Los Houston Dash son campeones de la Copa Challenge 2020, una frase que pocos esperaban hace un mes cuando el NWSL se convirtió en el primer deporte de equipo profesional en regresar a los Estados Unidos en medio de la pandemia de coronavirus.

Pero había un grupo de personas que creía plenamente que Houston era totalmente capaz de ganar el torneo de Utah: los Dash mismos. Una cosa es que los equipos deportivos digan que tienen esa creencia, pero es mucho más difícil salir y demostrarlo. Especialmente cuando eres un desvalido tan grande como el Dash, que se sentó con probabilidades iniciales de apuestas de +2000 el 1 de junio (cuando era un torneo de nueve equipos antes de que el Orgullo de Orlando tuviera que retirarse) y se les dio solo un 7% de posibilidades de ganar el campeonato por el sitio estadístico FiveThirtyEight cuando comenzó el torneo.

Sin embargo, cuando sonó el silbato final en el estadio Rio Tinto el domingo, culminando un mes de fútbol valiente, inspirador y, sí, a menudo fatigado, fueron los jugadores de Houston quienes levantaron su primer trofeo en la historia del club, haciendo ángeles de confeti en el suelo y doblete. Puñetazos Budweisers después del juego de una victoria por 2-0 sobre Chicago Red Stars, aparentemente perennemente serpiente.

El Dash se adelantó temprano, con Kristie Mewis recibiendo un pase bien colocado de Rachel Daly por el flanco izquierdo, pasando a la defensora de los Red Stars Kayla Sharples, quien derribó a Mewis en el área en el quinto minuto por la primera penalización por no disparar. Patada del torneo. El mediocampista Sophie Schmidt enterró fríamente al PK, colocando a Houston 1-0 y ejerciendo presión inmediata sobre un ataque de Chicago que a menudo ha tenido problemas para sentirse cómodo en Utah en la era posterior a Sam-Kerr.

Con una ventaja inicial en la mano, el plan de juego del entrenador de Dash James Clarkson funcionó a la perfección, con la línea de fondo (con la espalda del centro Megan Oyster jugando con una costilla rota) que se mantiene compacta para detectar varios ataques de las Estrellas Rojas, y Daly y las alas de Nichelle Prince y Bri Visalli está haciendo el trabajo sucio para evitar que la defensa de Chicago se acumule por detrás y también para defender cuando sea necesario. No ayudó al caso de los Red Stars que se estaban perdiendo varias piezas clave, y la ausencia de la defensora Casey Short debido a una lesión en la cabeza resultó ser particularmente costosa dadas las áreas donde Houston pudo aprovechar más.

En el momento de la detención, Shea Groom se soltó para rodear a Alyssa Naeher y dar inicio a la celebración oficial de Houston, sellando la victoria por 2-0 (y la Bota de Oro para su compañero de equipo Daly, que ayudó en el gol para asegurar el desempate para agregar el título de puntuación a su esfuerzo de MVP del torneo).

¿Qué tan improbable fue un campeonato de Houston? En los seis años de su existencia NWSL entrando en 2020, el Dash nunca había llegado a los playoffs. En sus últimas cuatro temporadas, habían perdido exactamente la mitad de sus 92 partidos, ganando ni un tercio de ellos. La frustración y la inconsistencia en el campo fueron temas comunes. También es el único club de la NWSL que no es el hogar de una sola jugadora actual asignada por el equipo nacional femenino de EE. UU. En su lista (Sky Blue, sin embargo, no tenía ninguno de sus jugadores USWNT en la Challenge Cup, y varias otras estrellas estadounidenses optaron por no participar del torneo).

Nada de esto importó para Clarkson, los co-capitanes Daly y Jane Campbell y una lista que, según Groom, fue acuñada apropiadamente como “la banda de inadaptados” por un compañero de equipo. Después de otra temporada mediocre en 2019, Clarkson salió e hizo una serie de movimientos fuera de temporada (intercambiando por Groom, los corredores centrales Oyster y Katie Naughton y la delantera Katie Stengel, sobre todo) que se combinarían con el talento que regresa para forjar una nueva identidad: una construido sobre la dureza, la creencia en sí mismos y una actitud de chip-on-your-hombro, y remodelar la percepción pública de un club que durante tanto tiempo ha sido una idea de último momento de la liga.

