SpaceX realiza una prueba de fuego estático para su cohete Falcon 9 antes de su lanzamiento Crew Dragon. (Foto de la NASA / Bill Ingalls)

La NASA firmó hoy el primer lanzamiento para enviar a una tripulación a la órbita desde el suelo de EE. UU. En casi nueve años, y el cohete para ese lanzamiento obtuvo lo que se espera que sea su disparo de prueba final.

Después de revisar los planes de la misión durante un día y medio, los gerentes de la misión autorizaron a SpaceX a enviar a los astronautas de la NASA Doug Hurley y Bob Behnken a la Estación Espacial Internacional a las 4:33 p.m. ET (1:33 p.m.PT) Miércoles.

“Tuvimos una revisión de preparación de vuelo muy exitosa, ya que hicimos una revisión exhaustiva de todos los sistemas y todos los riesgos”, dijo el administrador asociado de la NASA Steve Jurczyk, que presidió las reuniones de esta semana, en KSC durante una sesión informativa posterior a la revisión. . “Fue unánime en el tablero que vamos a lanzar”.

Después de la sesión informativa, SpaceX encendió los motores de primera etapa en su cohete Falcon 9 en el Launch Complex 39A, en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, para llevar a cabo su tradicional verificación del sistema de fuego estático. Se espera que SpaceX informe si el disparo de prueba fue exitoso más tarde hoy.

El administrador de la NASA Jim Bridenstine dijo que las reuniones de esta semana no fueron solo un sello de goma. “Hubo conversaciones que fueron muy importantes, pero también es cierto que al final … nos pusimos en marcha”.

Jurczyk citó el ejemplo del sistema de paracaídas de la cápsula SpaceX Crew Dragon, que tuvo que ser reelaborado y probado para satisfacer los requisitos de margen de seguridad de la NASA. El CEO de SpaceX, Elon Musk, dijo que no fue fácil. “Un problema mucho más difícil de lo que parece”, tuiteó.

El sistema de extinción de incendios del Dragón también fue objeto de escrutinio, pero Jurczyk dijo que “hemos considerado que el riesgo es muy bajo allí”.

Jurczyk dijo que representantes rusos y japoneses participaron en las reuniones a través de enlaces remotos. Señaló que SpaceX modificó el diseño del Crew Dragon después del exitoso vuelo de demostración sin tripulación del año pasado a la estación espacial, para abordar un posible riesgo de colisión que los rusos llamaron la atención.

Hurle y Behnken, que llegaron a Florida hace un par de días para los preparativos finales previos al vuelo, también revisaron la revisión de preparación del vuelo. Hoy, durante su última sesión informativa previa al vuelo, dijeron que entendían las compensaciones de riesgo que la NASA y SpaceX estaban haciendo.

“Estamos realmente cómodos con eso, y creemos que esos intercambios se han realizado adecuadamente”, dijo Behnken. “En lo que respecta al conocimiento, probablemente hemos tenido más que cualquier otro equipo en la historia reciente”.

Behnken dijo que él y Hurley, que eran veteranos pilotos de pruebas militares antes de unirse a la NASA, estaban ansiosos por probar una nueva nave espacial por primera vez. “Estamos viviendo el sueño”, dijo.

Ahora que la revisión de la preparación para el vuelo y la prueba de fuego estático se han eliminado de la lista de tareas pendientes, el próximo gran evento en la agenda es el “ensayo de vestimenta seca” del sábado, que implicará pasar por el horario del día de lanzamiento sin alimentarlo. y disparando el cohete.

Habrá una revisión final de preparación para el lanzamiento el lunes, antes del día de lanzamiento del miércoles con la presencia del presidente Donald Trump y otros VIP.

La misión de demostración marcará la primera vez que los astronautas de EE. UU. Han sido enviados a órbita desde el suelo de EE. UU. Desde que la NASA retiró la flota del transbordador espacial en 2011.

Durante los últimos cinco años, SpaceX y Boeing han estado trabajando en taxis espaciales comerciales para tomar el lugar del transbordador como métodos para llevar a los astronautas hacia y desde la estación espacial. Mientras tanto, la NASA ha tenido que pagar a los rusos decenas de millones de dólares por asiento para transportar a los astronautas estadounidenses en cápsulas de Soyuz.

Ha habido muchos reveses en el camino. Un Crew Dragon diferente explotó durante una prueba de plataforma de lanzamiento hace un año, lo que obligó a rediseñar el sistema de propulsión de la nave. Y en diciembre, un vuelo de prueba sin tripulación del taxi espacial Starliner de Boeing salió mal, garantizando que SpaceX sería el primero en volar una tripulación.

Kathy Lueders, gerente de la NASA para el programa de tripulación comercial, dijo que hace un año, probablemente no hubiera pensado que SpaceX podría estar listo ahora.

“Pero sabes qué, nunca puedes vender este equipo de la NASA y SpaceX en corto, y siempre han hecho milagros para mí”, dijo. “Y estoy muy, muy orgulloso de ellos en este momento”.

Lueders enfatizó que aún no es hora de relajarse. Incluso si el lanzamiento y el encuentro de la estación espacial van a la perfección, Behnken y Hurley pasarán entre un mes y cuatro meses trabajando en órbita antes de volver a montar su Dragón en un chapuzón en el Océano Atlántico.

“Vamos a pasar hambre hasta que Bob y Doug lleguen a casa”, dijo.