Washington (.) – Space Exploration Technologies Corp., comúnmente conocida como SpaceX, está programada para enviar a dos astronautas al espacio el miércoles. A pesar de no tener aún 20 años, la compañía ya ha desarrollado un mito de creación: el 28 de septiembre de 2008, su primer cohete Falcon 1 se lanzó por cuarta vez.

“Arruiné los primeros tres lanzamientos, los primeros tres lanzamientos fallaron. Afortunadamente el cuarto lanzamiento, ese fue el último dinero que teníamos, el cuarto lanzamiento funcionó, o eso hubiera sido para SpaceX. Pero al destino nos gustó que día “, dijo Elon Musk, fundador e ingeniero jefe de la compañía, en 2017.

“Comenzamos con unas pocas personas, que realmente no sabían cómo hacer cohetes. La razón por la que terminé siendo el ingeniero jefe … no fue porque quisiera, es porque no pude contratar a nadie. Nadie bueno se uniría “, agregó.

Nacido en Sudáfrica, Musk emigró a Canadá a los 17 años, luego a los Estados Unidos, donde acumuló su fortuna en Silicon Valley con la startup PayPal.

El objetivo de SpaceX, cuando se incorporó el 14 de marzo de 2002, era hacer cohetes de bajo costo para viajar un día a Marte, y más allá.

La undécima empleada contratada ese año resultó ser alguien bueno: Gwynne Shotwell, quien estaba a cargo del desarrollo comercial, pronto se estableció como la mano derecha de Musk.

En la industria espacial, los dos tienen el privilegio de estrella de rock de solo ser referidos por sus nombres.

“Elon tiene la visión, pero necesitas a alguien que pueda ejecutar el plan, y ese es Gwynne”, dijo Scott Hubbard, profesor de la Universidad de Stanford y ex director del Centro de Investigación Ames de la NASA.

Hubbard conoció a Musk en 2001, cuando el empresario de treinta años estaba haciendo sus primeras incursiones en la industria espacial.

Shotwell, de 56 años, quien se convirtió en presidente y director de operaciones de SpaceX en 2008, se describe a sí mismo como un nerd. Se graduó de la Universidad Northwestern con un título en ingeniería mecánica y fue elegida en febrero para la Academia Nacional de Ingeniería.

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Cuando Elon habla de colonizar Marte, es Gwynne quien hace presentaciones comerciales y consigue contratos.

“No tengo huesos creativos en mi cuerpo”, dijo Shotwell a un historiador de la NASA en 2013. “Soy analista, pero eso me encanta”.

– Cohetes reutilizables –

El equipo comenzó a ganar credibilidad en 2006. SpaceX tenía solo 80 empleados (en comparación con 8,000 ahora) y aún no había alcanzado la órbita. Pero la NASA les otorgó un contrato para desarrollar un vehículo para repostar la Estación Espacial Internacional (ISS). “La multitud se volvió loca”, recordó Shotwell.

SpaceX tuvo éxito en 2012: su cápsula Dragon atracó en la ISS, la primera compañía privada en hacerlo. Luego, en 2015, después de múltiples caídas y fallas (los espectáculos a menudo se transmiten en vivo por Internet), SpaceX aterrizó la primera etapa de su cohete Falcon 9, el sucesor de Falcon 1, de forma segura en la Tierra.

La era de los cohetes no desechables había comenzado.

“Falcon 9 es más simple y de menor costo”, dijo Glenn Lightsey, profesor de ingeniería en Georgia Tech.

Los cohetes se construyeron completamente bajo un mismo techo, en Hawthorne, en el área de Los Ángeles, rompiendo con los modelos de la cadena de suministro de gigantes como Boeing y Lockheed Martin.

La fórmula de SpaceX resultó seductora para los clientes: en los últimos tres años, la compañía ha lanzado más cohetes que Arianespace. En 2018, SpaceX lanzó más cohetes que Rusia. Para un operador, lanzar un satélite en un Falcon 9 cuesta la mitad que en un Ariane 5, según Phil Smith, analista de Bryce Tech.

Habiendo conquistado el mercado de lanzamiento privado, SpaceX ha reclamado una porción más grande del pastel para lanzamientos públicos y militares. Todavía financiada por la NASA, SpaceX está programada para convertirse esta semana en la primera compañía privada en lanzar astronautas al espacio.

A pesar del retraso de algunos años, su Crew Dragon está listo antes que el Starliner de Boeing. Musk también quiere construir el próximo alunizador de la NASA.

Los gigantes de la industria han criticado a la compañía por “arrogancia”, pero “la verdadera razón fue que amenazó su forma de hacer negocios y sus medios de vida”, dijo a la . Lori Garver, ex administrador adjunto de la NASA.

Ahora es Shotwell quien da conferencias a sus competidores: “Tienes que aprender esas duras lecciones”, dijo en una sesión informativa de la NASA a principios de mes, recordando la multitud de problemas que plagaron el inicio de SpaceX.

“Creo que a veces la industria aeroespacial rehuyó el fracaso en la fase de desarrollo”.