Kohl’s lucha contra la presión de los activistas – Día Mundial del Agua

La lucha está en marcha por el futuro de Kohl’s Corp.

Mientras que Michelle Gass, directora ejecutiva y directora de Kohl’s, ha estado presionando para revitalizar el pilar fuera del centro comercial: vinculándose con Amazon para obtener devoluciones, eliminando marcas para mejorar la oferta de mujeres y asociándose con Sephora para un gran impulso en belleza: las activistas han estado observando los bienes raíces, las operaciones y la participación de mercado de la compañía.

Poco después de que se cerrara el trato con Sephora en diciembre, potencialmente el mayor movimiento de Gass hasta la fecha, los activistas se lanzaron y comenzaron a presionar al minorista con algunas agujas detrás de escena.

Esas tranquilas conversaciones finalmente explotaron a la vista del público el lunes, y los inversores propusieron un cambio completo en la junta directiva de Kohl’s, lo que generó un posible enfrentamiento en la reunión anual de accionistas de la empresa. Kohl’s aún no ha fijado una fecha para su reunión anual, que el año pasado se celebró en mayo.

Los activistas, Macellum Advisors, Ancora Holdings Inc., Legion Partners Asset Management y 4010 Capital, enviaron una carta abierta a los accionistas el lunes, detallando exhaustivamente todas las formas en que dicen que la compañía no ha logrado ganar participación de mercado durante la última década, incluso cuando una gran cantidad de competidores sucumbieron a la quiebra o perdieron ventas. Si bien los activistas a menudo toman pequeñas participaciones en las empresas y hacen mucho ruido con la esperanza de impulsar el cambio, los inversores han realizado una inversión considerable en Kohl’s, al poseer beneficiosamente el 9,5 por ciento de la empresa o 15 millones de acciones, incluidas 3,5 millones de opciones de compra que actualmente se pueden ejercer. .

Los inversores en general tienden a reaccionar positivamente al principio cuando los activistas comienzan a presionar para que las empresas aumenten la rentabilidad y las acciones de Kohl’s subieron un 6,2 por ciento a 55,99 dólares, lo que le dio a la empresa una capitalización de mercado de 8.800 millones de dólares.

Jonathan Duskin, director ejecutivo de Macellum, dijo a WWD que Kohl’s se ofreció a realizar pequeños cambios en la junta (y nombró un nuevo director la semana pasada), pero que la compañía necesita una revisión completa de la junta.

«Las cosas simplemente llegaron a su fin», dijo Duskin sobre las conversaciones con la empresa. «Creo que no estaban siendo realistas y creo que tienen la cabeza hundida en la gravedad de la situación … Estamos aquí para ayudar, esta podría ser una gran empresa, simplemente ha sido mal administrada».

Duskin dijo que era posible que la campaña pudiera resolverse de alguna manera; a menudo, estos casos se resuelven antes de que lleguen al costoso voto de los accionistas. Pero Duskin, que es uno de los directores propuestos, está dispuesto a ayudar a impulsar la empresa.

«No me voy a ir», dijo. «Voy a arreglar esta empresa, al igual que arreglé Bed Bath & Beyond», dijo.

Jonathan Duskin

Jonathan Duskin

El caso contra Kohl’s incluye muchos de los sellos distintivos de las campañas de activistas, incluidas las quejas sobre el pago excesivo de los ejecutivos (señalando que la compensación para los cinco principales ejecutivos de la compañía aumentó a $ 30 millones en 2019 desde $ 20 millones en 2010) y controles de costos personificados por aviones privados (el carta señala que Kohl’s mantiene una tripulación de vuelo a tiempo completo y dos aviones).

«El grupo inversor cree que el precio de las acciones de Kohl’s ha tenido un rendimiento crónicamente inferior al de sus pares e índices relevantes porque la junta no ha podido ayudar a desarrollar y supervisar un plan estratégico para responder a un panorama minorista que cambia rápidamente», dijo el grupo activista en su carta. “Durante la última década, la empresa ha perdido participación de mercado frente a otros minoristas y ha sufrido una disminución de los márgenes brutos, a pesar de aumentar [selling, general and administrative] gasto, inversiones de capital y compensación ejecutiva. Estos fallos persistentes han sido liderados por varios equipos ejecutivos senior diferentes, pero supervisados ​​básicamente por la misma junta «.

El minorista respondió a la campaña activista con una larga defensa propia, al mismo tiempo que reconoció las conversaciones con los inversionistas y mantuvo su interés en nuevas ideas para mejorar las operaciones.

“Rechazamos el intento del grupo de inversionistas de tomar el control de nuestro directorio e interrumpir nuestro impulso, especialmente considerando que estamos bien encaminados en la implementación de una fuerte estrategia de crecimiento y acelerando nuestro desempeño, y hemos renovado la mitad de nuestro directorio con seis nuevos directores independientes desde 2016 ”, Dijo Kohl’s. “Hoy es la primera vez que el grupo de inversores comparte detalles sobre sus planes para crear valor. Nuestro nuevo plan estratégico ya incluye varias iniciativas que proponen y también hemos determinado que otras ideas que proponen no aumentarían el valor para los accionistas. El directorio y la administración de la compañía continuarán interactuando con el grupo de inversionistas con el objetivo de identificar nuevas ideas que puedan mejorar el valor para los accionistas ”.

