Lo que significa el plan de infraestructura de Biden para la cruzada de banda ancha pública del estado de Washington

Presidente Joe Biden. (Foto oficial de la Casa Blanca / Adam Schultz)

Una campaña de un año para convertir el servicio de Internet en un servicio público en el estado de Washington podría recibir un gran impulso del enorme plan de infraestructura del presidente Joe Biden.

La propuesta que Biden dio a conocer la semana pasada se compromete a gastar $ 100 mil millones para hacer que el servicio de Internet de banda ancha esté disponible y sea asequible para todos los estadounidenses. La legislación «prioriza el apoyo a las redes de banda ancha que son propiedad de, operadas por o afiliadas a gobiernos locales, organizaciones sin fines de lucro y cooperativas, proveedores con menos presión para generar ganancias y con el compromiso de servir a comunidades enteras».

Eso es música para los oídos de los defensores que han estado luchando por la banda ancha pública en el estado de Washington desde la administración Obama. A pesar de esos esfuerzos, solo unas pocas ciudades periféricas en Washington han logrado avanzar con el servicio de Internet operado por el gobierno debido a la falta de financiamiento y a los complejos obstáculos regulatorios.

El plan de infraestructura de Biden, junto con los esfuerzos a nivel estatal en esta sesión legislativa, finalmente podría hacer que la banda ancha pública sea una opción para muchos residentes de Washington.

El lento comienzo de la banda ancha pública

Se estima que entre 21 y 42 millones de estadounidenses no tienen acceso a ningún servicio de Internet de banda ancha. La estimación de gama baja, que utiliza la Comisión Federal de Comunicaciones, se basa en datos autoinformados de proveedores de Internet. Investigaciones externas han encontrado que el número de estadounidenses desatendidos es mucho mayor.

Las brechas de servicio más grandes se extienden a lo largo de las zonas rurales de Estados Unidos, pero la lucha de Washington por la banda ancha pública en realidad se origina en algunas de sus ciudades más pobladas, donde muchas no tienen Internet confiable a pesar de la presencia de proveedores de servicios de Internet.

En 2015, la ciudad de Seattle publicó un estudio sobre la viabilidad de construir una red municipal de banda ancha. Para consternación de grupos de defensa como Upgrade Seattle, la ciudad concluyó que la banda ancha pública no sería financieramente viable sin financiamiento externo.

Seattle también trató de asociarse con Gigabit Squared, con sede en Cincinnati, en 2013 después de que la compañía dijera que llevaría Internet gigabit a miles de residentes de Seattle. Pero esa gran visión se derrumbó después de que Gigabit no logró recaudar suficiente dinero para implementar una red de Internet de alta velocidad en 14 vecindarios de Seattle utilizando la red inactiva de fibra oscura de la ciudad.

Los intentos dispersos en otras ciudades de Washington han tenido resultados mixtos. Tacoma Public Utilities tuvo problemas financieros a lo largo de los años que operó un servicio de Internet llamado Click! La red. La utilidad está ahora en el proceso de transferir el control operativo de Click! a una empresa privada.

Los trabajadores de Mantenimiento de Agua de Obras Públicas Joe Ferris (izquierda) y Nick Hibma instalan equipos de fibra óptica para el servicio de Internet de propiedad de la ciudad. (Foto de la ciudad de Anacortes)

La ciudad isleña de Anacortes, Washington, parece estar mejor posicionada para el éxito con su red de banda ancha, pero el programa aún está en su infancia.

«Anacortes ha estado atento a la variedad de posibles oportunidades de financiamiento federal de banda ancha, pero probablemente sea demasiado pronto para saber si algún dólar podría llegar a nuestro proyecto de banda ancha», dijo Jim Lemberg, gerente del programa. .

Mientras Anacortes espera a ver qué sucede con el plan de Biden, la ciudad ha asegurado otras formas de financiación federal y depende de los ingresos de las suscripciones. El proveedor de Internet de la ciudad atiende a 650 clientes iniciales con una lista de espera de poco más de 1.300.

