Por qué China todavía se aferra al carbón

El mundo todavía está avanzando en la dirección equivocada en la construcción de centrales eléctricas de carbón, y China, a pesar de sus promesas de reducir los combustibles fósiles para evitar una catástrofe climática, continúa impulsando esa tendencia.

China construyó la mayoría de las plantas de carbón completadas en 2020, y también representó el 85 por ciento de las nuevas propuestas de plantas de carbón del mundo, según un informe publicado el lunes por Global Energy Monitor, un grupo de investigación y defensa ambiental. Eso significa que en lugar de alejarse de la energía del carbón, la fuente de casi el 40 por ciento de las emisiones de carbono de China, se está duplicando.

Y debido en gran parte a China, la capacidad mundial de energía del carbón en desarrollo aumentó por primera vez desde 2015.

Al mismo tiempo, la UE y los EE. UU. Están retirando rápidamente las plantas de carbón a medida que las renovables, el gas natural y las regulaciones climáticas las hacen menos competitivas, pero aún necesitan acelerar las jubilaciones en los próximos años. Según un informe de 2018 por Greenpeace y el Global Energy Monitor, los países miembros de la OCDE (Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos) deben eliminar el carbón por completo para 2030 para mantenerse en línea con el objetivo del acuerdo climático de París de evitar que las temperaturas aumenten más de 1,5 grados centígrados. Los EE. UU. Y la UE, los mayores emisores históricos del mundo, no están en camino de retirar sus plantas de carbón antes de esa fecha límite.

«Espero que la gente se dé cuenta, es triste decirlo, pero cuán lejos estamos de donde debemos estar para el acuerdo climático de París», dijo Christine Shearer, directora de programas de Global Energy Monitor y coautora del nuevo informe sobre el carbón. .

China se ha comprometido a ser neutral en carbono para 2060, pero su nueva ola de carbón es la última señal de que está posponiendo las acciones inmediatas necesarias para cumplir con ese objetivo a largo plazo.

Comprender por qué China todavía se aferra al carbón es de vital importancia, porque las decisiones energéticas del país durante los próximos años jugarán un papel decisivo en si el mundo puede cumplir con los objetivos climáticos globales.

¿Qué está impulsando el último boom del carbón en China?

Durante la última década, China ha sido la principal fuerza impulsora detrás de la construcción de plantas de carbón en el mundo. Y en los últimos cinco años, esa división ha crecido. Como muestra el gráfico a continuación, las propuestas de plantas de carbón han caído rápidamente en el resto del mundo y han vuelto a subir en China desde 2018.

Monitor de energía global

En 2020, China agregó 38 gigavatios de energía a carbón, el 76 por ciento del total mundial, a su red. incluso cuando el presidente Xi Jinping pedía una recuperación ecológica mundial de la recesión económica causada por la pandemia.

Shearer dijo que esta construcción estuvo a la par con años anteriores, y agregó: «Sin embargo, es sorprendente, porque para la mayoría de los países hubo una desaceleración notable en 2020 debido a Covid».

Entonces, ¿por qué estamos viendo una divergencia tan grande entre la creciente retórica climática de Xi y la construcción sobre el terreno?

La historia de fondo es que a las provincias de China se les otorgó la autoridad para aprobar nuevas plantas de energía en 2014, lo que provocó un gran aumento en los proyectos. Para las provincias más pobres y ricas en carbón, la construcción de una nueva planta de energía es una forma de impulsar el PIB. Con la crisis económica de la pandemia, los gobiernos locales lanzaron una ola de nuevos proyectos la primavera pasada, según Lauri Myllyvirta, analista principal del Centro de Investigación sobre Energía y Aire Limpio, una organización de investigación global.

El objetivo climático a corto plazo de China es simplemente alcanzar el pico de sus emisiones, reduciéndolas antes de 2030; algunos funcionarios gubernamentales han tomado eso como un mandato para reducir las emisiones ahora, mientras que «otros lo ven como una ventana para construir más capacidad fósil mientras todavía hay espacio para que las emisiones crezcan», dijo Myllyvirta.

Sin embargo, los gobiernos locales no tienen total autonomía sobre estas decisiones. El gobierno central ha mantenido cierto control sobre las aprobaciones de plantas de carbón mediante un sistema de semáforos, a través del cual la Administración Nacional de Energía puede colocar a las provincias bajo luz roja, a menos que se desarrollen más plantas de carbón si ya tienen suficiente capacidad de energía. Sin embargo, en los últimos años, debido a las preocupaciones sobre la seguridad energética a medida que la demanda de electricidad sigue aumentando, el sistema de semáforos se ha vuelto muy laxo.

