Se ha demostrado que las proteínas antivirales sintéticas diseñadas por computadora protegen las células humanas cultivadas en laboratorio del SARS-CoV-2, el coronavirus que causa el COVID-19, dicen los científicos.

En los experimentos, el candidato antiviral principal, llamado LCB1, rivalizó con los anticuerpos neutralizantes del SARS-CoV-2 más conocidos en sus acciones protectoras, según los hallazgos publicados en la revista Science.

Los investigadores de la Universidad de Washington en EE. UU. Señalaron que LCB1 se está evaluando actualmente en roedores.

Los coronavirus están tachonados con las llamadas proteínas Spike, que se adhieren a las células humanas para permitir que el virus ingrese e infecte, dijeron.

El desarrollo de fármacos que interfieran con este mecanismo de entrada podría conducir al tratamiento o incluso a la prevención de la infección, según los investigadores.

Utilizaron computadoras para desarrollar nuevas proteínas que se unen estrechamente a la proteína espiga del SARS-CoV-2 y la impiden infectar las células.

Más de dos millones de proteínas candidatas a unirse a Spike se diseñaron en la computadora. Luego, se produjeron y probaron más de 118,000 en el laboratorio, dijeron.

Aunque todavía se necesitan pruebas clínicas extensas, creemos que los mejores de estos antivirales generados por computadora son bastante prometedores, dijo el autor principal Longxing Cao, un académico postdoctoral en la Universidad de Washington.

“Parecen bloquear la infección por SARS-CoV-2 al menos tan bien como los anticuerpos monoclonales, pero son mucho más fáciles de producir y mucho más estables, eliminando potencialmente la necesidad de refrigeración”, agregó Cao.

Los investigadores dijeron que crearon proteínas antivirales a través de dos enfoques.

En primer lugar, se incorporó un segmento del receptor ACE2, al que se une naturalmente el SARS-CoV-2 en la superficie de las células humanas, en una serie de pequeños andamios proteicos.

En segundo lugar, se diseñaron proteínas completamente sintéticas desde cero.

El último método produjo los antivirales más potentes, incluido LCB1, que es aproximadamente seis veces más potente por masa que los anticuerpos monoclonales más efectivos reportados hasta ahora.

Nuestro éxito en el diseño de proteínas antivirales de alta afinidad desde cero es una prueba más de que el diseño de proteínas computacionales se puede utilizar para crear candidatos a fármacos prometedores, dijo el autor principal David Baker, profesor de bioquímica en la Facultad de Medicina de la UW.

Para confirmar que las nuevas proteínas antivirales se unieron a la proteína Spike del coronavirus como estaba previsto, el equipo recopiló instantáneas de las dos moléculas que interactúan mediante el uso de microscopía crioelectrónica.