El minorista también señaló que siete analistas de acciones y analistas de deuda han mejorado la empresa desde que presentó su último plan estratégico en octubre. Desde entonces, Kohl’s notó que el precio de sus acciones subió más del 170 por ciento, superando al S&P 500 en más del 150 por ciento.

Kohl’s también señaló que está «construyendo un negocio de belleza transformacional con Sephora» que «ilustra los movimientos audaces que estamos haciendo para acelerar nuestro crecimiento y expandir nuestra escala en la tienda y en línea». La compañía también ha estado trabajando en su negocio de mujeres, nombrando un nuevo liderazgo en el área y también saliendo de 10 marcas de tendencia bajista, como Dana Buchman.

Los activistas tienen un historial mixto en el comercio minorista, pero han ayudado a impulsar a algunas empresas a actuar.

John Ruth, director ejecutivo y fundador de Build Asset Management, dijo que los activistas tienen un lugar en el mercado y, si bien el proceso a veces es conflictivo, algo de presión y un argumento sólido pueden ayudar a lograr un cambio importante.

“Hoy, lo más importante probablemente sea establecer un diálogo saludable”, dijo Ruth. “Si estuviera dirigiendo un negocio minorista hoy, probablemente sea frustrante a primera vista que alguien se presente y diga: ‘Oye, esto podría hacerse mejor’, y esa es una buena forma de decirlo. Si estuviera dirigiendo un negocio minorista tradicional de ladrillo y cemento, me gustaría que todos desafiaran los conceptos de antaño.

“Nuestra sociedad tiene que volver a un estado de debate abrazador, ya sea que estés de acuerdo o en desacuerdo, aprovecha la oportunidad para que alguien te convenza intelectualmente de que su idea es mejor que la tuya”, dijo.

Además de proponer una nueva lista de directores, el impulso más inmediato de los activistas en Kohl’s es que la compañía aproveche los $ 7 mil millones a $ 8 mil millones en «activos inmobiliarios no esenciales y no rentables», incluidos $ 6.2 mil millones en tiendas también. como la sede de la empresa en Menomonee Falls, Wis., y varios centros de distribución.

“Este valor está atrapado en el balance general, no genera valor para los accionistas y obliga a la empresa a seguir un modelo inflexible y de uso intensivo de activos que oculta su bajo rendimiento operativo”, dijeron los activistas. “El grupo de inversionistas cree que la compañía podría desbloquear al menos $ 3 mil millones a través de transacciones de venta con arrendamiento posterior con un alto grado de certeza en 60 a 90 días. Dichas transacciones permitirían a Kohl’s vender de manera efectiva activos no esenciales y no rentables por aproximadamente 14 a 15 veces [earnings before interest, taxes, depreciation and amortization] lo que representa una prima sustancial al valor empresarial actual de la compañía al múltiplo de EBITDA de 2019 de 4.8 veces.

“El grupo de inversores estima que $ 3 mil millones en ingresos de venta con arrendamiento posterior, combinados con un programa de recompra de acciones ejecutado de manera efectiva, podrían aumentar [earnings per share] en al menos un 25 por ciento ”, dijeron los activistas.

Los activistas han sido tentados durante mucho tiempo por las carteras inmobiliarias masivas y, a menudo, consideradas como infravaloradas.

Bill Ackman de Pershing Square hizo una carrera de alto perfil y finalmente sin éxito en Target Corp. y Jeffrey Smith de Starboard Value presionó para que Macy’s Inc. escindiera sus bienes raíces (un acuerdo que nunca sucedió, aunque la compañía tomó medidas para obtener algunos más valor de su cartera).

Los acuerdos de venta con arrendamiento posterior, en los que las tiendas se quedan, pero comienzan a pagar el alquiler, pueden transferir el valor encerrado en las tiendas a los accionistas, pero también pueden despojar a los minoristas de activos clave que pueden actuar como una especie de colchón financiero cuando las cosas se ponen difíciles. El argumento contrario es que cuando las operaciones de la empresa no están creciendo y los precios de las acciones caen, el valor encerrado en los bienes raíces es lo que queda y se debe a los accionistas.

Específicamente en el sector inmobiliario, Kohl’s respondió: “Evaluamos regularmente la oportunidad de crear valor con transacciones de venta con arrendamiento posterior. Históricamente, este enfoque no ha ofrecido el costo de capital óptimo en relación con otras alternativas. Recientemente, utilizamos esta herramienta durante la pandemia cuando proporcionó el costo de capital más bajo. Además de la ineficiencia de este enfoque para Kohl’s en este momento, nuestro contrato escrito en 1995 actualmente restringe más transacciones de venta con arrendamiento posterior «.

Además de los bienes raíces, los activistas tienen una larga lista de cambios que les gustaría ver a la luz del hecho de que las ventas de $ 18,9 millones en 2019 representaron un crecimiento de solo el 0,5 por ciento o $ 100 millones desde 2011. Los activistas señalaron que con una nueva junta, Kohl’s podría concentrarse en cualquier número de áreas para acelerar su negocio y presentar un «plan de acción» que priorice, entre otros elementos:

Supervisión de la administración Crecimiento de las ventas Mayor velocidad dentro de la comercialización Revisión del surtido Mayor rotación de inventario Menores costos de abastecimiento