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Johnny Griffin predica un sermón de Hard Bop

El 23 de octubre de 1957, un saxofonista tenor de Chicago de 29 años entró Estudio Van Gelder en Hackensack, Nueva Jersey, para grabar su tercer álbum The Congregation, para Nota azul, el influyente sello de jazz neoyorquino dirigido por el productor Alfred Lion. Johnny Griffin acababa de pasar siete meses trabajando con Jazz Messengers de Art Blakey, pero ahora se estaba enfocando en forjar una exitosa carrera en solitario.

Con cinco pies y cinco pulgadas de alto, Griffin era considerado bajo de estatura, pero musicalmente, era un coloso absoluto. Para ser un hombre pequeño, tenía un sonido de mando. Por eso fue apodado «Pequeño Gigante». Griffin era el hombre que ponía el «hard» en el «hard bop» y era el equivalente al saxofón de un tirador de armas: un especialista en el dibujo rápido cuya técnica de digitación rápida era impresionante y cuyo sonido era enérgico, viril y pleno. -cuerpo. Pero si bien podía soplar líneas melódicas fundidas a 100 millas por hora, también poseía una sensibilidad suprema y era magistral en las baladas lentas.

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Podría decirse que es el mejor de los tres álbumes de Blue Note de Griffin, The Congregation, que siguió a la introducción de Johnny Griffin y A Blowin ‘Session, el último de los cuales vio a Griffin luchar en un titánico duelo de saxofón con John Coltrane y Hank Mobley – fue una sesión de cuarteto que encontró al diminuto ciudadano de Chicago acompañado por el pianista Sonny Clark, el bajista criado en Detroit Paul Chambers (que también había aparecido en A Blowin ‘Session) y el baterista de Filadelfia Kenny Dennis.

Soul jazz influenciado por el gospel

La pista que da título a la apertura es un original de Griffin que es una porción de soul jazz influenciada por el gospel cuyo título significa, tal vez, que debería considerarse una pieza complementaria para Horace SilverEl popular sencillo de Blue Note «The Preacher». Después del robusto solo de Griffin, el piano de Clark parece delicado en comparación. Chambers, quien también grabó álbumes como líder en Blue Note durante el mismo período, brilla en un solo de bajo antes de que Griffin and Co. repita el alegre tema principal.

Escrito por su colega de Chicago y saxofonista alto John Jenkins, “Latin Quarter” encuentra a Griffin revisando una melodía que había grabado una semana antes como acompañante del bajista Wilbur Ware (en el álbum de Riverside The Chicago Sound). Alternando entre un sensual groove latino y ritmos de jazz swing, la pieza presenta un soplo estupendo de Griffin, quien también nos invita a una cadencia de saxofón sublime cerca del final.

El swinger de midtempo «I’m Glad There Is You» es la versión de Griffin de un estándar de jazz muy cubierto que fue coescrito en 1941 por banda grande hombre de jazz Jimmy Dorsey, y fue un éxito para Frank Sinatra Seis años después. Además de mostrar un dominio formidable de la técnica del saxofón, la interpretación con matices emocionales de Griffin muestra que no es ajeno a la sensibilidad emocional.

Invención melódica

Griffin escribió “Main Spring”, un blues nocturno y trepidante impulsado por un ritmo sublime de Chambers y Dennis. El sentido de la invención melódica del saxofonista no muestra signos de secarse mientras le da la vuelta a la melodía con un solo largo y ágil que recuerda los tenores de blues de principios de los 50. Por el contrario, el piano de Sonny Clark es sencillo y económico. “Main Spring” también se distingue por un largo solo de bajo en arco de Paul Chambers.

El ritmo se acelera para el elástico «It’s You Or No One», una melodía de Jules Styne-Sammy Cahn que originalmente fue cantada por Doris Day en la banda sonora de la película de Hollywood de 1948 Romance On The High Seas. Griffin toma la melodía a una velocidad vertiginosa en comparación con el alegre original, soplando una tormenta de notas y llegando como un huracán de Windy City.

Otra canción de la película, una oda nostálgica llamada «I Remember You», fue coescrita por Johnny Mercer y cantada por Dorothy Lamour en la película de 1942 The Fleet’s In (20 años después, fue un gran éxito en el Reino Unido para el cantante australiano Frank Ifield) . Griffin transforma la canción en una exposición de hard bop con un solo de batería de Kenny Dennis, quien estaba haciendo su debut discográfico en la sesión.

Uno de los saxofonistas de hard bop más dotados técnicamente

Cuando fue lanzado en marzo de 1958 como BLP 1580, The Congregation estaba alojado en una cubierta distintiva diseñada por El gurú del diseño de Blue Note, Reid Miles, con una ilustración dibujada por un artista entonces desconocido llamado Andy Warhol. La música confirmó que Griffin era uno de los saxofonistas más dotados técnicamente en el idioma hard bop.

Lamentablemente, Griffin no hizo otro álbum para Blue Note, pero pasó a grabar para una serie de otros sellos, incluidos Riverside y Prestige, antes de mudarse a Europa en 1963, donde vivió y trabajó hasta el final de su vida. La Congregación, sin embargo, mostró al “Pequeño Gigante” jugando un papel importante en el auge del hard bop y representa un punto alto en la historia de Griffin y Blue Note.

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