¿Podrían los Lakers caer en el torneo de play-in?

El camino hacia el título de la NBA de esta temporada será abrumador, especialmente para los contendientes de la Conferencia Oeste. Imagínese: Primero, gane un juego de entrada para entrar en el cuadro completo de postemporada, luego derrote a los Suns, Clippers, Jazz y Bucks en orden. O prueba con otro escenario: Felicitaciones, esta vez has evitado el juego de entrada, pero tu recompensa es una serie sucesiva contra los Nuggets, Jazz y Clippers antes que los Nets o los 76ers en las Finales.

Esas serían tareas difíciles para cualquier equipo, incluso para los campeones defensores. Y es por eso que a los Lakers les va tan mal en la primera ejecución publicada de The Ringer’s NBA Odds Machine.

Los Lakers no están jugando bien en este momento, como se esperaría de cualquier equipo que perdió a sus dos mejores jugadores por una lesión. En sus últimos 10 juegos, comenzando con la derrota en la que LeBron James se torció el tobillo, los Lakers tienen solo 4-6. Sus únicas victorias han sido contra los Kings y los agotados Cavaliers, Magic y Raptors; tienen la peor calificación ofensiva de cualquier equipo en ese lapso, aunque la defensa se ha mantenido bien.

Esa caída coincide con rachas calientes para los otros equipos principales del Oeste; el resto de los siete primeros sembrados de la conferencia tienen un combinado de 45-14 desde la lesión de LeBron. Esa disparidad ha hecho que los Lakers caigan en la clasificación, donde un terreno complicado y poderoso aguarda con la postemporada a solo un mes y el cambio de distancia.

Como escribí la semana pasada, la NBA tiene un nivel superior de ocho equipos esta temporada. Cinco de esos ocho equipos juegan en el Oeste, lo que significa que la única forma de que los Lakers eviten enfrentarse a uno de los otros en la primera ronda es conseguir un sembrado entre los tres primeros. Pero dada su posición actual, lesiones y calendario, Odds Machine pronostica solo un 8 por ciento de posibilidades de que los Lakers terminen tan alto.

Y la perspectiva podría empeorar fácilmente, especialmente si LeBron y Anthony Davis (Achilles) no regresan pronto. Esta tabla muestra las probabilidades de que los Lakers terminen la temporada en cada lugar de la clasificación.

Final de temporada regular proyectado de los Lakers

Probabilidades de semillas Probabilidades de semillas 1 <1% 2 1% 3 7% 4 18% 5 43% 6 20% 7 10% 8 2% 9+ <1%

Compare esa tabla con esta, que muestra el desglose de cada campeón de la NBA y finalista por cabeza de serie desde la introducción del reloj de lanzamiento. Los Rockets de 1994-95 son el único campeón que ingresó a los playoffs con un quinto puesto o más, el punto de partida más probable de los Lakers en esta postemporada.

Desempeño en los playoffs de la NBA de Seed en la era del reloj de tiro

Semilla Número de finalistas Número de campeones Semilla Número de finalistas Número de campeones 1 80 47 2 30 11 3 13 6 4 5 1 5 1 0 6 2 1 7 0 0 8 1 0

La considerable desventaja de los Lakers proviene de su calendario restante de la temporada regular, que es el cuarto más difícil de la liga por récord de oponente y el quinto más difícil por diferencia de puntos del oponente, con lesiones tomadas en cuenta. Y es particularmente brutal en los próximos dos y media semana, cuando los Lakers, quizás sin sus dos estrellas, juegan:

Miami Brooklyn Boston Utah (dos veces) Dallas (dos veces)

El riesgo de entrada de los Lakers es real, y esos juegos duales de Dallas, ambos en la carretera, podrían resultar cruciales para sus posibilidades de evitarlo. En este momento, los Mavericks son el no de Occidente. 7 sembrado, pero están jugando bien últimamente y cuentan con uno de los calendarios restantes más fáciles de la liga. Y ahora solo están tres detrás de los Lakers en la columna de derrotas, una brecha que casi podrían borrar en ese mismo mes.

(Si Dallas gana esos dos juegos, también tendría el desempate sobre los Lakers en caso de que los dos equipos terminen con el mismo récord. Los Lakers están actualmente 1-1 contra Denver y Portland, con un juego restante contra cada equipo por jugar. determinar esos desempates; ya han cedido los desempates tanto a los Suns como a los Clippers, ya que están 0-2 contra ambos).

Los Ángeles ciertamente serían grandes favoritos para avanzar en un escenario de entrada: tendrían el mejor equipo y casi con certeza estarían en el juego 7-8, lo que significa que tendrían dos intentos para ganar una vez, pero esa no es la apuesta en absoluto. El contendiente desea aprovechar para comenzar una carrera de playoffs.

