Los astrónomos han observado que la estrella supergigante cercana Betelgeuse se está atenuando en los últimos meses.
Algunos han teorizado que la estrella está a punto de convertirse en supernova, explotando violentamente a medida que muere.
Una nueva teoría sugiere que la inestabilidad de la estrella está creando manchas oscuras masivas en su superficie, haciéndola más oscura.

Betelgeuse es una estrella masiva que es claramente visible en el cielo nocturno. Es parte de la constelación de Orión y los astrónomos lo han observado durante siglos. Últimamente, ha estado actuando un poco extraño, volviéndose mucho más tenue de lo habitual, y no faltan teorías sobre por qué lo está haciendo.

Ahora, los investigadores del Instituto Max Planck de Astronomía han llegado a lo que creen que es el más plausible de todos los escenarios. En pocas palabras, la estrella supergigante roja está haciendo lo que hace nuestro propio Sol de manera regular, y probablemente no sea una pista de que está a punto de explotar.

El temor (o tal vez la anticipación) de algunos rincones de la comunidad de astronomía después de que se observó que Betelgeuse era mucho más tenue de lo normal se centró en la posibilidad de que la estrella estuviera a punto de explotar. Como una supergigante roja, está llegando al final de su vida, por así decirlo, y se espera que se convierta en supernova más pronto que tarde. Aún así, las estimaciones sugirieron que esto podría tomar otros 100,000 años, por lo que no parecía del todo probable.

La estrella ya ha quemado su hidrógeno, haciendo que se hinche muchas veces su tamaño anterior. Ahora está quemando cualquier helio que tenga a mano. Después de eso, la estrella debería alcanzar su punto de ruptura, explotando de manera espectacular.

Entonces, si no está a punto de explotar, ¿qué está haciendo? En un nuevo artículo publicado en Astrophysical Journal Letters, el equipo de investigación ofrece una explicación bastante mundana para todo este drama estelar.

“Hacia el final de sus vidas, las estrellas se convierten en gigantes rojas”, dijo Thavisha Dharmawardena, autora principal del trabajo, en un comunicado. “A medida que se agota el suministro de combustible, los procesos cambian por el cual las estrellas liberan energía. Como resultado, se hinchan, se vuelven inestables y pulsan con períodos de cientos o incluso miles de días, lo que vemos como una fluctuación en el brillo “.

Esta inestabilidad, sugieren los investigadores, ha provocado que Betelgeuse esté cubierto de puntos estelares. Nuestra propia estrella a menudo produce manchas solares que aparecen como áreas oscuras en su superficie brillante. Según la cantidad de atenuación que experimenta Betelgeuse, el equipo teoriza que hasta el 70% de su superficie puede estar cubierta por manchas masivas.

Esta teoría está respaldada por observaciones de observatorios de alta potencia que muestran que la estrella tiene “áreas de brillo variable”, lo que significa que la atenuación no es uniforme. Starspots explicaría la atenuación al tiempo que le daría a la estrella una nueva oportunidad de vida, ya que no esperamos que explote aún.

Mike Wehner ha informado sobre tecnología y videojuegos durante la última década, cubriendo las últimas noticias y tendencias en realidad virtual, dispositivos portátiles, teléfonos inteligentes y tecnología futura.

Más recientemente, Mike se desempeñó como editor técnico en The Daily Dot, y ha aparecido en USA Today, Time.com e innumerables otros sitios web e impresos. Su amor por
los informes solo son superados por su adicción a los juegos.