Los demócratas presionan por soluciones de alta velocidad

A nivel estatal, los legisladores están trabajando para eliminar las barreras que dificultan que los gobiernos locales vendan servicios de Internet a los residentes. Dos proyectos de ley que se están abriendo camino a través de la legislatura estatal permitirían a las pequeñas ciudades brindar servicios de Internet directamente a los clientes y autorizarían a los puertos y servicios públicos a vender servicios de banda ancha.

Existe cierta superposición entre los proyectos de ley del estado de Washington y el plan de infraestructura federal. Biden, por ejemplo, también se compromete a eliminar las barreras que dificultan que las redes de banda ancha operadas por el gobierno compitan con los proveedores privados.

Si se adoptan tanto el plan estatal como el federal, podrían allanar el camino para proyectos municipales de banda ancha en todo el estado y proporcionar los fondos para construir una costosa infraestructura de Internet.

Laura Loe es directora ejecutiva de Share The Cities, una organización sin fines de lucro cuyo grupo de trabajo Upgrade King County aboga por la banda ancha municipal. Dijo que los esfuerzos combinados a nivel local y federal presentan «una oportunidad única en una generación para que las entidades públicas reciban fondos públicos».

“Incluso el financiamiento parcial para un programa piloto para las partes de Seattle con el peor servicio, sería un gran paso adelante y ayudaría a muchas familias de Seattle”, dijo.

Aún así, no está claro cuánto del presupuesto federal de infraestructura se destinará a las ciudades con proveedores existentes cuando gran parte de las zonas rurales de Estados Unidos no tiene ninguno.

El camino por delante

Las condiciones están maduras para una revisión de la infraestructura de Internet de Estados Unidos. La pandemia hizo que el acceso a Internet fuera aún más crítico que antes para los estudiantes y trabajadores relegados a sus hogares. Expuso profundas desigualdades y brechas de oportunidades en todo el país. Mientras tanto, los esfuerzos locales como los del estado de Washington están impulsando la Internet pública.

La Casa Blanca ha optado por ir a lo grande en infraestructura de banda ancha, pero corre el riesgo de dar un giro equivocado al descartar décadas de políticas exitosas al sugerir que el gobierno está mejor preparado que los tecnólogos del sector privado para construir y operar Internet.

“El año pasado dejó dolorosamente claro el costo de estas disparidades, particularmente para los estudiantes que lucharon por conectarse mientras aprenden de forma remota, agravando la pérdida de aprendizaje y el aislamiento social de esos estudiantes”, dijo la Casa Blanca en una hoja informativa sobre el plan de infraestructura.

Pero esas fuerzas no garantizan una victoria fácil para Biden o los defensores de Internet público. La industria de Internet por cable se resiste al plan de Biden, calificándolo de innecesario y exagerado.

«La Casa Blanca ha optado por ir a lo grande en la infraestructura de banda ancha, pero corre el riesgo de dar un giro equivocado al descartar décadas de políticas exitosas al sugerir que el gobierno está mejor preparado que los tecnólogos del sector privado para construir y operar Internet», dijo Michael. Powell, presidente de NCTA, que presiona en nombre de decenas de corporaciones de Internet y cable, en un comunicado.

Si bien es probable que los proyectos de ley del estado de Washington se aprueben de alguna forma, el plan federal de infraestructura enfrenta un futuro menos seguro.

Los republicanos están montando una oposición acérrima al proyecto de ley, lo que podría obligar a Biden a abandonar sus objetivos bipartidistas. El presidente esperaba obtener algunos votos del otro lado del pasillo, pero si eso se vuelve imposible, aún podría impulsar el proyecto de ley en el Senado con una mayoría simple utilizando el mismo mecanismo legislativo que permitió que se aprobara su proyecto de ley de alivio de COVID. Si la administración de Biden opta por esa ruta, es probable que el proyecto de ley de infraestructura deba reducir sus ambiciones.