La cámara con zoom del Perseverance rover se comprueba en el Planeta Rojo – .

El instrumento Mastcam-Z del rover Perseverance tomó esta fotografía del horizonte marciano el martes 30 de marzo. Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

Los científicos han confirmado que la primera cámara con zoom en Marte está en plena forma desde que llegó a bordo del rover Perseverance de la NASA en febrero, agregando una capacidad de estudio de larga distancia al conjunto de herramientas científicas del robot.

El instrumento de imágenes con zoom, que en realidad está compuesto por dos cámaras casi idénticas para proporcionar vistas estéreo, ahora está listo para capturar videos de alta definición del primer vuelo del helicóptero Ingenuity en la atmósfera marciana a finales de este mes.

El instrumento Mastcam-Z (la Z significa Zoom) es una versión mejorada de las cámaras en el mástil del rover Curiosity de la NASA, que agrega la capacidad de enfocar y acercar las rocas a través de la superficie marciana.

A los pocos días del aterrizaje de Perseverance el 18 de febrero, Mastcam-Z tomó fotografías con una variedad de configuraciones de zoom. Jim Bell, investigador principal de Mastcam-Z en la Universidad Estatal de Arizona, dijo el mes pasado que era «muy emocionante» utilizar el instrumento al principio de la misión para demostrar que todo funcionaba como se esperaba.

«Obviamente, los miembros del equipo científico estaban babeando muy rápidamente por todas estas imágenes», dijo Bell el 16 de marzo en una presentación en la 52ª Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria.

Los científicos utilizaron las cámaras Mastcam-Z para tomar fotografías de un objetivo de calibración para confirmar la configuración del instrumento, luego capturaron vistas de gran angular y telefoto del paisaje circundante en el cráter Jezero, el lugar de aterrizaje de Perseverance.

Mastcam-Z toma fotografías que los científicos de la Tierra pueden unir para crear mosaicos, proporcionando vistas panorámicas de alta resolución de 360 ​​grados en el horizonte, con un campo de visión de 180 grados desde abajo hasta arriba. Las cámaras tienen una distancia focal efectiva que va desde los 26 milímetros hasta los 110 milímetros.

La capacidad de zoom del instrumento Mastcam-Z está bien ilustrada en esta imagen de las huellas del rover Perseverance en Marte. Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

Bell dijo que el equipo científico probó la resolución de Mastcam-Z apuntando las cámaras a rocas marcianas cerca del rover. Con el zoom completo, las cámaras pueden resolver características tan pequeñas como la punta de un lápiz cerca del rover, o tan pequeñas como una almendra de un campo de fútbol de distancia, dijeron los científicos.

«También podemos hacer eso en estéreo», dijo Bell. “Combinamos los ojos desde el gran angular hasta el telefoto, (que es) una especie de avance sobre lo que la Mastcam puede hacer en Curiosity”, dijo Bell. «Pero el sistema es muy, muy similar, también diseñado y construido en colaboración y opera en colaboración con Malin Space Science Systems en San Diego».

Las cámaras de Mastcam-Z tienen filtros de color que pueden dar a los científicos pistas sobre la composición de rocas distantes. Bell comparó el papel de Mastcam-Z en la misión como «hacer triaje» para ayudar al equipo científico del rover a seleccionar objetivos para espectrómetros de mayor fidelidad y otros instrumentos.

En su configuración de zoom más alta, Mastcam-Z pudo ver detalles en el borde de los depósitos del delta depositados por un río seco que desembocaba en un lago que llenó el cráter Jezero hace miles de millones de años. Los sedimentos del delta, a más de una milla de la ubicación actual del rover, son un objetivo principal para la perseverancia, y los científicos esperan encontrar firmas de vida antigua allí.

“Eventualmente nos acercaremos más a estos y, por supuesto, obtendremos una mejor resolución de la que estamos obteniendo”, dijo Bell. A la distancia actual del rover a unos pocos kilómetros del delta, Bell dijo que Mastcam-Z puede resolver características con tamaños de una pelota de baloncesto a una pelota de playa.

Bell dijo que Mastcam-Z se utilizará para operaciones científicas y de rover.

«Estamos haciendo todo tipo de geomorfología, geología, ciencia atmosférica, algunas observaciones astronómicas … imágenes multiespectrales en color para la ciencia, pero también estamos haciendo mucho apoyo de ingeniería para la conducción y la colocación de brazos (de robots) y operaciones de helicópteros». Dijo Bell.

Mastcam-Z también puede capturar videos de alta definición, una capacidad que, según Bell, se utilizará con los vuelos de prueba del helicóptero Ingenuity de la NASA a finales de este mes.

El helicóptero Ingenuity desplegó sus dos últimos tramos de aterrizaje el martes 30 de marzo. Crédito: NASA / JPL-Caltech

El rover Perseverance lanzó el sábado el helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) a la superficie marciana, preparando el escenario para el primero de hasta cinco vuelos de prueba previstos el 11 de abril.

El propio vehículo se dirigirá a un puesto de observación a casi un campo de fútbol de la zona de vuelo del helicóptero. Los gerentes quieren asegurarse de que el dron experimental, que intentará el primer vuelo propulsado en la atmósfera de otro planeta, no ponga en peligro al rover de 2.400 millones de dólares.

“Planeamos usar nuestra capacidad de video y nuestras capacidades de telefoto, porque tenemos que alejarnos bastante del helicóptero, dijo Bell. “Pero definitivamente estaremos haciendo videos con la Mastcam-Z del helicóptero. Va a ser muy emocionante, y estamos ansiosos por ver esas primeras películas de aviación realmente históricas «.

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