Núcleo SLS listo para su envío a Florida; La NASA todavía espera un lanzamiento a fines de 2021 – .

Los equipos del Centro Espacial Stennis de la NASA en Mississippi levantan la etapa central del Sistema de Lanzamiento Espacial del banco de pruebas B-2 el 19 de abril después de una prueba de fuego caliente el 18 de marzo. Crédito: NASA

Los equipos del Centro Espacial Stennis en Mississippi retiraron el núcleo del primer cohete de carga pesada del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA de un banco de pruebas a principios de esta semana para cargarlo en una barcaza y llevarlo al Centro Espacial Kennedy en Florida, donde está previsto que llegue la etapa del cohete. a finales de mes para comenzar los preparativos finales para un vuelo de prueba alrededor de la Luna.

Los gerentes de la NASA todavía esperan lanzar el primer vuelo de prueba del Sistema de Lanzamiento Espacial con una cápsula de la tripulación Orion sin piloto para fin de año. Steve Jurczyk, administrador interino de la NASA, dijo a . a principios de esta semana que la misión, conocida como Artemis 1, podría lanzarse a fines de octubre si todos los preparativos finales salen a la perfección.

Pero ese rara vez es el caso de los cohetes nuevos, y no ha sido la historia del programa SLS de la NASA, que se retrasó mucho tiempo. Jurczyk reconoció que será «muy desafiante» tener el cohete listo para funcionar en el plazo de octubre o noviembre.

Un calendario más realista muestra el lanzamiento de la misión Artemis 1 en el primer trimestre de 2022, dijeron las autoridades.

El SLS es fundamental para los planes de la NASA de devolver humanos a la Luna. La NASA utilizará el gigantesco cohete para lanzar astronautas hacia la Luna a bordo de la nave espacial Orion. La agencia también está desarrollando una mini estación espacial para poner en órbita alrededor de la Luna, y la NASA anunció la semana pasada que seleccionó a SpaceX para construir el módulo de aterrizaje para transportar a los astronautas hacia y desde la superficie lunar en la primera misión de aterrizaje de Artemis.

El enorme escenario central SLS mide 212 pies (64,6 metros) de altura. La NASA probó los cuatro motores principales alimentados con hidrógeno del cohete en el banco de pruebas B-2 el 18 de marzo en el Centro Espacial Stennis en el sur de Mississippi, logrando la prueba de desarrollo restante más significativa del cohete antes del lanzamiento.

La prueba de fuego caliente fue la culminación de la llamada campaña de prueba Green Run en Stennis. Con el disparo de prueba de ocho minutos completo, los equipos de tierra en Stennis secaron y limpiaron los motores principales Aerojet Rocketdyne RS-25 del cohete e inspeccionaron la funda de espuma aislante naranja del cohete.

El siguiente paso fue comenzar a desconectar las líneas de gas y propulsor que conducen al cohete. Después de algunos retrasos climáticos, los equipos de tierra finalmente levantaron el escenario principal fuera del banco de pruebas el lunes cuando los equipos lo retiraron de los soportes estructurales de la instalación.

La etapa central del SLS se eleva con una grúa del banco de pruebas B-2 el 19 de abril. Crédito: NASA

Las fotos publicadas por la NASA mostraron que la etapa central construida por Boeing se levantó verticalmente del enorme banco de pruebas, una vez utilizado para probar los propulsores de cohetes Saturno 5 de la era Apolo, y luego girado de lado para colocarlo en una cuna. El equipo de SLS en Stennis planeaba cargar el cohete en la barcaza Pegasus de la NASA a finales de semana para comenzar el viaje a la Costa Espacial de Florida.

La campaña de verificación de Green Run en Stennis fue la única vez que la NASA planea enviar un escenario central SLS al complejo de pruebas de Mississippi. Las futuras etapas centrales de SLS, que lanzarán personas, se enviarán directamente desde su fábrica en Nueva Orleans a Florida a bordo de la barcaza Pegasus.

La barcaza Pegasus, que alguna vez se usó para transportar tanques de combustible de transbordadores espaciales, fue especialmente modificada para acomodar la etapa central SLS aún más grande. El barco viajará por el río Pearl desde Stennis, a través del Golfo de México, alrededor del extremo sur de Florida, luego por la costa atlántica para llegar a la base de lanzamiento de la NASA.

Jurczyk dijo que la etapa central está programada tentativamente para llegar al Centro Espacial Kennedy el próximo jueves 29 de abril.

Los funcionarios de Kennedy están ansiosos por comenzar a trabajar con la etapa central. Los dos propulsores de cohetes sólidos de 177 pies de altura (54 metros) para el primer vuelo de prueba SLS, suministrados por Northrop Grumman, están completamente apilados en la plataforma de lanzamiento móvil del cohete en High Bay 3 dentro del Edificio de Ensamblaje de Vehículos.

“El equipo ha estado muy emocionado de finalmente tener el hardware real en nuestras manos”, dijo Cliff Lanham, gerente senior de operaciones de vehículos para el programa de sistemas terrestres de exploración de Kennedy. “Hemos visto dibujos. Hemos visto PowerPoints durante los últimos años, y ver el hardware real, realmente les da a todos una especie de sacudida de energía «.

