in

El satélite ‘criadero de perros’ despega en misión oceánica

Un satélite que será fundamental para comprender el cambio climático se ha disparado hacia el cielo desde California.

Sentinel-6 “Michael Freilich” se convertirá en el medio principal para medir la forma de los océanos del mundo.

Sus datos rastrearán no solo el aumento del nivel del mar, sino que también revelarán cómo se mueve la gran masa de agua alrededor del mundo.

Con un aspecto algo parecido a una perrera, el sofisticado satélite de 1,3 toneladas fue llevado desde la base Vandenberg en un cohete SpaceX Falcon-9.

El Sentinel es un esfuerzo conjunto entre Europa y los EE. UU., Y continuará las mediciones que se han realizado por una sucesión de naves espaciales, llamada serie Jason-Topex / Poseidon, que se remonta a 1992.

Estas misiones anteriores han demostrado inequívocamente que los niveles del mar están aumentando a nivel mundial, a un ritmo superior a 3 mm por año durante el período de 28 años. Y sus datos más recientes incluso sugieren que se está produciendo una aceleración, con niveles registrados de más de 4 mm por año.

DespegarDespegarEl cohete Falcon, con su carga útil Sentinel-6, se dirige hacia el Océano Pacífico

Aproximadamente un tercio del aumento global medido del nivel del mar en la Tierra se debe a la expansión del calentamiento del agua, un factor clave del cual es el cambio climático. El resto proviene en gran parte del derretimiento del hielo.

Sentinel-6, como todos los satélites anteriores, utilizará un altímetro de radar para evaluar la altura de los océanos.

Este instrumento envía un pulso de microondas a la superficie y luego cuenta el tiempo que tarda en recibir la señal de retorno, convirtiéndola en una elevación.

Sentinel-6, sin embargo, volará con una capacidad muy mejorada, lo que le permitirá ver más claramente lo que están haciendo los mares frente a las costas; y también cómo se comportan las características de las aguas continentales (ríos y lagos).

Aumento del nivel del marAumento del nivel del marEl récord ha sido construido por cuatro satélites anteriores. El testigo ahora pasa a Sentinel-6

¿Por qué es tan importante la altura del océano?

La elevación es un parámetro clave para los oceanógrafos. Así como la presión del aire en la superficie revela lo que está haciendo la atmósfera arriba, la altura del océano revelará detalles sobre el comportamiento del agua abajo.

La historia continúa

Los datos dan pistas sobre la temperatura y la salinidad. Cuando se combina con la información de la gravedad, también indicará la dirección y la velocidad actuales.

Los océanos almacenan grandes cantidades de calor del Sol; y cómo mueven esa energía por todo el mundo e interactúan con la atmósfera son lo que impulsa nuestro sistema climático.

Pero es esencial tener el historial de cambios más largo posible.

“Cuanto más larga sea la serie de tiempo, más capaces estaremos de separar las señales climáticas naturales de las forzadas, de la señal humana”, explicó el científico de la misión de la Agencia Espacial Europea Craig Donlon.

“Significa que podemos ejecutar modelos climáticos al revés y luego, a través de un proceso de validación, tener la confianza de que cuando los ejecutamos hacia adelante tenemos alguna habilidad de predicción”.

Tendencias del nivel del marTendencias del nivel del marEl aumento del nivel del mar no es uniforme. Algunas regiones del mundo han aumentado muy rápido

¿Por qué la figura de 3 mm es un poco engañosa?

Los océanos no están aumentando al mismo ritmo en todas partes. Hay partes del mundo donde la elevación supera 1 cm por año.

Esto se debe a una multitud de factores, incluidos los cambios en la circulación oceánica, los cambios en el contenido de calor y la dispersión desigual del agua de deshielo de las capas de hielo.

Es un hecho poco reconocido que la descarga de poderosos glaciares, como el glaciar Thwaites en la Antártida, tiene el mayor efecto en la altura del océano a grandes distancias.

“El aumento del nivel del mar no es uniforme; es realmente importante reconocer esto”, dijo a la BBC Christine Gommenginger, del Centro Nacional de Oceanografía (NOC) del Reino Unido en Southampton.

“Son los presupuestos regionales del nivel del mar lo que ahora estamos apuntando. El aumento global del nivel del mar, bien, lo sabemos. Pero lo que queremos es la imagen local, y la altimetría puede darnos esto”.

