El rover Perseverance aterriza para comenzar la búsqueda de vida en Marte

Perseverance rover en MarteUna imagen cruda y sin corregir de una cámara de ingeniería en el rover Perseverance de la NASA muestra su entorno en Marte, incluida la sombra del rover. (NASA a través de YouTube)

El rover Perseverance de la NASA aterrizó hoy en Marte y comenzó una misión destinada a almacenar evidencia de vida pasada en Marte, después de un viaje que llegó a su clímax con siete minutos de delicioso terror.

“¡Touchdown confirmado! Perseverancia a salvo en la superficie de Marte, listo para comenzar a buscar los signos de vidas pasadas ”, declaró el controlador principal Swati Mohan a las 12:55 pm hora del Pacífico.

El final del viaje de siete meses y 300 millones de millas de Perseverance se desarrolló como un drama de radio. Debido al ancho de banda limitado y al retraso de 11 minutos en la recepción de señales, no hubo video en vivo del aterrizaje. Pero gracias a los enlaces de Internet, millones de personas pudieron escuchar mientras Mohan anunciaba los hitos a través de una transmisión en vivo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Un grupo de controladores socialmente distanciados en el JPL aplaudió, gritó e intercambió golpes de puños después del touchdown. Momentos después, la primera imagen en blanco y negro de las cámaras para evitar peligros del rover se mostró en una pantalla gigante.

Los ingenieros de las instalaciones de Aerojet Rocketdyne en Redmond, Washington, desempeñaron un papel fundamental en el establecimiento de lo que podría decirse que era la fase más riesgosa del descenso.

Después de que la nave se desaceleró desde una velocidad de 12,000 mph y desplegó su paracaídas, una plataforma de «grúa aérea» encendió ocho propulsores Aerojet. Mientras la plataforma flotaba a 65 pies sobre la superficie del cráter Jezero, el rover fue bajado a la superficie en el extremo de un juego de cables. Una vez que las seis ruedas del rover tocaron la superficie, se cortaron los cables y la plataforma se lanzó a un aterrizaje forzoso.

La secuencia de aterrizaje fue básicamente una repetición de la rutina de la misión del rover Mars Curiosity de 2012. “Parecía una idea descabellada en ese momento, cuando Curiosity lo hizo, pero funcionó a la perfección”, dijo Bill Cahill, gerente de proyectos de la operación de Aerojet en Redmond, durante una transmisión por Internet presentada por el Museo de Vuelo de Seattle.

Durante los ocho años y medio desde que aterrizó Curiosity, el equipo de Perseverance desarrolló un sistema de navegación que podía capturar vistas del terreno debajo de la nave espacial y ajustar su descenso en consecuencia.

El ingeniero del JPL, Allen Chen, quien dirigió al equipo para la entrada, el descenso y el aterrizaje, dijo durante una rueda de prensa posterior al aterrizaje que el sistema ayudó al rover a esquivar áreas escarpadas que habrían representado peligros importantes para la misión. «Estamos en un buen lugar plano», dijo. “El vehículo solo está inclinado unos 1,2 grados. Así que encontramos con éxito ese estacionamiento y tenemos un vehículo seguro en el suelo «.

El rover Perseverance de 1 tonelada hace uso del diseño de chasis básico de Curiosity, pero la misión de $ 2.7 mil millones tiene una agenda mucho más ambiciosa.

“Realmente es el comienzo de una nueva era, en el sentido de que vamos de la exploración … a la fase de devolución de muestras”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia espacial de la NASA.

Además de su estudio in situ de la geología marciana, Perseverance perforará muestras de suelo y roca marcianos, las almacenará en cápsulas y las guardará para su posterior recuperación. Si todo sale según lo planeado, una serie de futuras sondas robóticas traerán esas muestras de regreso a la Tierra a principios de la década de 2030 para estudios de laboratorio detallados.

Fotos o no sucedió: Echa un vistazo a las imágenes sin procesar del vehículo Perseverance de la NASA

Las muestras se seleccionarán en función de su potencial para revelar si Marte albergaba vida en su pasado distante y quizás si los restos de vida aún podrían perdurar bajo la superficie del Planeta Rojo.

