La startup Membrion de Seattle crea un recubrimiento en aerosol para ayudar a las máscaras de tela a protegerse mejor contra el coronavirus

Los empleados de Membrion en Seattle trabajan en un nuevo producto que se puede rociar sobre mascarillas faciales de tela. (Foto de miembro)

Membrion, la startup de Seattle que surgió de la Universidad de Washington hace cuatro años, está trabajando en una nueva tecnología que podría hacer que las mascarillas faciales protejan aún más la lucha contra el COVID-19.

El fundador y director ejecutivo Greg Newbloom es un experto en ingeniería química que ha trabajado durante años en la tecnología de filtrado para su uso en pilas de combustible y sistemas de desalinización de agua. Su solución, para obtener agua y energía más limpias, se encontró convirtiendo gel de sílice, como esos pequeños paquetes en la parte inferior de un paquete de carne seca, en una membrana o una barrera selectiva.

Ahora está convirtiendo la idea en forma de spray.

“Básicamente, utilizamos los mismos materiales inocuos para el medio ambiente y seguros para los alimentos que usamos para fabricar nuestras membranas, pero las hacemos mucho menos concentradas. Esto permite rociarlos de una botella a una máscara ”, dijo Newbloom a .. El Seattle Times informó por primera vez sobre el trabajo de Membrion el lunes.

«Diez pulverizaciones de nuestro revestimiento en una máscara de algodón típica pueden adsorber un cuatrillón de partículas de coronavirus (que son 1.000 veces más estrellas que nuestra galaxia)», añadió Newbloom. «La idea es llevar la ciencia de lo que hace que las mascarillas N95 sean tan efectivas a una mascarilla de algodón normal».

Las piezas de algodón recubiertas y no recubiertas con el producto Membrion reaccionan de manera diferente al tinte rojo que se ha rociado sobre el material. El tinte se desvanece en el material recubierto, a la izquierda, porque el recubrimiento cargado positivamente neutraliza el tinte cargado negativamente. Se espera que el recubrimiento funcione de manera similar al neutralizar las partículas de coronavirus cargadas negativamente. (Foto de miembro)

Newbloom tuvo la idea al comienzo de la pandemia cuando su madre, una enfermera jubilada, preguntó si las membranas de Membrion podían usarse en máscaras. Inmediatamente la derribó, explicando que las membranas son demasiado densas para usarlas en una máscara.

Pero no dejó de pensar en cómo las membranas de intercambio iónico de su empresa se utilizan comúnmente para eliminar virus de fuentes de agua en purificaciones biotecnológicas.

«Pensé, tal vez si pudiéramos hacer un recubrimiento en lugar de una membrana densa, podríamos hacer algo similar a una mascarilla», dijo.

El recubrimiento en aerosol captura las moléculas de COVID-19 en la superficie de la máscara, evitando que se inhalen a los pulmones o se exhalen al medio ambiente, dijo Membrion en un comunicado de prensa. Los virus como COVID-19 suelen tener una carga superficial. El recubrimiento molecular de Membrion crea una contracarga que atrae y une las moléculas del virus COVID-19. De la misma manera que los imanes con diferentes polaridades se adhieren, las moléculas de virus cargadas se adhieren a la carga opuesta en el recubrimiento de la máscara.

Membrion hizo un desarrollo de prueba de concepto de la máscara en aerosol y terminó recibiendo una subvención de $ 256,000 de la National Science Foundation. Ahora están funcionando a toda velocidad en un producto que ha estado en proceso durante unos cinco meses.

Membrion tiene un equipo de 15 empleados que trabajan en sus instalaciones de producción en el vecindario Interbay de Seattle. Sus membranas se están entregando a los clientes ahora para su uso en estudios piloto, que incluyen un puñado de compañías Fortune 500, según Newbloom. La startup ha recaudado $ 7.5 millones hasta la fecha, incluidos $ 6 millones en nuevos fondos en marzo. Junto con la nueva subvención NSF, Membrion ha recibido $ 3 millones en fondos para investigación.

Greg Newbloom, fundador y director ejecutivo de Membrion. (Foto de . / Dan DeLong)

Membrion fue finalista en la serie «Elevator Pitch» de . 2019 y Newbloom también ha sido presentado como Geek of the Week. Fue finalista del Premio al Emprendedor del Año 2020 de EY en el Noroeste del Pacífico.

Newbloom fue profesor en la Universidad de Washington durante casi cuatro años, hasta el verano de 2018. También cofundó otra startup en el área de Seattle: PolyDrop, que convierte recubrimientos regulares como la pintura en sustancias conductoras.

Membrion planea lanzar el producto en aerosol a empresas con trabajadores de alto riesgo de transmisión (supermercados, restaurantes, trabajadores de almacén, etc.) para fines de noviembre y espera distribuirlo al público en general para fines de 2020.

«Estamos buscando socios que puedan ayudarnos a llevar nuestro producto de recubrimiento de mascarilla al mercado más rápido», dijo Newbloom.

El precio no se ha finalizado, pero Membrion espera que cueste aproximadamente $ 1 por dosis (que dura hasta 24 horas).

Tendremos que esperar y ver si el recubrimiento de la máscara de Membrion termina siendo un cambio de juego pandémico. Otros ciertamente piensan en soluciones en el espacio. Investigadores de la India han desarrollado un aerosol antimicrobiano para matar potencialmente los microbios en el exterior de una máscara; En Toronto, los investigadores están trabajando con pequeñas partículas de cobre en el interior de las telas como una capa adicional de protección. Simplemente no compre en rociar aceite en su mascarilla para que actúe como un atrapa virus.

Cuando se le preguntó si la máscara en aerosol, que no ha sido nombrada, podría ser un gran negocio para Membrion, Newbloom dijo que depende de cuánto tiempo llevemos todas las máscaras, citando una afirmación reciente del experto en enfermedades infecciosas, el Dr. Anthony Fauci, quien dijo espera que el distanciamiento social y el uso de máscaras sean comunes en 2022.

«Si ese es el caso, existe una gran oportunidad comercial inmediata», dijo Newbloom. “Más allá de esta pandemia, el uso de mascarillas ha sido común en Asia durante bastante tiempo y, por lo tanto, también vemos importantes oportunidades de mercado allí. Anticipamos que continuaremos contratando personas a medida que aumentamos la producción del producto en aerosol para mascarillas «.