Dispersión de agua de deshielo de glaciaresDispersión de agua de deshielo de glaciaresEl agua de deshielo del enorme glaciar Thwaites afecta el nivel del mar muy lejos de la Antártida

¿Quién usa los datos de altura de la superficie del mar?

Oceanógrafos y climatólogos, obviamente. Pero los datos también son de suma importancia para los meteorólogos.

En la señal de retorno hay información sobre el estado del océano, sobre lo agitado que es, lo que también habla de la fuerza de los vientos.

El océano y su conexión con la atmósfera quizás se ilustra mejor en los huracanes. Estas tormentas obtienen su energía del agua tropical cálida que un altímetro puede detectar por la forma en que se abulta la superficie del mar.

Y son los satélites como Sentinel-6 los que advierten de un evento de El Niño, que ve cómo las aguas cálidas en el Pacífico occidental se desplazan hacia el este. Esto desencadena una perturbación global en los sistemas meteorológicos, redistribuyendo las lluvias y aumentando las temperaturas.

“Otros usuarios incluyen enrutadores de barcos: no quieren que sus barcos pasen por tormentas; quieren evitar grandes olas”, dijo Remko Scharroo, de la agencia meteorológica intergubernamental Eumetsat. “Con el altímetro Sentinel-6, también veremos los remolinos en el océano, y si eres un enrutador de barcos, esta información te dirá cómo ir con la corriente, no en su contra”.

No hace falta decir que la planificación de la defensa costera y contra inundaciones depende de los datos de elevación. No se puede construir una nueva central nuclear sin comprender dónde la marea alta y las marejadas ciclónicas pueden llegar a décadas en el futuro.

Riesgo de inundaciónRiesgo de inundaciónLa información se utiliza para planificar las defensas costeras y contra inundaciones en el futuro.

¿Qué hay en el nombre especial?

El apodo de “Sentinel” es el nombre que se le da a todos los satélites del programa de observación de la Tierra Copernicus de la Unión Europea, del cual esta misión forma parte.

Su número muestra que es el sexto de la serie de diferentes tipos de sensores previstos para la red.

El nombre Michael Freilich conmemora al ex director de la división de ciencias de la Tierra de la agencia espacial estadounidense Nasa, que murió a principios de este año. Él era un oceanógrafo de formación y jugó un papel decisivo en la creación de la asociación internacional detrás de la misión.

“Mike Freilich ejemplificó el compromiso con la excelencia, la generosidad de espíritu y la capacidad inigualable de inspirar confianza que hizo que tantas personas en todo el mundo quisieran trabajar con la NASA para promover grandes objetivos en nombre del planeta y su gente”, comentó Thomas Zurbuchen. , que dirige la dirección científica de la NASA.

¿Cuál es el ángulo del Reino Unido en esta misión?

Los ingenieros británicos construyeron el módulo de propulsión en Sentinel-6. Tiene ocho propulsores de 5 newton que ayudarán a mantener el satélite de 1,3 toneladas en la órbita muy precisa requerida para realizar sus mediciones.

El módulo es una especie de unidad plug and play que se puede incorporar fácilmente a otras naves espaciales.

“Como tenemos equipos recurrentes, significa que podemos realizar compras a granel, lo que ahorra costos”, dijo Natasha Pushkin de Airbus UK. “Y como tenemos bloques de construcción reutilizables, esto significa que los diseños y procesos pueden establecerse por adelantado, lo que ahorra tiempo”.

Otros módulos serán el sucesor del Sentinel-6 Michael Freilich, y los satélites meteorológicos europeos de próxima generación en órbita polar.

Pero más allá de la contribución industrial, los científicos y las agencias del Reino Unido serán grandes usuarios de los datos: en NOC para comprender el comportamiento más amplio de los océanos, y en la Oficina Meteorológica del Reino Unido, que alimentará sus datos en los modelos numéricos que producirán al día siguiente. previsiones meteorológicas a medio y largo plazo.

PropulsiónPropulsiónEl sistema de propulsión de Sentinel-6 es un diseño que podría ir en otras naves espaciales

Jonathan.Amos-INTERNET@bbc.co.uk y sígueme en Twitter: @BBCAmos

Las 10 peores cosas que hizo Jacob Black, clasificadas

Transmisión en vivo de Portugal MotoGP 2020: Cómo ver el Gran Premio en línea desde cualquier lugar