Nuevos permisos arrojan luz sobre la actividad en las instalaciones de SpaceX en Cidco y Roberts Road

La construcción y prueba del sistema de lanzamiento de próxima generación de SpaceX, Starship, se ha llevado a cabo principalmente en el pueblo de Boca Chica, Texas. Pero hace solo un par de años, el hardware de Starship también se estaba construyendo en una instalación de SpaceX en Cidco Road en Cocoa, Florida, cerca del puerto espacial más activo de Estados Unidos en Cabo Cañaveral.

Hoy en día, solo queda una sección de la nariz de Starship en el sitio, pero se han presentado nuevos permisos que muestran que las instalaciones de Cidco y Roberts Road en Florida todavía tienen roles muy activos en el programa Starship.

Cidco Road se enrolla

Cuando comenzó la creación de prototipos de Starship en 2019, los equipos de SpaceX en Boca Chica, Texas y Cocoa, Florida, competían entre sí para determinar los mejores planes de fabricación. Pero para enero de 2020, estaba claro que el desarrollo de Starship se centraría en Boca Chica. Las perspectivas eran oscuras para las instalaciones de Cidco Road en Cocoa, Florida, donde SpaceX había construido el prototipo de Starship Mk2.

La alguna vez bulliciosa instalación en el callejón sin salida se quedó en silencio, con mucha de la fuerza laboral moviéndose para apoyar el rápido desarrollo en Texas. Mk2 se mantuvo como centinela sobre los terrenos, mientras que un Octagrabber mejorado para Just Read the Instructions se estaba fabricando en el gran edificio de abajo. Ahora, solo la sección principal de la nariz de Starship Mk2 se puede ver en la instalación.

El nuevo desarrollo selló el destino de la producción de Starship en abril de 2020, cuando la próxima adición de nuevos condominios sellaría efectivamente la ruta de salida para grandes construcciones que luego se habrían apilado en el sitio de lanzamiento de Starship en el LC-39A del Kennedy Space Center.

Aparecen nuevos equipos en Cidco Road

A principios de septiembre de 2020, apareció en la propiedad una unidad evaporadora Purestream FLASH. Según el sitio web de Purestream, la unidad utiliza la evaporación para manejar las aguas residuales de los procesos de fabricación.

La unidad Purestream FLASH en las instalaciones viales de Cidco en septiembre de 2020, a través de Julia Bergeron para NSF

Los permisos recientes indican que la unidad FLASH es parte del proceso de purificación de sílice utilizado en la fabricación de «ladrillos» ligeros utilizados en el exterior de la nave espacial. La vida útil de una loseta de protección térmica hexagonal para Starship comienza en Cidco Road.

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Los mosaicos de protección térmica de Starship formarán el escudo térmico de la nave espacial, que protegerá la nave espacial y su carga útil durante la entrada atmosférica tanto en la Tierra como en Marte. Los mosaicos deberán resistir reentradas de alta energía durante vuelos interplanetarios y misiones a la luna, además de ser reutilizables en varios vuelos.

Se han visto secciones de escudo térmico en los prototipos de Starship en Boca Chica, y cada prototipo agrega progresivamente más mosaicos. Si bien estos vehículos no experimentan una entrada atmosférica, es probable que SpaceX esté probando métodos para unir las baldosas al vehículo, asegurándose de que sobrevivan a las vibraciones y las fuerzas aerodinámicas del vuelo.

El permiso entra en más detalles del proceso de purificación de sílice. Las balas que pesan aproximadamente 25 kilogramos se entregan a la instalación y se almacenan en un pabellón de almacenamiento cubierto. Estos fardos se cargan en un soplador de aislamiento que corta las fibras en trozos pequeños antes de soplar la sílice en una serie de tanques calentados de ácido nitírico. Cada paca se puede procesar en 10-15 minutos.