En el campo, funcionó mejor de lo que incluso Clarkson podría haber anticipado. Después de conceder un máximo de seis goles en la liga en la ronda preliminar, la renovada línea de fondo del Dash (con un movimiento inteligente en el medio del torneo del centrocampista Haley Hanson hacia la derecha) fue el ancla de su carrera a través de los nocauts, donde no concedieron Un solo objetivo. Ese giro de los acontecimientos fue tan improbable que, según OptaJack, fue la primera vez que Houston ha tenido tres sábanas limpias en su historia.

“Nunca he estado en un equipo que haya sido tan inseparable, tan valiente y peleas hasta la muerte”, dijo Groom el domingo después de ser nombrada Mujer del Partido. “Creo que este es un nuevo capítulo para Dash … solo necesitaba un poco de mentalidad ganadora”.

Mientras tanto, para las Estrellas Rojas, la derrota del domingo fue la última de una serie de finales decepcionantes, con el club que ha hecho cinco apariciones consecutivas en los playoffs, perdiendo la oportunidad de finalmente traer algunos cubiertos NWSL a Chicago. A pesar de llegar a Utah en una forma bastante saludable, el equipo de Rory Dames estaba lejos de tener toda su fuerza en sus juegos de semifinales y finales, e incluso puede haber sido considerado el desvalido de algunos cuando comenzó el campeonato.

Mientras que jugadores jóvenes como Sharples y Bianca St. Georges lucharon por contener a los atacantes de Dash el domingo, la experiencia de jugar en un escenario tan grande (y los primeros minutos que Dames eligió dar a muchos de sus jugadores menos experimentados durante la ronda preliminar) beneficiar solo a Chicago a largo plazo. Sin embargo, lo que está claro es que la ofensiva aún necesita trabajo, ya que descubre su nuevo aspecto sin Kerr, especialmente cuando se trata de ser clínico en el tercio final.

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Entonces, ¿qué sigue para el NWSL? El futuro inmediato no está claro después de lo que solo se puede describir como uno de los meses más exitosos en la historia de la liga, entre llevar a cabo la Challenge Cup de manera segura, revelar la marca para el equipo de expansión 2021 de Louisville y asegurar un lado de expansión de Los Ángeles lleno de estrellas y salpicaduras para la temporada 2022.

The Washington Post informó que los jugadores de NWSL tienen una fecha de informe del 17 de agosto para regresar a sus mercados locales para reanudar el entrenamiento, y se espera que la liga haga todo lo posible para trabajar con protocolos de virus e intentar mantener algún tipo de competencia partidos en los próximos meses, ya sean exhibiciones o algo así como mini torneos regionales.

Asegurar algún tipo de competencia futura (la temporada regular original estaba programada para octubre) podría ser importante para los jugadores de la liga, que de repente enfrentan la posibilidad de no tener más juegos de clubes hasta la pretemporada de la NWSL en 2021. Eso sería un despido masivo para un grupo que ya pasó la mayor parte de la primavera pasada en cuarentena, y llegaría en un momento menos que ideal para los jugadores internacionales, con los Juegos Olímpicos inminentes el próximo verano. Ya, Meg Linehan del Athletic informó que el centrocampista de North Carolina Courage / USWNT Sam Mewis ha firmado un contrato de un año con el club inglés Manchester City, con la estrella de Washington Spirit / USWNT Rose Lavelle considerando una oferta del mismo club.

Si Lavelle también firma, el NWSL ya no tendrá dos de sus mejores centrocampistas hasta después de los Juegos Olímpicos de Tokio. Parece muy probable que otros jugadores sigan su ejemplo en la búsqueda de oportunidades para 2020 y / o 2021 en el extranjero, ya que la situación del virus y la incertidumbre en los EE. UU. Hacen que una salida temporal a ligas como las de Inglaterra, Francia y Alemania parezca atractiva (y en Europa, las ligas de clubes corren todo el invierno, en contraste con el horario tradicional de primavera / verano / otoño del NWSL).

Tales salidas serían al menos un golpe a corto plazo para el NWSL y todo el impulso que ha generado en los últimos meses bajo la nueva comisionada Lisa Baird, pero la energía y el entusiasmo provocados por un torneo exitoso, más intereses de patrocinadores y dos nuevas franquicias. en el camino sugieren que la liga está en buenas manos independientemente.