Lanham dijo que la etapa central es la «próxima gran pieza del rompecabezas». Todos los demás componentes del Sistema de Lanzamiento Espacial y la nave espacial Orion para la misión Artemis 1 ya se entregaron a Kennedy.

Concepto artístico de apilamiento del Sistema de Lanzamiento Espacial dentro del Edificio de Ensamblaje de Vehículos en el Centro Espacial Kennedy. En esta ilustración, la etapa central de SLS naranja, dos propulsores de cohetes sólidos y la etapa superior son visibles, mientras que una grúa baja la nave espacial Orion sobre el vehículo de lanzamiento. Crédito: NASA

“La primera parte es apilar estos impulsores y preparar a Orion, y estamos trabajando en eso”, dijo Lanham. “Pero ahora, con la etapa central, eso hace que los grandes impulsores sean pequeños porque ahora tienes una etapa de 212 pies que está por llegar. Eso también nos revitalizará.

“Realmente podemos empezar a decir: ‘Oye, vamos a llegar allí. Vamos a lanzar este cohete ‘”, dijo Lanham.

Los equipos descargarán el escenario central de la barcaza Pegasus en Turn Basin del Kennedy Space Center, luego harán rodar el cohete en un transporte horizontal hasta el VAB cercano, donde ingresará por la puerta sur y permanecerá en el pasillo de transferencia, el pasadizo cavernoso en el medio. las bahías de ensamblaje de cohetes, durante varias semanas de trabajo.

«En el momento en que la barcaza aparezca aquí en Turn Basin, estaremos listos para partir», dijo Lanham. «Tenemos que sacarlo de la barcaza, tenemos que traerlo a la bahía baja aquí».

Los técnicos trabajarán en la espuma del sistema de protección térmica del cohete y comenzarán a instalar cargas pirotécnicas para el sistema de destrucción de seguridad de alcance de la etapa central. Luego, los equipos de tierra pretenden estar listos a mediados de mayo para rotar el cohete verticalmente y levantarlo con una grúa hasta la bahía alta 3. El operador de la grúa bajará con cuidado la etapa central entre los dos propulsores de cohetes sólidos SLS.

La etapa central del SLS se baja horizontalmente en el banco de pruebas B-2 para cargarla en la barcaza Pegasus de la NASA esta semana. Crédito: NASA

Los trabajadores conectarán la etapa central con cada refuerzo con tirantes en los puntos de sujeción de proa y popa. A continuación, se apilará la etapa superior SLS, derivada de la segunda etapa utilizada en el cohete Delta 4-Heavy de United Launch Alliance, y un adaptador que apoyará la nave espacial Orion.

El cohete se coronará con un modelo masivo de la nave espacial Orion para las pruebas de resonancia estructural del vehículo de lanzamiento completamente apilado. Una vez que se complete, los equipos moverán la nave espacial Orion real, ya integrada con su sistema de aborto de lanzamiento, al VAB para adjuntarla a la parte superior del Sistema de lanzamiento espacial.

El Sistema de Lanzamiento Espacial completamente ensamblado y la nave espacial Orion tendrán una altura de 322 pies (98 metros). Durante el lanzamiento, los cuatro motores RS-25 del cohete y los propulsores gemelos sólidos del cohete generarán 8.8 millones de libras de empuje. Puede enviar alrededor de 59,500 libras (27 toneladas métricas) de masa a la Luna, más que cualquier cohete en funcionamiento en la actualidad.

La NASA planea sacar el Sistema de Lanzamiento Espacial del Edificio de Ensamblaje de Vehículos por primera vez en agosto, pero más probablemente en el otoño, para viajar a la plataforma 39B para un ensayo de cuenta regresiva. El equipo de lanzamiento cargará hidrógeno líquido súper frío y propulsores de oxígeno líquido en el cohete y practicará los procedimientos de cuenta regresiva.

Una vez hecho esto, el cohete regresará al VAB para las comprobaciones finales y los preparativos, luego se desplegará nuevamente en la plataforma 39B para su lanzamiento.

Los propulsores gemelos de cohetes sólidos para la misión Artemis 1 están apilados en el Lanzador móvil SLS dentro del Edificio de Ensamblaje de Vehículos en el Centro Espacial Kennedy. Crédito: Stephen Clark / .

“Será muy difícil cumplir con la… fecha objetivo de fin de año calendario”, dijo Jurczyk en una entrevista a principios de esta semana. “Tenemos un horario. Sabemos lo que debe suceder con respecto a la integración del vehículo, y luego la integración del vehículo de lanzamiento con Orion y todo, y lo rastrearemos.

“El mejor calendario posible, si todo saliera a la perfección, sería a finales de octubre”, dijo Jurczyk. “Si todo salió perfecto, podríamos lanzarlo a finales de octubre, tal vez a principios de noviembre. No tenemos mucho margen «.

«Mientras sigamos alcanzando esos hitos, tenemos una oportunidad, pero tan pronto como veamos que nos estamos perdiendo esos dos o tres hitos, entonces probablemente echemos un vistazo al calendario y realmente analicemos detenidamente si Noviembre es posible «.

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