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En Wyoming, una oleada de Covid, una economía energética en apuros y un próspero refugio para los ricos

Los precios del petróleo se desplomaron en abril cuando el coronavirus destrozó los mercados energéticos mundiales y la economía de Wyoming se fue con él.

Cualquiera que conozca la economía del estado menos poblado le dirá que Wyoming es un centro energético, que produce el 40 por ciento del carbón del país y 15 veces más energía de la que consume. En 2018, su producción de energía fue tercera solo después de Texas y Pensilvania. Pero para el segundo trimestre de 2020, el estado había perdido 1 de cada 5 empleos energéticos debido a la caída de los precios.

En Douglas, Wyoming, una pequeña ciudad de alrededor de 6.000 habitantes y la sede del condado de Converse, la mayoría de los ingresos provienen del impuesto a las ventas relacionado con la industria energética, dijo el administrador de la ciudad, Jonathan Teichert. Hasta ahora, han obtenido alrededor de un tercio de los ingresos que tenían el año pasado.

“Hemos hecho un recorte del 25 por ciento en nuestro presupuesto con respecto al año pasado, y eso probablemente fue demasiado optimista”, dijo.

Imagen: Energía de Wyoming (archivo J. David Ake / AP)Imagen: Energía de Wyoming (archivo J. David Ake / AP)Imagen: Energía de Wyoming (archivo J. David Ake / AP)

Cuando el petróleo se hundió, las empresas cerraron pozos y despidieron trabajadores. Teichert dijo que la matrícula escolar ha bajado este año porque los residentes desempleados simplemente recogieron a sus familias y se fueron. Han sido tiempos difíciles para muchos residentes que se quedaron sin muchas opciones de empleo y solo ahora lidiando con el aumento de los casos de Covid-19, ocho meses después de la pandemia.

En gran parte de Wyoming, la industria de la energía “ya ha obtenido los recursos de gas y petróleo baratos y fáciles”, dijo Kyle Tisdel, abogado del Western Environmental Law Center que estudia la economía de auge y caída del estado. Entonces, las corporaciones recurrieron a métodos más costosos como el fracking horizontal.

“Estás hablando de un punto de equilibrio de 50 dólares, 60 dólares el barril, y el petróleo está flotando entre 40 y 45 dólares”, dijo. “Todas las señales muestran que no vamos a subir mucho más alto que eso en el futuro previsible”.

Sin ganancias, las empresas se van. “Las comunidades asumen la carga y son las primeras en sentir los impactos”, dijo Tisdel.

Pero si no vives en el estado, Wyoming puede parecer simplemente la frontera abierta, donde celebridades como Kanye West van para escapar y relajarse, o tal vez ceder sus derechos sobre la tierra a empresas de fracking.

Cuando California estuvo plagada de incendios forestales, YouTube y el magnate del maquillaje Jeffree Star fueron a su casa en Wyoming.

“Es un ambiente tan extraño aquí en California”, dijo Star en su historia de Instagram. “Eso significa que es hora de ir a Wyoming, así que me subiré al jet ahora mismo y me escaparé unos días”.

Este escenario, donde las empresas de energía huirán del estado en cualquier momento, mientras que los súper ricos huirán al estado, es una señal de “declive estructural”, dijo Tisdel.

Este verano, cuando el desempleo aumentó en todo el estado, Jackson Hole, el popular destino de esquí y una de las áreas económicamente más desiguales de Estados Unidos, tuvo una temporada tan ocupada como siempre. La industria de bienes raíces rompió récords con ventas de hasta un 14 por ciento y más de $ 1.5 mil millones en bienes raíces gastados en solo los primeros nueve meses de 2020.

Aún así, aunque las corporaciones podrían irse, los ricos vienen en parte debido al lugar que Wyoming ocupa en la imaginación pública, dijo Justin Farrell, profesor de sociología en la Universidad de Yale y autor del libro “Billionaire Wilderness”.

Para los ricos, Wyoming representa el escape, tanto de la pandemia como de otros problemas, donde los cielos abiertos y los pastos vacíos pueden ayudarlo a aclarar su mente. Mientras los estados se cerraban, Wyoming permanecía abierto. “Hemos estado distanciando socialmente los 130 años que hemos sido un estado”, dijo el senador John Barrasso, republicano por Wyoming, en “Fox & Friends” en abril, explicando por qué Wyoming no había emitido una permanencia en orden a domicilio.

Los ricos ya habían aparecido para entonces, y la forma en que continúan experimentando la pandemia se ve muy diferente a la mayoría de los demás en el estado. Covid-19, en Wyoming y en otras partes del país, ha puesto al descubierto estas disparidades.

Si vive en un rancho multimillonario en Jackson Hole, tiene acceso a médicos privados. Incluso podría haber traído su propio ventilador cuando huyó al estado, dijo Farrell. Pero en otras partes del estado, donde solo hay alrededor de 5 personas por milla cuadrada, los residentes quedan vulnerables al mercado laboral y, en general, carecen de acceso a la atención médica. Las poblaciones son mayores y tienen más problemas de salud en promedio, y muchas personas viven lejos de las clínicas.

