En una fiesta de cumpleaños del 30 de mayo en Texas, un hombre habría infectado a 18 amigos y familiares con el coronavirus.

Al leer informes como estos, puede pensar en el virus como un incendio forestal, desencadenando instantáneamente epidemias donde quiera que vaya. Pero otros informes cuentan otra historia por completo.

En Italia, por ejemplo, los científicos observaron las muestras almacenadas de aguas residuales para detectar el primer rastro del virus. La semana pasada informaron que el virus estaba en Turín y Milán el 18 de diciembre. Pero pasarían dos meses antes de que los hospitales del norte de Italia comenzaran a llenarse de víctimas de COVID-19. Entonces esos virus de diciembre parecen haberse agotado.

Por extraño que parezca, estos informes no se contradicen entre sí. La mayoría de las personas infectadas no transmiten el coronavirus a otra persona. Pero un pequeño número lo pasa a muchos otros en los llamados eventos de superpreparación.

“Se puede pensar en lanzar una cerilla en el encendido”, dijo Ben Althouse, científico investigador principal del Instituto de Modelado de Enfermedades en Bellevue, Washington. “Si lanzas un fósforo, puede que no encienda el encendido. Lanzas otra cerilla, puede que no encienda la leña. Pero luego un partido golpea en el lugar correcto, y de repente el fuego sube “.

Según los científicos, comprender por qué algunos partidos provocan incendios, mientras que otros no, será crucial para frenar la pandemia. “De lo contrario, estás en la posición en la que siempre estás un paso por detrás del virus”, dijo Adam Kucharski, epidemiólogo de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.

Cuando el virus surgió por primera vez en China, los epidemiólogos se apresuraron a comprender cómo se contagiaba de persona a persona. Una de sus primeras tareas fue estimar el número promedio de personas infectadas por cada persona enferma, o lo que los epidemiólogos llaman el número reproductivo.

El nuevo coronavirus resultó tener un número reproductivo en algún lugar entre dos y tres. Es imposible precisar una cifra exacta, ya que el comportamiento de las personas puede facilitar o dificultar la propagación del virus. Al entrar en el cierre, por ejemplo, Massachusetts redujo su número de reproductores de 2.2 a principios de marzo a 1 a finales de mes; ahora está en 0.74.

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Esta cifra promedio también puede ser engañosa porque enmascara la variabilidad de la propagación de una persona a otra. Si 9 de cada 10 personas no transmiten un virus en absoluto, mientras que el 10 lo transmite a 20 personas, el promedio aún sería dos.

En algunas enfermedades, como la gripe y la viruela, una gran parte de las personas infectadas transmiten el patógeno a unas pocas más. Estas enfermedades tienden a crecer de manera constante y lenta. “La gripe realmente puede avanzar”, dijo Kristin Nelson, profesora asociada de la Universidad de Emory.

Pero otras enfermedades, como el sarampión y el síndrome respiratorio agudo severo, o SARS, son propensas a brotes repentinos, y solo unas pocas personas infectadas transmiten la enfermedad.

Los epidemiólogos capturan la diferencia entre los brotes y el avance con algo conocido como parámetro de dispersión. Es una medida de cuánta variación hay de persona a persona en la transmisión de un patógeno.

Pero James Lloyd-Smith, un ecólogo de la enfermedad de la UCLA que desarrolló el parámetro de dispersión hace 15 años, advirtió que el hecho de que los científicos puedan medirlo no significa que entiendan por qué algunas enfermedades tienen más superación que otras. “Simplemente entendemos sus partes”, dijo.

Cuando estalló COVID-19, Kucharski y sus colegas trataron de calcular ese número comparando casos en diferentes países.

Si COVID-19 fuera como la gripe, esperaría que los brotes en diferentes lugares sean en su mayoría del mismo tamaño. Pero Kucharski y sus colegas encontraron una amplia variación. Descubrieron que la mejor forma de explicar este patrón era que el 10% de las personas infectadas eran responsables del 80% de las nuevas infecciones. Lo que significaba que la mayoría de las personas transmitían el virus a unos pocos, si es que a otros.