Después de pasar por el tanque final, la solución de ácido de sílice se descarga con una concentración de solución de ácido nítrico al 1,5% en un tambor rotatorio que separa la suspensión de sílice de la solución. La lechada de sílice se envía luego a las instalaciones de fabricación de escudos térmicos de Cabo Cañaveral para su posterior procesamiento. A continuación, la unidad FLASH procesa la solución ácida neutralizada.

Starship SN11 con un parche grande de baldosas de protección térmica, así como un puñado de parches pequeños, a través de Mary (@bocachicagal) para NSF

La instalación de Cidco continúa apoyando varias operaciones de SpaceX en el condado de Brevard, con varias áreas operativas descritas en la descripción de la instalación de permisos. “La instalación de Cidco consta de un almacén con dos grandes bahías; un barco de máquinas adjunto y una cabina de pintura; un área de limpieza abrasiva cubierta al aire libre; una estación de repostaje de vehículos con (3) tanques sobre el suelo de 500 galones para almacenar diesel, diesel y / o gasolina fuera de la carretera; un área cubierta separada (es decir, una carpa grande) donde los paneles de metal se cortan con cortadores de plasma y un chorro de agua; y un nuevo proceso de purificación de sílice a base de ácido nítrico equipado con una torre de evaporación de aguas residuales industriales ”.

El almacén se está utilizando actualmente para fabricar Octagrabber 3.0. Se espera que este Octagrabber se utilice para respaldar las operaciones de recuperación en A Shortfall of Gravitas (ASOG), el próximo tercer dron autónomo del puerto espacial de SpaceX. La fabricación de un tercer Octagrabber indica que la entrega de ASOG puede ser inminente.

No está claro si las operaciones de recuperación de la costa este albergarán tres barcos de aviones no tripulados o si se enviará uno al oeste para apoyar las operaciones de recuperación de Vandenberg. Los anuncios de trabajo recientes indican que se necesitará nuevamente una flota de recuperación para apoyar esas misiones, incluidos los puestos de técnico de recuperación para «Operaciones costa afuera de la costa oeste».

Instalación de Roberts Road

Aunque la instalación de SpaceX Cidco ya no es un banco de pruebas para la fabricación de prototipos de Starship, está claro que SpaceX ha encontrado valor en tener una instalación de usos múltiples fuera del sitio. Otra instalación remota es el complejo Roberts Road en los terrenos del Centro Espacial Kennedy.

Se ha presentado un nuevo permiso para ampliar el camino de acceso existente. Se propuso que esta instalación albergara una nueva torre de control y una instalación de renovación de Starship. La actividad se detuvo en Roberts Road y LC-39A cuando la prueba se aceleró en Boca Chica. Sin embargo, se ha detectado un gran edificio en construcción, lo que indica que este sitio puede comenzar a operar pronto.

LC-39A actualmente es compatible con todas las misiones Crew Dragon y Falcon Heavy, además de las misiones sin tripulación Falcon 9 en paralelo con los lanzamientos desde SLC-40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral adyacente. A medida que el diseño del vehículo madura y se acerca a las capacidades operativas, se planea que el nuevo soporte de lanzamiento y la plataforma de aterrizaje en LC-39A respalden los lanzamientos orbitales de Starship, además de los sitios de lanzamiento orbitales en Boca Chica y posiblemente las plataformas costa afuera Phobos y Deimos.

Se espera que las instalaciones de Cidco y Roberts Road comiencen a expandir sus operaciones a medida que los ingenieros solidifiquen los planes de Starship a través de pruebas rápidas en Boca Chica. El último vehículo prototipo, SN15, se está preparando para su despliegue en la plataforma de lanzamiento esta semana, y las pruebas del prototipo Super Heavy comenzarán pronto antes de un primer intento de lanzamiento orbital este año.

(Foto principal de las instalaciones de Cidco Road, con la unidad FLASH activa y Octagrabber 3.0 visibles, en abril de 2021, a través de Julia Bergeron para NSF)