Los retiros de lujo como Jackson Hole se traducen en más dinero gastado en la comunidad, claro, pero las élites que se mudan a Wyoming, que no tiene impuestos sobre la renta, a menudo lo hacen para protegerse de los impuestos. Farrell cree que los políticos del estado están “eligiendo a los ultrarricos sobre sus vecinos” y Wyoming necesita hacer más para responsabilizar a las grandes corporaciones que vienen a Wyoming por sus recursos, “agotarlos y marcharse” y abandonar a los trabajadores que los hicieron ricos. .

Los famosos parques nacionales de Wyoming continúan reabriendo gradualmente (archivo de imágenes de George Frey / Getty)Los famosos parques nacionales de Wyoming continúan reabriendo gradualmente (archivo de imágenes de George Frey / Getty)Los famosos parques nacionales de Wyoming continúan reabriendo gradualmente (archivo de imágenes de George Frey / .)

Ahora, la propagación del virus está fuera de control en Wyoming, como en gran parte del oeste del interior. El estado informó un aumento del 475 por ciento en los casos a fines de octubre y, desde entonces, la propagación ha continuado. El estado ha registrado más de 21,300 casos de coronavirus desde el inicio de la pandemia, más de 15,000 de los cuales han ocurrido desde el 1 de octubre.

“La crisis está aquí y va a empeorar”, dijo Farrell.

En la ciudad de Nueva York, muy afectada, aproximadamente 1 de cada 32 residentes contrajo Covid-19. En el condado de Albany, Wyoming, hogar de Laramie, es aproximadamente 1 de cada 18. El estado no tiene un mandato de máscara, pero el condado de Albany implementó uno la semana pasada, solo unos días después de que un representante del estado dio positivo por el coronavirus. murió y el gobernador anunció que tenía que aislarse después de estar expuesto al virus durante una reunión que incluyó a la coordinadora del grupo de trabajo sobre el coronavirus de la Casa Blanca, la Dra. Deborah Birx.

En el condado de Converse, Wyoming, la gerente de enfermería de salud pública Darcey Cowardin y su equipo están trabajando para aplanar la curva de su propio aumento de casos. El condado fronterizo de poco más de 13.500 personas ha registrado 396 casos, y hasta el viernes tenía 118 casos activos. Esas son cifras astronómicas para una comunidad tan pequeña.

“Nuestro hospital se está viendo muy afectado”, dijo Cowardin. El rastreador de contactos está abrumado, el virus está llegando a las escuelas y el enmascaramiento es una pesadilla para hacer cumplir. La mayor parte de la propagación proviene de reuniones familiares, bares y eventos locales.

“Se cayó el fondo”, dijo Cowardin sobre el colapso del sector energético. “Agregue la pandemia, y nuestra comunidad y condado se han visto muy afectados”.

Parte del problema es que durante mucho tiempo, el virus no se materializó con demasiada fuerza en Converse. En agosto y septiembre, Wyoming registró unas pocas docenas de casos en todo el estado en un mal día. La crisis que se estaba desarrollando en todo el país no parecía que llegaría, sintieron muchos residentes. Y cuando lo hizo, los hospitales pequeños no tenían forma de estar preparados, y no todos estaban a bordo para detener la propagación.

“Estamos en una comunidad donde nadie quiere que le digan qué hacer”, dijo. “Hay un grupo de personas que no quieren aceptar que esto es una cosa”.

Cowardin dijo que un grupo de la Primera Enmienda entró recientemente a la oficina del departamento de salud pública en Douglas, hostigándolos y filmando después de que les pidieran que usaran máscaras. Las líneas telefónicas se han inundado de gente, muchos de otros estados, gritando cosas horribles a los empleados.

“Es muy difícil estar en salud pública en este momento”, dijo.

También dijo que es difícil satisfacer las necesidades. Los bancos de alimentos y los recursos de ayuda local tienen una mayor demanda que nunca. El rastreo de contactos se volvió tan plagado de casos que el condado ya no puede comunicarse con las personas que necesitan ponerse en cuarentena y está pidiendo a las personas con el coronavirus que hagan su propio rastreo de contactos si pueden. La gente del condado se ha quedado con complicaciones a largo plazo de la enfermedad y las muertes están aumentando.

No muy lejos de la oficina de Cowardin en Douglas se encuentra el enorme rancho de la superestrella drag queen RuPaul Charles, que se extiende por 60,000 acres. RuPaul le dijo a NPR a principios de marzo que el rancho “es realmente una gestión de la tierra”. Él arrienda los derechos de agua y minerales a compañías de fracking y los derechos de pastoreo a los ranchos.

Sin embargo, cuando RuPaul está en el condado de Converse y sus alrededores, no se preocupa mucho por lo que sucede a su alrededor o debajo de él. “Medito y rezo”, dijo. “Y me lo paso muy bien prestando atención a la quietud. Y hay mucha quietud en el rancho “.

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