Orlando City nunca ha ganado un partido de playoffs de la MLS. Diablos, nunca se juega en uno. Sin embargo, los Lions están a 90 minutos de ser coronados campeones de la MLS is Back.

Nani se encargó de eso, con la ex estrella del Manchester United anotando dos grandes goles en un lapso de seis minutos en la primera mitad como parte de una victoria por 3-1 sobre Minnesota United en su semifinal el jueves por la noche.

El equipo anfitrión del torneo de facto no comenzó de manera muy brillante, pero Nani cambió todo eso para tomar impulso y apuntar a Orlando en la dirección de la final del 11 de agosto contra los Portland Timbers. Un rayo en el área había retrasado una hora el tiro inicial de la semifinal. Luego, poco más de media hora en el partido, golpeó dos veces en el campo en la forma del capitán de Orlando City.

Con Minnesota, el lateral derecho titular Romain Metanire, lesionado, le dio al veterano de 33 años una ventaja de enfrentamiento contra el versátil mediocampista estadounidense Sub-23 Hassani Dotson. Presionado para desempeñar un papel de fullback, Dotson tuvo un buen desempeño contra Nani, que era mucho más experimentado, hasta el minuto 36. Fue entonces cuando Robin Jansson disparó una diagonal precisa de largo alcance por la espalda, destacando a Nani en el canal izquierdo. Un magnífico primer toque preparó a Nani para el resto, y mostró la fuerza para contener a Dotson antes de meter el balón por el portero Tyler Miller.

Su segundo gol fue aún más especial, aunque Dotson fue culpable de darle demasiado espacio a Nani. Quizás desviando su atención momentáneamente por un par de carreras sin balón, Dotson se alejó y permitió que Nani se preparara para una ráfaga de 20 yardas en el minuto 42 que duplicó la ventaja.

Orlando se vio obligado a sudar hasta tarde, y la ola de presión de Minnesota dio sus frutos con un gol de consolación. Mason Toye hizo los honores, corriendo con un gran pase de Kevin Molino para vencer a Pedro Gallese y poner el 2-1.

Con Minnesota continuando presionando por un empate, con una ráfaga tardía y una llamada cercana que recuerda las escenas de la final de la Copa Abierta de EE. UU. 2019, Orlando golpeó en el mostrador. Benji Michel, que jugó su fútbol universitario en Portland, rodeó a Miller y terminó con una red vacía después de recibir un pase de Nani para coronar el marcador y establecer un enfrentamiento contra los Timbers.

Por lo demás, la noche pertenecía a la estrella principal de Orlando. Nani, para su crédito, ingresó a la competencia con una mente abierta y una perspectiva positiva sobre hasta dónde podría llegar Orlando a pesar de la histórica falta de éxito del club. Con tres goles y cuatro asistencias en los seis partidos de Orlando (un gol y dos asistencias tuvieron lugar en la fase de grupos y contarán para sus totales de temporada regular), es una razón tan importante como cualquiera para que Orlando esté en la final y podría terminar hasta desafiar a Sebastián Blanco de Portland (tres goles, cinco asistencias) por los honores de MVP del torneo dependiendo de cómo vaya el partido por el título.

“Creo que es igual para todos”, dijo Nani a Sports Illustrated antes de que comenzara el torneo. “Al estar lejos de nuestras instalaciones durante tanto tiempo, tuvimos que adaptarnos para regresar lo antes posible. Pero antes de ver a los equipos en el campo jugando un partido, no se puede decir quién será el favorito, quién va a ganar o quién es mejor que quién. Necesitas ver los equipos; es necesario ver cómo se desempeñarán, cuál será la motivación de los jugadores. Pero una cosa que puedo decir es que estamos trabajando duro, y nuestro entrenador (Oscar Pareja) nos ha estado dando todo, intentando ayudarnos a mejorar nuestro juego. Y creo que hemos estado haciendo un gran trabajo “.

La huella de Pareja en el club ha sido evidente a su regreso a la MLS después de una temporada en el Club Tijuana. La huella de Nani también ha estado en todo este torneo, y Orlando está ahora a una victoria de asegurar el primer éxito tangible del club en la MLS y sellar un lugar poco probable en la Liga de Campeones de la Concacaf 2021.

Portland, ganador de la Copa MLS 2015 y finalista 2018, entrará a la final con un pedigrí mucho mayor. Sin embargo, ningún jugador en el campo tendrá más experiencia en los grandes juegos que Nani, el cuatro veces campeón de la Premier League que tiene 16 trofeos de clubes y una medalla de campeón de la Eurocopa 2016 para acompañar su papel titular con Portugal en el Mundial de 2014. .