Meses después de una pandemia que ha causado más de 500,000 muertes en todo el mundo, los científicos todavía están tratando de responder preguntas cruciales sobre el coronavirus.

El principal de ellos: todo sobre pacientes asintomáticos.

Las personas que contrajeron COVID-19 pero no se enfermaron y no tuvieron síntomas han sido uno de los factores más confusos de la emergencia de salud pública en curso. Actualmente, Estados Unidos tiene más de 2.5 millones de casos confirmados de coronavirus, pero es probable que muchas personas asintomáticas hayan caído en el olvido de los recuentos oficiales.

Ahora, los científicos dicen que sin una mejor comprensión de cuántas personas han sido infectadas asintomáticamente, es difícil saber con precisión cómo estas personas contribuyen a la propagación del virus y si los pacientes asintomáticos han desarrollado anticuerpos u otras protecciones que les conferirían algún tipo de inmunidad. contra la reinfección

El Dr. Jorge Mercado, neumólogo y médico de cuidados críticos en el Langone Hospital Brooklyn de la Universidad de Nueva York, dijo que la mayoría de estas preguntas se derivan del hecho de que los científicos aún no están seguros de por qué algunas personas que han estado expuestas al virus se enferman gravemente, mientras otros no desarrollan síntomas.

“Realmente no sabemos mucho sobre esta enfermedad”, dijo. “Sabemos un poco más que hace tres meses, pero todavía hay muchas cosas para las que no tenemos respuestas”.

Los funcionarios de salud pública todavía están luchando por controlar el verdadero número de personas que han sido infectadas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dijeron el jueves que el número de casos de COVID-19 en los EE. UU., Incluidos los que son asintomáticos, puede ser 10 veces mayor que lo que se ha informado, lo que significa que el verdadero recuento de casos podría estar más cerca de los 23 millones.

“Nuestra mejor estimación en este momento es que por cada caso reportado, en realidad hay otras 10 infecciones”, dijo el jueves el Dr. Robert Redfield, director de los CDC.

Al principio, muchos casos asintomáticos pasaron desapercibidos porque los estados estaban lidiando con una grave escasez de kits de prueba y suministros que limitaban la capacidad de prueba solo a los pacientes más enfermos. Como tal, muchas personas asintomáticas probablemente no tenían idea de que alguna vez fueron positivas, dijo la Dra. Marybeth Sexton, profesora asistente de medicina en la Universidad Emory en Atlanta.

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“Tendemos a detectar personas asintomáticas o levemente sintomáticas cuando hacemos un seguimiento de contactos, así que cuando encontramos a alguien positivo y comenzamos a evaluar a las personas con las que han estado en contacto”, dijo. “Creo que pasará mucho tiempo antes de que sepamos con certeza cuál es el porcentaje real”.

Sexton agregó que el largo período de incubación del virus también ha generado cierta confusión sobre cómo se define “asintomático”. Según los CDC, podría pasar hasta 14 días después de la exposición para que alguien muestre algún síntoma.

“Hay personas que son positivas pero que realmente no tienen síntomas, y hay personas que desarrollan síntomas muy leves o atípicos, y luego hay personas que piensan que son asintomáticas hasta que les pregunte acerca de algunas de las manifestaciones más inusuales de COVID-19 ”, dijo ella. “Pero a veces, todo esto se agrupa como” asintomático “.

Se cree que las personas en las tres categorías, incluidas las presintomáticas, pueden transmitir el virus, aunque nuevamente hubo cierta confusión sobre la naturaleza de la propagación asintomática. A principios de junio, la Organización Mundial de la Salud se vio obligada a aclarar que el coronavirus puede ser transmitido por personas sin síntomas después de que uno de los principales epidemiólogos de enfermedades infecciosas de la agencia, la Dra. Maria Van Kerkhove, declaró que pensaba que la propagación asintomática de COVID-19 era “muy raro.”

La evaluación de Van Kerkhove fue criticada por científicos de todo el mundo. Un día después, explicó que su respuesta se basó en varios estudios que no se habían sometido a una revisión por pares y dejó en claro que la orientación de la OMS sigue vigente.

Sin embargo, incluso si los científicos están seguros de que las personas asintomáticas pueden ser llamadas esparcidoras silenciosas, transmitiendo COVID-19 incluso si no muestran síntomas, no se sabe en qué medida estas personas están contribuyendo a los brotes.

“Hasta ahora ha sido muy difícil determinar cuánto de la transmisión se debe a las personas asintomáticas y cuánto se debe a las personas que se enferman bastante”, dijo Sexton.

Otra gran incógnita es cómo los sistemas inmunes de las personas asintomáticas responden al coronavirus y si desarrollarán anticuerpos u otras protecciones contra el virus.

Un estudio publicado el 18 de junio en la revista Nature Medicine fue el primero en examinar las respuestas inmunitarias en pacientes asintomáticos con coronavirus. Los investigadores siguieron a 37 individuos asintomáticos en el distrito chino de Wanzhou y los compararon con 37 personas que tenían síntomas.

Aunque fue un estudio pequeño, los científicos descubrieron que los pacientes asintomáticos desarrollaron anticuerpos, que son proteínas protectoras producidas por el sistema inmune en respuesta a una infección. Pero los investigadores descubrieron que los niveles de anticuerpos entre estos individuos disminuyeron en dos o tres meses.

Todavía no se sabe si los anticuerpos COVID-19 confieren algún tipo de inmunidad, pero si lo hacen, los resultados recientes sugieren que esas protecciones pueden no durar mucho, especialmente entre aquellos que son asintomáticos.

Mercado dijo que es posible que incluso los niveles bajos de anticuerpos puedan brindar cierta protección, aunque se necesitan más estudios para estar seguros.

“Hay un rayo de esperanza de que una respuesta de anticuerpos pueda al menos disminuir las posibilidades de que progrese a una enfermedad grave”, dijo.

El Dr. Daniel Kuritzkes, jefe de la División de Enfermedades Infecciosas del Hospital Brigham and Women en Boston, dijo que no es del todo sorprendente que los pacientes asintomáticos tengan una respuesta inmunitaria más modesta. Pero, señaló un hallazgo intrigante del estudio de Nature Medicine que enturbia aún más la definición de pacientes con coronavirus “asintomáticos”.

En las tomografías computarizadas de todos los participantes del estudio, los investigadores encontraron signos de inflamación pulmonar, conocidos como infiltrados pulmonares, incluso en personas que no mostraron síntomas. Se observaron firmas de inflamación en el 57 por ciento del grupo asintomático, un hallazgo “sorprendente” porque no es común realizar tomografías computarizadas en personas que no muestran síntomas de una infección respiratoria, según Kuritzkes.

“Hace que te preguntes si realmente eran asintomáticos, porque claramente tenían algo de neumonía”, dijo. “Simplemente demuestra que la ausencia de síntomas no es la ausencia de infección”.

Sexton dijo que el estudio reciente, aunque pequeño, revela algunas ideas sobre las respuestas inmunes de los pacientes asintomáticos, pero los resultados también muestran cuánto se desconoce sobre esta población.

“Hasta que sepamos de qué transmisión son responsables las personas asintomáticas, tiene mucho sentido seguir insistiendo en que todos deben usar una máscara”, dijo. “Si se encuentra en esa categoría y está usando una máscara, eso evitará que infecte a las personas y elimine esas partículas virales en el medio ambiente”. Y todos los que usan una máscara están haciendo lo mismo por ti ”.