Los astrónomos han encontrado una señal potencial de vida en lo alto de la atmósfera de la vecina Venus: insinúa que puede haber extraños microbios viviendo en las nubes cargadas de ácido sulfúrico del planeta invernadero.

Dos telescopios en Hawai y Chile detectaron en las densas nubes venecianas la firma química de la fosfina, un gas nocivo que en la Tierra solo está asociado con la vida, según un estudio publicado el lunes en la revista Nature Astronomy.

Varios expertos externos, y los propios autores del estudio, estuvieron de acuerdo en que esto es tentador, pero dijeron que está lejos de ser la primera prueba de vida en otro planeta. Dijeron que no satisface las “afirmaciones extraordinarias que requieren un estándar de evidencia extraordinaria establecido por el difunto Carl Sagan, quien especuló sobre la posibilidad de vida en las nubes de Venus en 1967.

“No es una prueba irrefutable, dijo el coautor del estudio David Clements, astrofísico del Imperial College of London.

“Ni siquiera son residuos de disparos en las manos de su principal sospechoso, pero hay un olor distintivo a cordita en el aire que puede estar sugiriendo algo”. A medida que los astrónomos planean buscar vida en planetas fuera de nuestro sistema solar, un método importante es buscar firmas químicas que solo pueden hacerse mediante procesos biológicos, llamados firmas biológicas. Después de que tres astrónomos se encontraran en un bar en Hawai, decidieron mirar de esa manera al planeta más cercano a la Tierra: Venus.

Buscaron fosfina, que son tres átomos de hidrógeno y un átomo de fósforo.

En la Tierra, solo hay dos formas en que se puede formar la fosfina, dijeron los autores del estudio. Uno está en proceso industrial. (El gas se produjo para su uso como agente de guerra química en la Primera Guerra Mundial). La otra forma es como parte de algún tipo de función poco conocida en animales y microbios. Algunos científicos lo consideran un producto de desecho, otros no.

La fosfina se encuentra en “el exudado en el fondo de los estanques, en las entrañas de algunas criaturas como los tejones y quizás lo más desagradablemente asociado con las pilas de guano de pingüino”, dijo Clements.

La coautora del estudio, Sara Seager, científica planetaria del MIT, dijo que los investigadores “analizaron exhaustivamente todas las posibilidades y las descartaron todas: volcanes, rayos, pequeños meteoritos que caen a la atmósfera. … Ni un solo proceso que analizamos pudo producir fosfina en cantidades lo suficientemente altas como para explicar los hallazgos de nuestro equipo “. Eso deja la vida.

Los astrónomos plantean la hipótesis de un escenario de cómo podría existir la vida en el inhóspito planeta donde las temperaturas en la superficie son de alrededor de 800 grados (425 grados Celsius) sin agua.

“Venus es el infierno. Venus es una especie de gemelo malvado de la Tierra ”, dijo Clements. “Claramente, algo salió mal, muy mal, con Venus. Es víctima de un efecto invernadero desbocado “. Pero eso es superficial.

Seager dijo que toda la acción puede estar a 30 millas (50 kilómetros) sobre el suelo en la cubierta de nubes de la capa gruesa de dióxido de carbono, donde está a temperatura ambiente o un poco más caliente. Contiene gotitas con pequeñas cantidades de agua pero principalmente ácido sulfúrico que es mil millones de veces más ácido que lo que se encuentra en la Tierra.

La fosfina podría provenir de algún tipo de microbios, probablemente unicelulares, dentro de esas gotas de ácido sulfúrico, que viven toda su vida en las nubes de 16 kilómetros de profundidad, dijeron Seager y Clements. Cuando las gotas caen, la vida potencial probablemente se seque y luego podría ser recogida en otra gota y reanimarse, dijeron.

La vida es definitivamente una posibilidad, pero se necesitan más pruebas, dijeron varios científicos externos.

La astrónoma de la Universidad de Cornell, Lisa Kaltenegger, dijo que la idea de que esto sea la firma de la biología en el trabajo es emocionante, pero dijo que no sabemos lo suficiente sobre Venus como para decir que la vida es la única explicación para la fosfina.

“No soy escéptico, tengo dudas”, dijo Justin Filiberto, geoquímico planetario del Instituto Lunar y Planetario de Houston, que se especializa en Venus y Marte y no forma parte del equipo de estudio.

Filiberto dijo que los niveles de fosfina encontrados podrían explicarse por los volcanes. Dijo que estudios recientes que no se tomaron en cuenta en esta última investigación sugieren que Venus puede tener muchos más volcanes activos de lo que se pensaba originalmente. Pero Clements dijo que la explicación tendría sentido solo si Venus fuera al menos 200 veces más activo volcánicamente que la Tierra.

David Grinspoon, un astrobiólogo del Planetary Science Institute con sede en Washington que escribió un libro en 1997 sugiriendo que Venus podría albergar vida, dijo que el hallazgo “casi parece demasiado bueno para ser verdad”. “Estoy emocionado, pero también soy cauteloso”, dijo Grinspoon.