Norman Whitfield y las tentaciones apuntan alto en 1973

Quizás fue una obra maestra. ¿Pero de quién?

Era 1973 y Las tentaciones pensaba (tal vez esperaba) que estaban en una encrucijada. Sus discos habían ido creciendo cada vez más «lejos», lo que funcionaba en términos de ventas, pero el soul psicodélico no era un estilo de música con el que necesariamente se sintieran cómodos. Su productor, Norman Whitfield, los había transformado de dulces armonizadores de soul en un acto capaz de prosperar en la era del rock progresivo. Uno de sus dos álbumes de 1972 se llamaba Solid Rock, y sus LP se posicionaron con fuerza durante un período en el que otros grupos vocales de Motown apenas se registraban. Sin embargo, The Temptations prefirió su antiguo estilo de soul dulce a pesar de su facilidad para este ritmo funky de influencia rock.

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Curiosamente, no solo competían con bandas de rock que no estaban asociadas con ellos; se encontraron segundos en la fila para algunas de las canciones que escribieron Whitfield y el letrista Barrett Strong. “Papa Was A Rollin ‘Stone” había sido previamente grabado por Rare Earth, incluso si fueron The Temptations las que lo hicieron masivo. Debe haberle dolido que la canción hubiera sido entregada por primera vez a una banda de rock de Motown que The Temptations debería haber superado en rango. Las cosas se estaban saliendo de control.

All Directions, el segundo álbum del grupo de 1972, había presentado una versión de 12 minutos de “Papa…”, una canción narrativa con un profundo fondo funky y una orquesta que ambienta el clima. Entonces, cuando Norman Whitfield comenzó a trabajar en una larga canción principal para un nuevo álbum construido en líneas similares, el grupo sin duda pensó, OK, «Papa …» era el número uno, vamos a tener un poco más. Sin embargo, el álbum que se convirtió en obra maestra no era como su predecesor. Su manga presentaba un bajorrelieve de mármol falso de los rostros del grupo de perfil. Debajo, un letrero decía «Producido por Norman Whitfield», que también aparecía en la parte posterior. La implicación era que The Temptations era una obra de arte esculpida por su productor, la figura más importante aquí. Mientras que los músicos fueron acreditados en la parte de atrás, los Temptations individuales no. Y había una gran imagen de enfoque suave del productor en el flip, con The Temptations emergiendo de su cabeza.

Entonces, ¿de quién fue la obra maestra? Al parecer, del Sr. Whitfield.

Masterpiece comienza prometedora con la elegante «Hey Girl (I Like Your Style)», que pone al grupo en el modo de su éxito de 1971 «Just My Imagination», con la voz principal de Richard Street adecuadamente enamorada. Luego viene la canción principal, casi 14 minutos. Si bien las letras son adecuadamente de gueto en el estilo reciente de Temptations, Whitfield, quien la escribió solo, no era el letrista que era Barrett Strong, y no hay una historia como tal, solo algunas instantáneas sombrías. El grupo tiene tres minutos para expresar su talento vocal, solo el 21 por ciento de la pista. No obstante, una versión editada se ubicó en el Top 10 de EE. UU.

La segunda cara del original de Masterpiece se abrió con «Ma», una canción más centrada, feminizando la plantilla «Papa …» con un giro positivo. «Law Of The Land», con una excelente voz principal de el difunto Dennis Edwards, que fue infrautilizado en el álbum, entrega otro mensaje funky. Esta vez The Temptations la cantó antes de Rare Earth, aunque Motown eligió la versión de esta última para un sencillo estadounidense. “Plastic Man”, el segundo sencillo de Masterpiece, es una melodía difícil sobre un tema familiar de principios de los 70, con voces más finas dirigidas por Edwards. El cierre de «Risa Tomorrow» convierte el elemento psicodélico en un doble arcoíris, con Damon Harris cantando suavemente sobre una habitación sin piso: es territorio de viaje ácido, una ola de efectos que aumentan lentamente y terminan en caos. Esta vez Whitfield no se excede: la canción es alucinante sin perder un toque humano compasivo.

Masterpiece puede ser un título exagerado, pero hay brillo aquí, gran parte de un grupo relegado a un segundo plano en su propio álbum. Pero entregaron lo que se les pidió. El arreglista Paul Riser merece crédito por las orquestaciones que ayudaron a realizar la visión de Norman Whitfield. ¿Qué pasa cuando el productor se convierte en la estrella? Obra maestra, exagerada pero a veces excelente, responde a esa pregunta. Un mejor equilibrio entre svengali y cantantes podría haber sido más satisfactorio, pero principios de los 70 fueron tiempos de exceso de música, y este álbum fascinante, aunque recocido, les sienta perfectamente.

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