Por Erwin Seba

HOUSTON (.) – Las empresas de energía, los puertos y las refinerías se apresuraron el lunes para cerrar cuando el huracán Sally se hizo más fuerte mientras avanzaba pesadamente hacia la costa central del Golfo de Estados Unidos, el segundo huracán significativo que paralizó la actividad de petróleo y gas durante el último mes.

El huracán está interrumpiendo las importaciones y exportaciones de petróleo ya que la única terminal costa afuera del país, el Louisiana Offshore Oil Port (LOOP), dejó de cargar buques cisterna el domingo, mientras que el puerto de Nueva Orleans cerró el lunes.

El gobierno de EE. UU. Dijo que el 21%, o casi 396,000 barriles por día (bpd), de la producción de petróleo crudo en alta mar y el 25%, o 685 millones de pies cúbicos por día (mmcfd), de la producción de gas natural se cerraron en el norte del Golfo regulado por EE. UU. de México. Esa área produce alrededor del 17% del petróleo crudo de EE. UU. Y el 5% de la producción de gas natural de EE. UU.

Sally fue ascendida a huracán el lunes, y se espera que toque tierra el martes, dijo el Centro Nacional de Huracanes (NHC) de EE. UU., Pero su trayectoria se ha desplazado hacia el este hacia Mississippi, lo que probablemente evitó algunas de las operaciones de refinación de Luisiana.

A partir de las 4 p.m. CDT (2100 GMT), Sally se encontraba a unas 105 millas (170 km) al este-sureste de la desembocadura del río Mississippi, y los vientos estaban aumentando, con vientos sostenidos de hasta 100 mph (155 kph).

Se han cerrado numerosas instalaciones de producción costa afuera, incluidas las operadas por Chevron Corp y BP Plc. El mes pasado, el huracán Laura obligó al cierre temporal de aproximadamente 1,5 millones de barriles por día de producción.

El puerto de Nueva Orleans y LOOP exportaron en conjunto unos 307.000 bpd de crudo y 411.000 bpd de productos refinados, e importaron alrededor de 342.000 bpd de crudo para el período junio-agosto, según datos de Kpler.

El impacto de Sally podría extenderse más allá de la duración de la tormenta, dijo un analista de la industria.

“No espero ver daños por viento, pero podríamos ver una cantidad significativa de inundaciones en tierra que impactan la infraestructura que posteriormente impacta la producción del Golfo de México”, dijo Andrew Lipow de Lipow Oil Associates en Houston.

Los funcionarios de Mississippi y Louisiana emitieron evacuaciones obligatorias para los residentes en áreas bajas.

La Guardia Costera de los Estados Unidos dijo que todo el tráfico desde el puerto de Nueva Orleans se detendría a las 6 p.m. CDT (2300 GMT).

La Guardia Costera cerró los puertos de Gulfport y Pascagoula, Mississippi, Mobile, Alabama y Pensacola, Florida, al mediodía.

Las refinerías de la región cerraron sus operaciones. La refinería de petróleo Phillips 66 Alliance, que procesa 255,600 bpd en un sitio a lo largo del río Mississippi en la costa de Louisiana, cerró el lunes, dijo el operador Phillips 66.

Shell redujo la producción a tasas mínimas el lunes en su refinería de 227,400 bpd en Norco, Louisiana, incluida la inactividad de su unidad de destilación de crudo, dijeron fuentes familiarizadas con las operaciones de la planta.

La refinería de Meraux, Louisiana, de 125.000 bpd de Valero Energy Corp planea continuar con sus operaciones normales a medida que la tormenta pase hacia el este, dijeron fuentes a ..

La refinería de 190.000 bpd de PBF Energy Inc en Chalmette, Louisiana, también continuaba con sus operaciones normales, dijeron fuentes familiarizadas con las operaciones en esa planta.

Chevron, BP, Equinor y Murphy Oil Corp evacuaron a algunos trabajadores costa afuera de las plataformas de producción, informaron las empresas. Royal Dutch Shell Plc redujo la producción en sus plataformas Olympus, Mars y Appomattox el lunes, dijo la compañía.

(Reporte de Erwin Seba, Gary McWilliams en Houston y Devika Krishna Kumar en Nueva York; Editado por Bernadette Baum y Timothy Gardner)

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