Incluso si los Lakers se estabilizan lo suficiente para evitar el juego inicial, si quedan fuera de los cuatro primeros en la conferencia, también sacrificarán la ventaja de local. Esa no es una derrota prohibitiva, pero matemáticamente, esperaríamos que las series al mejor de siete entre equipos empatados lleguen a un Juego 7 aproximadamente el 30 por ciento del tiempo, y la ventaja de local sí importa en esa situación.

Toda esta preocupación viene con la salvedad obvia de que, bueno, LeBron es LeBron; algunos ya han comenzado a restar importancia a los próximos desafíos de los Lakers porque James «ha estado en esta posición antes». Pero en realidad no lo ha hecho. Aléjate, y está claro que, salvo sorpresas extremas en otras partes del cuadro, esta postemporada obligará a LeBron a recorrer el camino más difícil que haya atravesado para llegar a las Finales.

De los 30 oponentes que LeBron ha vencido en camino a las Finales hasta ahora en su carrera, solo cuatro tenían una calificación neta de más-5 o mejor, como lo hacen ahora los Jazz, Suns, Clippers y Nuggets.

Este gráfico muestra todos los oponentes de los playoffs antes de las Finales en la carrera de LeBron, medidos por el índice neto de la temporada regular. Hay dos conclusiones importantes que están claras: primero, las pocas derrotas de LeBron antes de las Finales casi todas han sido contra grandes equipos; y segundo, no se enfrentó a muchos grandes equipos durante su ridícula racha de finales de la última década.

La mayoría de las temporadas en las que LeBron llegó a las Finales, no tuvo que enfrentarse a un equipo con una calificación neta de más de 5 o mejor para llegar allí. En 2015 y 2018, tuvo que vencer solo a uno cada uno (los Hawks y los Raptors, respectivamente); en 2011, tuvo que vencer a dos, los Celtics y los Bulls. Esta temporada, lo más probable es que tenga que vencer a tres.

Esa historia de competencia bastante débil no es realmente un golpe contra LeBron. Solo puede vencer a los equipos en su calendario y, después de todo, los Cavaliers, Heat y Lakers casi siempre se han ganado uno de los mejores sembrados de playoffs, lo que facilita un enfrentamiento de primera ronda más ligero para facilitar el comienzo de sus carreras de playoffs. Pero no le quita nada al 10 veces finalista notar que ha sido un poco afortunado, en ocasiones. El año pasado, su primero en los playoffs de la Conferencia Oeste, hubo cinco grandes equipos en la temporada regular, y los Lakers no se enfrentaron a uno solo en toda la postemporada. Cuando los Lakers se enfrentaron al Heat en las Finales, dos de los mejores jugadores de Miami sufrieron lesiones en el Juego 1.

El hecho de que los otros equipos principales flaquearan antes de lo esperado sugiere cuán ardua fue la burbuja. Los Lakers merecen todo el crédito por sortear esos obstáculos intangibles; su título viene sin asterisco alguno. Pero seguramente se emocionaron cuando los Nuggets atacaron a los Clippers en las semifinales de la conferencia, eliminando a la mejor competencia de la conferencia del camino de los Lakers.

Esta temporada, a la inversa, los Nuggets son mejores, especialmente después de ganar la fecha límite de cambios con el canje de Aaron Gordon. Los Suns y Jazz obviamente también son mejores. Los Clippers son igualmente formidables. Todo lo cual conspira para hacer que el Oeste sea mucho más profundo en la cima que hace una temporada, cuando en realidad era una carrera de dos equipos y uno de esos equipos se atragantó en las semifinales de conferencia.

El pronóstico pesimista de los Lakers en esta postemporada surge no porque Odds Machine crea que los Lakers son malos, sino porque cree que el resto de los mejores equipos de la liga son tan buenos que el camino de LeBron será más difícil que nunca. Personalmente, todavía tomaría un equipo de Lakers saludable cara a cara contra cualquier equipo en cualquier serie. ¿Pero contra cuatro oponentes de alto calibre seguidos, sin ventaja de local y con una salud cuestionable para las dos estrellas? Eso es mucha incertidumbre acumulada, de ahí el escepticismo del modelo.

Después del título de la temporada pasada, LeBron dijo que creía haber ganado los dos «campeonatos más duros en la historia de la liga de la NBA», refiriéndose a su triunfo de 2016 sobre los Warriors de 73 victorias y su título de 2020. Esa valoración de este último se deriva de la dificultad de la burbuja y del estado del mundo el verano pasado. Pero solo desde una perspectiva en la cancha, una repetición este verano sería en realidad el campeonato más difícil de la carrera de LeBron, desde el principio hasta el final de la postemporada.