“¿Estamos solos en esta especie de vasto desierto cósmico, simplemente volando por el espacio, o la vida es mucho más común? … Aún no conocemos las respuestas ”, dijo Ken Williford, científico adjunto del proyecto de la misión del JPL, durante una sesión informativa previa al aterrizaje. «Estamos realmente a punto de poder responder potencialmente a estas enormes preguntas».

El cráter Jezero fue elegido como el área objetivo porque su geología sugiere que se inundó con agua hace miles de millones de años, proporcionando un entorno potencialmente hospitalario para los microbios. Aunque Marte es mucho más frío y seco de lo que era entonces, es posible que los rastros químicos de la actividad biológica pasada o los rastros fosilizados de microbios puedan perdurar dentro de la roca.

Además de perforar muestras, Perseverance está equipado con un conjunto de instrumentos científicos capaces de examinar la composición química de su entorno con un detalle sin precedentes, incluida la primera cámara con zoom enviada a Marte. Por esa razón, Lori Glaze, directora de la división de ciencia planetaria de la NASA, se refiere al rover como «nuestro primer astrobiólogo móvil» en Marte.

Pero Perseverance es más que un astrobiólogo: lleva un mini helicóptero desplegable llamado Ingenuity que debe realizar una serie de vuelos de prueba durante una fase inicial de la misión, convirtiéndose en el primer vehículo volador aerodinámico que se eleva sobre la superficie de otro planeta.

“Este es realmente un momento de los hermanos Wright”, dijo Melissa Rice, miembro del equipo científico de Perseverance, de Western Washington University, antes del aterrizaje de hoy.

Otro experimento, conocido como MOXIE, está diseñado para probar técnicas para convertir el dióxido de carbono en la delgada atmósfera de Marte en oxígeno. Esta tecnología podría ser útil para los futuros exploradores que necesitarán reservas de aire respirable y propulsor de cohetes.

La perseverancia no es la única novedad del Planeta Rojo: gracias a una alineación orbital propicia, las naves espaciales robóticas apoyadas por China y los Emiratos Árabes Unidos se lanzaron en julio pasado, justo antes del despegue de Perseverance, y entraron en la órbita marciana a principios de este mes. El orbitador Tianwen-1 de China enviará un módulo de aterrizaje y un rover a la superficie en el período de mayo a junio.

¿Seguirán funcionando estas sondas cuando se envíen humanos a Marte? En el caso de Perseverance, esa no es una mala apuesta. La NASA ha fijado su misión principal para que dure al menos un año marciano completo, o casi dos años terrestres. Pero gracias a su sistema de energía alimentado con plutonio, el rover teóricamente podría permanecer en funcionamiento durante una década o más.

El administrador interino de la NASA, Steve Jurczyk, dijo que recibió una llamada telefónica de felicitación del presidente Joe Biden después del aterrizaje. “Sus primeras palabras fueron, ‘Felicitaciones, hombre’, y supe que era él”, dijo.

Jurczyk se maravilló del éxito de hoy. “Qué equipo tan increíble, para trabajar a través de toda la adversidad y todos los desafíos que conlleva el aterrizaje de un rover en Marte, además de los desafíos de COVID”, dijo. «Simplemente un logro asombroso».

Aunque el equipo de Perseverance fue en general diligente sobre el uso de máscaras y el distanciamiento social, Zurbuchen reconoció medio en broma que algunas reglas se desvirtuaron cuando el rover aterrizó. “Tuve que abrazar a algunas personas”, dijo. «Lo siento por eso.»

Además de todos los instrumentos científicos, Perseverance lleva una placa que rinde homenaje a los trabajadores médicos y sus esfuerzos por sofocar la pandemia de coronavirus, así como tres microchips que están grabados con los nombres de casi 11 millones de personas que respondieron a un “Envíe su Campaña Name to Mars ”. Por lo que vale, no es demasiado tarde para poner su nombre para la próxima misión a Marte.

Anteriormente: cómo la pandemia cambió el protocolo para Marte

Discovery + y Science Channel están transmitiendo una cobertura especial sobre la misión del rover Perseverance de la NASA, incluido un especial de transmisión titulado «NASA Mars Landing: The Rover Arrives». Otros programas sobre la misión se transmitirán por PBS, National Geographic y el Smithsonian Channel. Este informe se ha actualizado con información, citas y una imagen de las reuniones informativas posteriores al aterrizaje de la NASA.