Para cumplir los objetivos climáticos globales, ese sistema debe cambiar. “La preocupación es el gobierno local”, dijo a Vox Fuqiang Yang, asesor principal del Programa de Transición Energética y Cambio Climático de la Universidad de Pekín. «Ahora es el momento de que el gobierno central recupere estos derechos de aprobación».

El gobierno central ha enviado señales de que está tomando medidas enérgicas contra las provincias que buscan nuevas plantas de carbón. El poderoso equipo central de inspección ambiental de China hizo un movimiento sin precedentes en febrero, emitiendo un informe condenando a la Administración Nacional de Energía (NEA) por no priorizar la protección ambiental en la planificación energética y permitir el desarrollo innecesario de plantas de energía. Pero hasta ahora, la NEA no ha emitido una respuesta pública que describa cómo planea cambiar.

Mientras tanto, se acerca otra gran prueba del compromiso de las máximas autoridades de controlar el carbón. China lanzó su decimocuarto plan general quinquenal en marzo y, en los próximos meses, se espera que publique planes específicos para el sector, incluido uno para el desarrollo de la electricidad. El Consejo de Electricidad de China ha propuesto un objetivo de capacidad de energía de carbón que permite que la capacidad de carbón aumente de 1.080 gigavatios en 2020 a 1.250 para 2025.

Pero eso no es compatible con el acuerdo de París. Según Yang, China tendrá que limitar aún más la capacidad de carbón a 1.150 gigavatios para alcanzar un pico de emisiones temprano, para 2025 (esa fecha de pico está en línea con el objetivo de París de 1,5 ° C, según el Instituto de Política de la Sociedad de Asia). Greenpeace East Asia está presionando para lograr un objetivo aún más estricto para 2025: 1.100 gigavatios.

Debido a que las plantas de carbón de China se utilizan muy por debajo de su capacidad total, los defensores del clima argumentan que no es necesario un mayor desarrollo. Pero actualmente, China tiene 247 gigavatios de energía de carbón en alguna etapa de desarrollo, por lo que cumplir con esos objetivos más estrictos será una batalla cuesta arriba.

Desarrollar toda esa capacidad también podría crear mayores obstáculos en el futuro. Según Global Energy Monitor y la vía de eliminación del carbón a 1,5 ° C de Greenpeace, China deberá comenzar a cerrar las plantas de energía para 2025, retirando 23 gigavatios anualmente durante la década. (Y ese informe se escribió en 2018, antes de estas últimas incorporaciones de energía de carbón, por lo que las jubilaciones tendrán que ser aún mayores ahora).

El resto del mundo se está alejando del carbón, pero no lo suficientemente rápido

Fuera de China, 2020 trajo algunos signos de esperanza de regiones que se alejan rápidamente del carbón y retiran las plantas existentes. el nuevo informe encontrado.

Como muestra la línea de puntos en el cuadro siguiente, si filtra China, las retiradas de carbón han superado la puesta en servicio desde 2018 (la puesta en servicio se refiere a una planta que está construida y lista para funcionar).

Una gran razón para eso: una desaceleración en el desarrollo del carbón en la India y el sudeste asiático. «El sur-sudeste de Asia fue considerado durante mucho tiempo como el próximo punto de acceso a la energía del carbón después de China, y en cambio lo que estamos viendo es que un gobierno tras otro anuncia que van a reducir la cantidad de plantas de carbón que han planeado», dijo. Esquilador. La caída del costo de la energía renovable ha hecho que el carbón sea menos atractivo, y la caída en la demanda de electricidad debido a la pandemia ha dado a muchos países la oportunidad de reevaluar sus planes energéticos, dijo.

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Por el lado de la jubilación, la UE y los EE. UU. Están impulsando la tendencia, empatando un récord de jubilaciones mundiales de carbón el año pasado. Sin embargo, para seguir realmente el camino de los 1,5 ° C (eliminar gradualmente todas las plantas de carbón en los países de la OCDE para 2030), EE. UU., La UE y otros emisores importantes deben hacer un impulso mucho más fuerte para las jubilaciones anticipadas en los próximos años.

Incluso con estas tendencias positivas, la toma de decisiones de China es importante, ya que el país actualmente representa la mitad de las plantas de carbón en desarrollo en todo el mundo.

«Si China sigue haciendo lo que está haciendo», dijo Myllyvirta, «simplemente no hay forma de que el resto del mundo lo compense».

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