Kucharski y sus colegas publicaron su estudio en abril como una preimpresión, un informe que no ha sido revisado por otros científicos y publicado en una revista científica. Otros epidemiólogos han calculado el parámetro de dispersión con otros métodos, terminando con estimaciones similares.

En Georgia, por ejemplo, Nelson y sus colegas analizaron más de 9,500 casos de COVID-19 de marzo a mayo. Crearon un modelo para la propagación del virus a través de cinco condados y estimaron cuántas personas infectaba cada persona.

En una preimpresión publicada la semana pasada, los investigadores encontraron muchos eventos de gran difusión. Solo el 2% de las personas fueron responsables del 20% de las transmisiones.

Ahora los investigadores están tratando de descubrir por qué tan pocas personas transmiten el virus a tantos. Intentan responder tres preguntas: ¿Quiénes son los superespagadores? ¿Cuándo tiene lugar el superprendimiento? ¿Y donde?

En cuanto a la primera pregunta, los médicos han observado que los virus pueden multiplicarse en mayor número dentro de algunas personas que en otras. Es posible que algunas personas se conviertan en chimeneas de virus, expulsando nubes de patógenos con cada respiración.

Algunas personas también tienen más oportunidades de enfermarse y luego enfermar a otras personas. Un conductor de autobús o un trabajador de un hogar de ancianos pueden sentarse en un centro de la red social, mientras que es menos probable que la mayoría de las personas entren en contacto con otras personas, especialmente en un encierro.

Nelson sospecha que las diferencias biológicas entre las personas son menos significativas. “Creo que las circunstancias son mucho más importantes”, dijo. Lloyd-Smith estuvo de acuerdo. “Creo que está más centrado en los eventos”.

Parece que se produce una gran cantidad de transmisión en un período de tiempo limitado que comienza un par de días después de la infección, incluso antes de que surjan los síntomas. Si las personas no están cerca de muchas personas durante esa ventana, no pueden pasarla.

Y ciertos lugares parecen prestarse a la supersensión. Un bar concurrido, por ejemplo, está lleno de personas que hablan en voz alta. Cualquiera de ellos podía vomitar virus sin toser. Y sin una buena ventilación, los virus pueden permanecer en el aire durante horas.

Un estudio realizado en Japón este mes encontró grupos de casos de coronavirus en centros de salud, hogares de ancianos, guarderías, restaurantes, bares, lugares de trabajo y eventos musicales como conciertos en vivo y fiestas de karaoke.

Este patrón de superprensión podría explicar el desconcertante retraso en Italia entre la llegada del virus y el auge de la epidemia. Y los genetistas han encontrado un retraso similar en otros países: los primeros virus que aparecen en una región determinada no dan lugar a las epidemias que se producen semanas después.

Muchos países y estados han luchado contra brotes con bloqueos, que han logrado reducir el número reproductivo de COVID-19. Pero a medida que los gobiernos avanzan hacia la reapertura, no deberían mostrarse complacientes y olvidar el potencial del virus para superseñarse.

“Realmente puedes pasar de pensar que tienes todo bajo control a tener un brote fuera de control en cuestión de una semana”, dijo Lloyd-Smith.

Las autoridades de salud de Singapur recibieron elogios desde el principio por contener la epidemia al rastrear cuidadosamente los casos de COVID-19. Pero no apreciaron que los enormes dormitorios donde vivían los trabajadores migrantes fueran lugares privilegiados para eventos de gran difusión. Ahora están luchando con un resurgimiento del virus.

Por otro lado, saber que COVID-19 es una pandemia superdifusión podría ser algo bueno. “Es un buen augurio para el control”, dijo Nelson.

Dado que la mayoría de las transmisiones ocurren solo en un pequeño número de situaciones similares, es posible idear estrategias inteligentes para evitar que ocurran. Puede ser posible evitar bloqueos paralizantes, en todos los ámbitos, apuntando a los eventos de superación.

“Al frenar las actividades en una proporción bastante pequeña de nuestra vida, podríamos reducir la mayor parte del riesgo”, dijo Kucharski.

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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