WASHINGTON – La NASA ha dado la aprobación de SpaceX para proceder con los preparativos finales para la primera misión comercial de la tripulación con astronautas a bordo, aunque todavía hay trabajo por completar antes del lanzamiento previsto para el 27 de mayo.

La NASA y SpaceX completaron una revisión de preparación para el vuelo (FRR) el 22 de mayo que duró un día y medio. Al final de la revisión, los líderes de la agencia dieron su aprobación para continuar con los planes para el lanzamiento del 27 de mayo de la nave espacial SpaceX Crew Dragon en la misión Demo-2, con los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley a bordo.

“Tuvimos una revisión de preparación de vuelo muy exitosa, ya que hicimos una revisión exhaustiva de todos los sistemas y todos los riesgos, y fue unánime en el tablero que vamos a lanzar”, dijo Steve Jurczyk, administrador asociado de la NASA, quien dirigió La revisión, dijo en una sesión informativa en el Centro Espacial Kennedy aproximadamente una hora después de su conclusión.

Jurczyk señaló que la revisión terminó con “no hay problemas abiertos significativos” aún por resolver. “Al final fue una revisión muy, muy limpia”, dijo. Sin embargo, hubo extensas discusiones sobre varios temas.

“Creo que todos en la sala tenían muy claro que ahora era el momento de hablar si había algún desafío, y los hubo”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Hubo conversaciones que fueron muy importantes. Pero también es cierto que al final, a medida que se consideraba cada sistema y subsistema, llegamos a un “ir”.

Un ejemplo de tales conversaciones fue una revisión del sistema de paracaídas Crew Dragon, que sufrió problemas en su desarrollo que condujo a un nuevo diseño que pasó por una serie rápida de pruebas desde el otoño pasado. “Tomamos mucho tiempo en un par de presentaciones durante la revisión para que el equipo nos guiara a través del diseño, los cambios, las pruebas de calificación y el margen en la rampa para asegurarnos de que todos estuvieran bien”, dijo Jurczyk. “Teníamos una gran confianza en que funcionarán como lo necesitamos”.

Otros “temas especiales” que tuvieron una discusión extensa en el FRR fue un problema sobre la compatibilidad de las válvulas de titanio con el propulsor de tetróxido de nitrógeno en los propulsores SuperDraco en la nave espacial, un problema relacionado con la explosión de abril de 2019 de una nave espacial Crew Dragon justo antes de una prueba de fuego de esos propulsores. La NASA y SpaceX hicieron “una gran cantidad de trabajo” para mitigar esas preocupaciones, dijo Jurczyk.

También hubo un problema más reciente con el sistema de extinción de incendios de la nave espacial, que sufrió lo que describió como un “déficit de rendimiento”. Un análisis de ese sistema concluyó que había un riesgo muy bajo de un problema.

Sin embargo, la finalización de la FRR no significa el final de los preparativos para el lanzamiento. La NASA y SpaceX pasarán los próximos días analizando el “trabajo abierto” restante antes del lanzamiento. Eso incluye los controles finales de la nave espacial, dijo Kathy Lueders, gerente del programa de tripulación comercial de la NASA, así como también la revisión de datos. “Trabajaremos los sábados, domingos, lunes y martes hasta el día del lanzamiento para asegurarnos de que todavía estamos revisando todo”, dijo.

Otro evento previo al lanzamiento tuvo lugar poco después de la sesión informativa, cuando SpaceX realizó su prueba estándar de fuego estático de los motores de primera etapa Falcon 9. SpaceX confirmó dos horas después que la prueba fue un éxito.

El 23 de mayo, la NASA y SpaceX realizarán un ensayo de “vestido seco” de los preparativos de lanzamiento, incluyendo a Behnken y Hurley ponerse sus trajes de presión, viajar a la plataforma de lanzamiento e ingresar al Crew Dragon, pero sin alimentar el cohete. El ensayo final, dijo, tiene la intención de asegurarse de que “todo esté funcionando días antes del lanzamiento”.

La NASA también dijo que la revisión confirmó que los socios de la agencia en el programa de la Estación Espacial Internacional habían acordado permitir que el Dragón de la tripulación atraque con la estación. Eso incluye a la agencia espacial rusa Roscosmos, que tenía preocupaciones el año pasado sobre la misión Demo-1 no tripulada a la estación.

Kirk Shireman, gerente del programa ISS de la NASA, dijo que SpaceX realizó un cambio no especificado en la nave espacial después de la misión Demo-1 para arreglar una posibilidad “muy, muy remota” de una falla de la nave espacial que podría dañar la estación. “Roscosmos participó y ellos estaban” listos “”, dijo.

El trabajo, dijo Lueders, no se detendrá con el lanzamiento de Demo-2, programado para las 4:33 p.m. Este 27 de mayo. “El vuelo espacial humano es muy, muy duro. Es por eso que seguimos buscando riesgos “, dijo. “Vamos a seguir hambrientos hasta que Bob y Doug lleguen a casa”.