WASHINGTON – La prueba largamente planificada de la Fuerza Aérea de EE. UU. De un arma láser aerotransportada a bordo de un avión de combate se ha retrasado hasta 2023 debido a desafíos técnicos y complicaciones generadas por la pandemia de coronavirus en curso, dijo su jefe de programa.

El programa de Demostración Láser de Alta Energía Autoprotegido de la Fuerza Aérea, o SHiELD, originalmente había planeado realizar su primera demostración de vuelo en 2021, pero la prueba fue postergada dos años atrás, dijo Jeff Heggemeier, gerente del programa SHiELD para el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea. .

“Esta es una tecnología realmente compleja para tratar de integrarse en ese entorno de vuelo, y eso es, en última instancia, lo que estamos tratando de hacer con este programa: demostrar que la tecnología láser es lo suficientemente madura como para poder integrarse en esa plataforma en el aire”. dijo a Defense News en una entrevista el 10 de junio. “Pero incluso cosas como COVID y COVID están cerrando la economía. Eso tiene impactos “.

Arma láser aerotransportada en camino para la demostración 2022

Más allá de eso, el futuro del uso de armas láser a bordo de aviones de combate es aún más incierto. El objetivo de SHiELD era dar a los aviones de combate una forma de contrarrestar los misiles disparados por un avión enemigo o por sistemas de defensa aérea en tierra. Pero en mayo, Mike Griffin, subsecretario de defensa del Pentágono para investigación e ingeniería, señaló que era “extremadamente escéptico” de que un láser aerotransportado pudiera usarse para la defensa antimisiles.

Cuando se le preguntó qué significaba eso para SHiELD, el zar de adquisición de la Fuerza Aérea Will Roper reconoció que el servicio está repensando cómo podría utilizar mejor las tecnologías de energía dirigida. Quizás el uso más óptimo para SHiELD no fue a bordo de un luchador, dijo.

“Lo que le dije a ese equipo es que tengamos un diálogo”, dijo Roper durante un evento del 9 de junio organizado por el Instituto Mitchell para Estudios Aeroespaciales. “Comprendamos los diferentes niveles de poder y a qué deberían corresponder, y no hagamos el nivel de poder más alto que podamos soñar y que la misión más sexy sea lo que nos impulsa”.

La historia continua

“Lo que espero llevar armas láser a la línea de gol ha sido la humilde, pero importante y muy preocupante amenaza de los drones pequeños. Siguen apareciendo, son difíciles de atribuir: no sabemos quién los enviará a nuestras instalaciones y pruebas y cosas de esa naturaleza, y no podemos darnos el lujo de dispararles misiles “, agregó. “Así que esta es una amenaza perfecta para hacer que las armas láser sean reales, y una vez que sean reales, haremos lo que hacen los militares”. Intentaremos escalar el poder “.

Heggemeier dijo que hay muchas maneras en que la Fuerza Aérea podría derivar tecnologías láser desarrolladas por el programa SHiELD, pero es fundamental que el servicio continúe con el desarrollo para que pueda medir la madurez y la utilidad de las capacidades.

“Creo que es importante para nosotros recordar primero cuál es el objetivo de SHiELD. El objetivo de SHiELD no es un programa de adquisición en el que estamos produciendo cientos o decenas de estos sistemas láser para uso operativo. Lo que estamos tratando de hacer con SHiELD es responder exactamente esas preguntas de: ‘¿La tecnología láser es lo suficientemente madura como para ir en una plataforma aérea? ¿Hemos resuelto suficientes desafíos técnicos para que esto sea ahora una cosa factible? “Porque existe esa preocupación”.

También hizo una distinción entre la capacidad táctica de autodefensa que un láser SHiELD le daría a los aviones de combate versus un láser más poderoso capaz de interceptar misiles balísticos altamente avanzados, como lo ha propuesto la Agencia de Defensa de Misiles.

“No estás hablando de estos rangos muy, muy largos. Estás hablando de un alcance más corto y diferentes objetivos solo para protegerte a ti mismo o a tu compañero de ala “, dijo Heggemeier. “La defensa antimisiles puede significar muchas cosas. Algunas de esas misiones de defensa antimisiles son muy, muy difíciles, y algunas de ellas no son tan difíciles “.

Por ahora, al menos, la inversión de la Fuerza Aérea en energía dirigida se mantiene estable. El presupuesto del servicio establece efectivo para láseres de alta energía en múltiples líneas de financiación. Para el año fiscal 2021, solicitó $ 15.1 millones para investigación básica y $ 45.1 millones para investigación aplicada para tecnología láser de alta energía, así como otros $ 13 millones para tecnología láser de estado sólido de alta potencia. En el año fiscal 20, el servicio recibió $ 14.8 millones para investigación básica y $ 48.2 millones para investigación aplicada para tecnologías láser.

SHiELD se compone de tres elementos: el láser en sí, que está siendo desarrollado por Lockheed Martin; el sistema de control de haz realizado por Northrop Grumman; y la cápsula que encierra el sistema de armas, de Boeing. Heggemeier dijo que la cápsula está en construcción, con la integración del láser y el sistema de control de haz planeado para comenzar el próximo año.

“Gran parte del desafío es tratar de incluir todo esto en este pequeño grupo. Si observa otros láseres que son bastante maduros, tenemos otros sistemas láser que otros contratistas han construido y que están listos para implementarse. Pero estos son sistemas basados ​​en tierra, y son mucho, mucho más maduros ”, dijo.

En abril de 2019, el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea realizó una prueba en tierra con un sistema láser sustituto: el Sistema de Arma Láser Demostrador, o DLWS, ahora en uso por el Ejército. La demostración implicó el derribo exitoso de varios misiles aire-aire.

“Resulta que el sistema DLWS, cuando se tiene todo en cuenta, es un sustituto realmente bueno para la potencia del láser en SHiELD”, dijo Heggemeier.

Debido a que tanto SHiELD como DLWS generan cantidades similares de energía en el objetivo (en el caso de SHiELD, Heggemeier solo diría que equivale a “decenas de kilovatios”), la prueba sustituta le dio al laboratorio una buena idea de cómo el láser afecta físicamente a un objetivo.

En 2019, el equipo realizó una prueba de vuelo de una cápsula con la misma línea de molde exterior que la que está desarrollando Boeing. La cápsula se montó en un avión (Heggemeier declinó especificar el modelo) y voló alrededor de la Base de la Fuerza Aérea Eglin, Florida, para ayudar a medir cómo las vibraciones, la fuerza de gravedad y otros factores ambientales podrían influir en el rendimiento del arma.

La revista Air Force informó en 2019 que se realizarían demostraciones aéreas de SHiELD a bordo de un avión de combate F-15.