Mars rover despliega helicóptero Ingenuity para vuelo histórico – .

Esta vista de la cámara del rover Perseverance muestra el helicóptero Ingenuity en la superficie de Marte. Crédito: NASA / JPL-Caltech

El rover Perseverance de la NASA lanzó el helicóptero Ingenuity a la superficie de Marte el sábado, dejando atrás el dron volador experimental para sobrevivir con su propio poder hasta intentar un salto histórico en la delgada atmósfera de dióxido de carbono del Planeta Rojo.

El hito comienza una semana de comprobaciones y pruebas antes de que la NASA se comprometa con el primer vuelo de prueba del helicóptero Ingenuity de 80 millones de dólares, actualmente previsto para el 11 de abril.

Los funcionarios de la NASA confirmaron que el rover depositó el helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) en tierra el sábado. Las imágenes de una de las cámaras hazar del vehículo Perseverance mostraban a Ingenuity de pie sobre la superficie del planeta.

El rover de seis ruedas necesitaba alejarse del helicóptero en 25 horas para garantizar que la luz solar pudiera comenzar a cargar las seis baterías de iones de litio del helicóptero. Según la vista de la cámara de peligro de Perseverance, el helicóptero Ingenuity parecía estar disfrutando de la luz del sol después de su despliegue, con el sol de la tarde proyectando una sombra sobre el suelo color óxido de Marte.

El helicóptero Ingenuity ha estado conectado al vientre del rover Perseverance durante casi un año. Los técnicos que trabajaban dentro de una sala limpia en el Centro Espacial Kennedy de la NASA conectaron la aeronave al rover el 6 de abril de 2020, unos meses antes de que la misión despegara de Cabo Cañaveral a bordo de un cohete Atlas 5 de United Launch Alliance el 30 de julio.

Un escudo de escombros protegió al helicóptero durante el aterrizaje del rover en Marte el 18 de febrero. El mes pasado, los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, enviaron órdenes para deshacerse del escudo de escombros en preparación para el lanzamiento del helicóptero.

Durante la última semana, los equipos de tierra siguieron una secuencia coreografiada de comandos para liberar primero un bloqueo que mantenía el helicóptero firmemente contra el vientre del rover en posición horizontal. Luego, el helicóptero giró en un ángulo de aproximadamente 45 grados y dos de las cuatro patas de compuesto de carbono de la nave se extendieron.

La semana pasada, el helicóptero se movió a una orientación vertical y las otras dos patas de aterrizaje se desplegaron. Eso dejó solo un pequeño perno y algunos conectores eléctricos que unen el rover con el helicóptero.

Esos cables eléctricos permitieron que la batería nuclear del rover cargara las baterías del helicóptero a plena capacidad.

“Eso es algo bueno, porque Ingenuity tiene que hacer funcionar su propio calentador con su propia batería después de la caída. ¡No más energía gratis del rover! » escribió Bob Balaram, el ingeniero jefe del helicóptero en JPL, en una publicación de blog el viernes.

Antes de que el helicóptero cayera de la panza del rover, Perseverance accionó un calentador que mantenía la electrónica interna del helicóptero a aproximadamente 45 grados Fahrenheit (7 grados Celsius). Las temperaturas en el sitio de aterrizaje de Perseverance dentro del cráter Jezero pueden descender hasta menos 130 grados Fahrenheit (menos 90 grados Celsius).

Ilustración del artista del rover Perseverance de la NASA y del helicóptero Ingenuity Mars. Crédito: NASA / JPL-Caltech

El ingenio ahora está por sí solo y no tiene la misma fuente de poder de plutonio robusto que la perseverancia. Las diminutas baterías del helicóptero alimentarán un calentador para mantener la electrónica interna de la nave a unos 5 grados Fahrenheit (menos 15 grados Celsius), según Balaram.

«¡Entonces se va a sobrevivir solo a la primera noche!» Balaram escribió. “El equipo de Ingenuity estará esperando ansiosamente noticias del helicóptero al día siguiente. ¿Pasó la noche? ¿Funciona el panel solar como se esperaba?

«El equipo comprobará las temperaturas y el rendimiento de recarga de la batería durante los próximos días», escribió Balaram. «Si todo se ve bien, entonces se trata de los siguientes pasos: desbloquear las palas del rotor y probar todos los motores y sensores».

La NASA dijo el miércoles que el primer vuelo de Ingenuity ahora está programado para no antes del 11 de abril, con datos que confirman el resultado del salto esperado en la Tierra al día siguiente.

La perseverancia se dirigirá a un lugar de observación al menos a 200 pies, o 60 metros, de la zona de fuga de Ingenuity, que en sí tiene aproximadamente la longitud de un campo de fútbol. La zona de vuelo incluye un aeródromo, un área de 10 por 10 metros (33 por 33 pies) donde el helicóptero despegará y aterrizará.

Los ingenieros utilizaron imágenes de las cámaras de Perseverance para seleccionar el sitio para el aeródromo, un área libre de grandes rocas y pendientes empinadas.

El helicóptero Ingenuity es una demostración de tecnología y los vuelos de prueba autónomos conllevarán riesgos. La NASA quiere asegurarse de que el rover Perseverance esté a una distancia segura del helicóptero cuando despegue.

Las palas del rotor de fibra de carbono contrarrotantes de Ingenuity abarcan aproximadamente 4 pies (1.2 metros) de punta a punta, y las palas girarán hasta 2.537 rpm, más de 40 veces por segundo, mientras el helicóptero permanece en el suelo, un final prueba antes de que los ingenieros pongan en vuelo la aeronave.

Los ingenieros planean hasta cinco vuelos de prueba, comenzando con un ascenso a una altitud de aproximadamente 10 pies (3 metros), donde la nave flotará durante unos 30 segundos antes de dar un giro y aterrizar de regreso donde despegó. Los vuelos de prueba adicionales alcanzarán una altitud máxima de aproximadamente 16 pies (5 metros) e introducirán un movimiento hacia adelante para llevar el helicóptero por la zona de vuelo y regresar a su lugar de despegue.

La NASA ha reservado un mes para los vuelos de demostración del helicóptero Ingenuity, y ese reloj comenzó cuando Perseverance lanzó el helicóptero a la superficie de Marte. El dron aerotransportado intentará volar en una atmósfera de solo un 1% del grosor de la Tierra. Para hacer eso, los rotores del helicóptero girarán de cinco a diez veces más rápido que un helicóptero típico que vuela en la atmósfera de la Tierra.

El ingenio no lleva ningún instrumento científico. Tiene cámaras en blanco y negro y en color para ayudar en la navegación autónoma y recopilar imágenes aéreas del lugar de aterrizaje del rover Perseverance en el cráter Jezero, que albergaba un lago de agua líquida hace más de 3.000 millones de años.

El helicóptero operará por su cuenta en cada uno de sus vuelos. El tiempo de viaje de ida para las señales de radio entre la Tierra y Marte es actualmente de más de 14 minutos.

Si el experimento funciona, Ingenuity podría allanar el camino para que futuros exploradores aéreos vuelen alrededor de otros planetas. La NASA ya está desarrollando un helicóptero para volar alrededor de Titán, la luna de Saturno, que tiene una atmósfera más densa que la de la Tierra.

Después de la campaña de prueba de helicópteros de 31 días, el rover Perseverance continuará en la búsqueda de su objetivo principal de identificar, recolectar y sellar muestras de rocas para regresar a la Tierra en una misión futura.

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