Musk dice que la fuga de metano condenó al último vuelo de prueba de Starship – .

Foto de archivo del prototipo Starship SN8, que voló el año pasado, con tres motores Raptor. Crédito: Elon Musk / SpaceX

El fundador de SpaceX, Elon Musk, dijo el lunes que una fuga de metano «relativamente pequeña» provocó la explosión del último cohete de prueba Starship de la compañía la semana pasada en un vuelo experimental sobre el sur de Texas.

El vehículo de prueba Starship de 164 pies de altura (50 metros), conocido como Serie No. 11, despegó de las instalaciones de desarrollo de SpaceX cerca de Brownsville el 30 de marzo para un vuelo de prueba atmosférico a una altitud de aproximadamente 33,000 pies o 10,000 metros.

Tres motores Raptor, cada uno de los cuales consumía propulsores de oxígeno líquido y metano súper frío, impulsaron el cohete de acero inoxidable desde su soporte de lanzamiento con más de un millón de libras de empuje.

Después de trepar directamente por encima de una densa capa de niebla, el Starship apagó cada uno de los motores Raptor en secuencia, según lo planeado, antes de lanzarse horizontalmente para comenzar un descenso controlado de regreso al suelo. Los flaps aerodinámicos ayudaron a estabilizar el vehículo gigante mientras caía de regreso a la Tierra antes de que se suponía que los motores Raptor se volvieran a encender y voltearan el cohete en posición vertical para aterrizar en una plataforma de aterrizaje junto al sitio de lanzamiento de Starship.

La densa niebla impidió ver claramente lo que sucedió, pero una vista de la cámara a bordo en la transmisión en vivo de SpaceX se congeló cuando los motores Raptor se encendieron para aterrizar. Otras vistas de la cámara mostraron escombros que llovían sobre el sitio de prueba, al que Musk llama Starbase, después de que un estruendoso boom crujiera la instalación.

Los fragmentos de escombros ligeros de la nave espacial aparentemente viajaron hasta 5 millas (8 kilómetros) desde el sitio de lanzamiento y aterrizaron en un área de observación pública, aunque el material puede haber sido desprendido del cohete mientras ascendía hacia la cúspide de su trayectoria, y no durante la explosión justo antes del aterrizaje.

Musk tuiteó el lunes que la fase de ascenso del vuelo de prueba Starship SN11 se desarrolló de acuerdo con el plan. La transición a horizontal y control durante su caída libre de regreso a la Tierra también fue buena, dijo.

Pero una pequeña fuga de metano provocó un incendio en uno de los motores Raptor del vehículo y «frió» parte de un sistema de aviónica. Eso provocó un «arranque difícil» en la turbobomba de metano del motor al comienzo de la combustión del aterrizaje, dijo Musk.

«Esto se va a arreglar seis dice hasta el domingo», tuiteó Musk.

La explosión del 30 de marzo fue el cuarto vehículo consecutivo de Starship que SpaceX ha perdido desde que comenzó los vuelos de prueba a gran altitud en diciembre.

Un aterrizaje forzoso en un vuelo de prueba de Starship del 9 de diciembre que de otra manera fue exitoso fue causado por la baja presión de los tanques de cabecera que alimentan los motores Raptor del vehículo para la combustión crítica justo antes del aterrizaje, y uno de los motores Raptor no se volvió a encender para la combustión de aterrizaje en vuelo de prueba 2 de febrero.

El cohete SN10 logró el primer aterrizaje suave de un vehículo Starship de tamaño completo al final de un vuelo de prueba del 3 de marzo, pero el cohete explotó minutos después.

SpaceX está desarrollando el vehículo Starship como el cohete, la tripulación y el transportador de carga de próxima generación de la compañía para eventualmente reemplazar el lanzador Falcon 9 y la cápsula Dragon. El vehículo Starship que ahora se está probando en Texas formará la etapa superior del nuevo cohete gigante, que tendrá una altura de casi 400 pies (unos 120 metros) con el Starship apilado encima de un enorme escenario propulsor.

El cohete de tamaño completo configurado para misiones orbitales tendrá 28 motores Raptor en su primera etapa y seis motores Raptor en la etapa superior de Starship. SpaceX dice que será capaz de entregar más de 220.000 libras, o 100 toneladas métricas, de masa de carga útil a la órbita terrestre baja.

Una vez en órbita, la nave espacial podrá recibir un nuevo suministro de metano y propulsores de oxígeno líquido para continuar y transportar su carga pesada, y eventualmente personas, a destinos más distantes, como la luna y Marte, según SpaceX.

La etapa de refuerzo, conocida como Super Heavy, y el vehículo Starship serán completamente reutilizables para limitar los costos de lanzamiento.

Pero primero SpaceX necesita dominar la maniobra de aterrizaje de Starship, que es muy diferente a la forma en que SpaceX aterriza sus propulsores de cohetes Falcon operativos. SpaceX también planea comenzar vuelos de prueba de los primeros prototipos de refuerzo Super Heavy.

Starship SN11 antes de su vuelo de prueba del 30 de marzo. Crédito: SpaceX

El próximo cohete Starship de SpaceX, designado SN15, se está preparando para lanzarse desde su hangar de ensamblaje en el sitio de prueba cerca de la playa de Boca Chica en el sur de Texas. Una vez que esté en la plataforma de lanzamiento, los ingenieros de SpaceX realizarán una serie de comprobaciones y probablemente intentarán una prueba de repostaje y una prueba de disparo antes de proceder a un vuelo de prueba.

El complejo de producción Starship se encuentra a un par de millas tierra adentro de las plataformas de lanzamiento y aterrizaje.

SpaceX omitió la construcción de SN12, SN13 y SN14 a favor de una configuración actualizada de Starship que debutará con SN15.

«Tiene cientos de mejoras de diseño en estructuras, aviónica / software y motor», tuiteó Musk la semana pasada. “Con suerte, una de esas mejoras cubre este problema (con SN11). De lo contrario, la modernización agregará algunos días más «.

SpaceX tiene como objetivo lanzar el primer Super Heavy y Starship completamente apilados en un intento de lanzamiento orbital desde el sur de Texas en julio. «Ese es nuestro objetivo», tuiteó Musk.

Un intento de lanzamiento orbital para julio es un objetivo agresivo, como muchos programas descritos por el fundador y director ejecutivo de SpaceX.

La próxima gran actualización tecnológica del vehículo Starship vendrá con SN20 a finales de este año, según Musk.

«Esas naves serán capaces de orbitar con escudo térmico y sistema de separación de escenario», tuiteó Musk. “La probabilidad de éxito en el ascenso es alta. Sin embargo, los vehículos SN20 + probablemente necesitarán muchos intentos de vuelo para sobrevivir al calentamiento de entrada Mach 25 y aterrizar intactos «.

SpaceX ha apilado el primer banco de pruebas de refuerzo Super Heavy, conocido como BN1, en el sitio de lanzamiento del sur de Texas. Pero Musk dijo que el vehículo es un pionero para probar técnicas de fabricación y producción, y no volará. Los equipos están construyendo el segundo prototipo Super Heavy, BN2, para vuelos de prueba atmosféricos antes de proceder con la construcción de BN3 para un posible intento de lanzamiento orbital.

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