ha tomado el liderazgo general en el mercado x86 antes, pero nunca ha sido el principal defensor de ese mercado contra una arquitectura rival, principalmente porque x86 no ha tenido arquitecturas rivales plausibles durante tantos años.

Pero, y esto es lo curioso, AMD también necesita Intel. Si Intel dejó de vender CPU mañana, TSMC carece de hecho de la capacidad de oblea para cubrir la brecha. Cada servidor x86 que envía Intel representa una venta que AMD desea y un baluarte contra la incursión de ARM en el mercado de servidores más grande. Cada servidor que sale por la puerta con un logotipo de Intel es un servidor por el que AMD todavía puede jugar. Una vez que los clientes comiencen a cambiar a ARM, convencerlos de que vuelvan a hacerlo podría ser una propuesta más difícil.

Si Intel no puede presentar diseños competitivos lo suficientemente rápido, necesitará la ejecución de AMD para demostrar que x86 tiene lo necesario para desafiar a ARM. Si AMD no cumple, los dos fabricantes de x86 podrían verse presionados sobre sus talones a medida que los nuevos chips y tecnologías ocupen el centro del escenario. AMD puede ser la estrella actual del mercado de PC, pero necesita el volumen de ventas de Intel y una enorme base de instalación para posicionar sus CPU como alternativas atractivas frente a la incertidumbre de una solución ARM.

Han pasado décadas desde que el mercado de las CPU fue tan dinámico. Si está interesado en los desamparados y los prometedores, RISC-V está haciendo olas. El M1 de Apple causó una gran impresión en su lanzamiento el año pasado y tiene un hermano mayor que llegará en un futuro no muy lejano. Las nuevas CPU escalables Xeon de tercera generación de Intel son un paso significativo hacia la posición competitiva de Chipzilla y la arquitectura Zen 3 de AMD ha hecho avanzar la pelota en computadoras de escritorio, dispositivos móviles y servidores. Nunca ha sido un momento más interesante para cubrir las CPU.

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