Boeing 737 Max

. / Jason Redmond

Después de 15 meses en tierra, el Boeing 737 Max dio el lunes un paso importante para regresar al servicio de pasajeros cuando el avión con problemas completó su primer vuelo de prueba de recertificación.

Un Boeing 737 Max 7, registro N7201S, partió de Boeing Field, en Seattle, el lunes justo antes de las 10 a.m., hora local, para el vuelo histórico. Los pilotos de prueba de Boeing y la FAA y los oficiales de certificación estaban a bordo.

El vuelo fue el primero de tres, y se espera que ocurra esta semana, que la FAA usará para determinar si Boeing ha solucionado los problemas con el avión y si puede regresar al servicio normal.

En el momento de la publicación, el avión estaba de vuelta en el aire después de su aterrizaje en el Aeropuerto Internacional del Condado de Grant, en Moses Lake, Washington. Según un plan de vuelo, estaba programado para regresar a Boeing Field en Seattle. Parecía estar experimentando pruebas adicionales en el camino.

El 737 Max ha estado conectado a tierra desde marzo de 2019, luego del segundo de dos accidentes fatales que mataron a un total de 346 personas. El primer accidente, Lion Air Flight 610, se estrelló en el Mar de Java frente a Indonesia en octubre de 2018 después de 12 minutos, durante los cuales los pilotos lucharon por controlar el avión. El accidente mató a 189 personas.

Aunque inmediatamente surgieron preguntas sobre un nuevo sistema de control de vuelo en el 737 Max, la última versión del caballo de batalla de 55 años de Boeing, el avión permaneció en servicio en gran medida, con una Directiva de aeronavegabilidad de emergencia emitida por Boeing y los pilotos de advertencia de la FAA sobre posibles problemas de control.

La historia continua

En marzo de 2019, el vuelo 302 de Ethiopian Airlines se estrelló seis minutos después de despegar de Addis Abeba, Etiopía, matando a los 157 a bordo. En cuestión de días, el tipo de avión se puso a tierra en todo el mundo. El 13 de marzo de 2019, Estados Unidos se convirtió en uno de los últimos países en aterrizar el avión.

Los investigadores descubrieron que ambos accidentes estaban vinculados al sistema automatizado, llamado sistema de aumento de las características de maniobra, o MCAS.

MCAS fue diseñado para compensar que el 737 Max tenga motores más grandes que las 737 generaciones anteriores. Los motores más grandes pueden hacer que la nariz del avión se incline hacia arriba, lo que lleva a una parada; en esa situación, MCAS podría apuntar automáticamente la nariz hacia abajo para negar el efecto del tamaño del motor.

Pero el sistema podría activarse mediante una lectura defectuosa de un solo sensor de ángulo de ataque, sin redundancias ni copias de seguridad. En ambos accidentes, se cree que los sensores fallaron, enviando datos erróneos a la computadora de vuelo y, sin una verificación redundante, activando el sistema automatizado.

Aunque inicialmente se esperaba que la conexión a tierra durara solo unas semanas, Boeing y la FAA encontraron riesgos de seguridad adicionales, y finalmente requirieron que Boeing rediseñara la computadora de vuelo completa del avión en lugar de solo el software MCAS.

Los vuelos de certificación, que se espera demoren tres días, “incluirán una amplia gama de maniobras de vuelo y procedimientos de emergencia para evaluar si los cambios cumplen con los estándares de certificación de la FAA”, según un comunicado de la FAA.

Aunque los vuelos se encuentran entre los pasos más grandes que quedan antes de que los aviones reciban una recertificación, todavía quedan varios pasos.

“Si bien los vuelos de certificación son un hito importante, quedan varias tareas clave”, dijo la FAA. “La FAA está siguiendo un proceso deliberado y se tomará el tiempo necesario para revisar a fondo el trabajo de Boeing. Levantaremos el orden de puesta a tierra solo después de que estemos satisfechos de que el avión cumple con los estándares de certificación”.

Se están llevando a cabo numerosas investigaciones federales sobre el diseño del avión, parte de un esfuerzo por determinar cómo se permitió la certificación en primer lugar y si hubo negligencia criminal detrás del diseño.

Quedan dudas sobre si otros países aceptarán la decisión de la FAA sobre el avión, una norma de la industria, o si elegirán realizar sus propios vuelos de recertificación, lo que representaría una pérdida de prestigio para la agencia estadounidense.

En un comunicado a Business Insider, un portavoz de Boeing dijo que la compañía estaba trabajando con las autoridades.

“Continuamos trabajando diligentemente para devolver de manera segura el 737 MAX al servicio comercial”, dijo Boeing. “Nos remitimos a la FAA y a los reguladores globales sobre el proceso”.

Boeing dijo anteriormente que esperaba que el avión volviera a funcionar en la segunda mitad de este año. Aunque las aerolíneas han esperado ansiosamente el regreso del avión, el colapso de la demanda de viajes debido a la crisis del coronavirus ha complicado la necesidad de una mayor capacidad del regreso de la flota.

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