Cuando Junior Murvin lanzó su álbum debut, Police & Thieves, el sencillo principal ya se había convertido en el sonido de los disturbios políticos. La canción salió de los sistemas de sonido y bares en un caluroso día de agosto en Londres durante el Carnaval de Notting Hill en 1976, donde las tensiones entre los jóvenes del Caribe Negro y los policías blancos se convirtieron en un disturbio total, y 160 personas fueron hospitalizadas. Había informes conflictivos sobre cómo comenzó la violencia, supuestamente el arresto de un sospechoso de carterista actuó como catalizador, aunque en realidad eso fue solo la chispa. El hostigamiento continuo de los lugareños por parte de los agentes de policía proporcionó el barril de pólvora.

La vida aparentemente había imitado la canción que sonaba en los eventos que se desarrollaron.

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“Police & Thieves” es un himno políticamente cargado que representa luchas violentas entre la policía y las pandillas callejeras de Kingston. Con sus observaciones simples pero aleccionadoras, entregadas a través de un dulce y agudo croon, Murvin se distinguió de sus compañeros de reggae. La canción relanzaría la segunda fase de la carrera de Murvin, quien inicialmente comenzó como un cantante de rock bajo el nombre de Junior Soul, así como un compositor de canciones para artistas como Derrick Harriott y Keith & Tex.

A medida que la música jamaicana evolucionó hacia el sonido más político y espiritual de las raíces del reggae (gracias al éxito comercial de Bob Marley y los Wailers), Murvin también encontró su propio toque único y melifluo con su álbum debut, Police & Thieves, lanzado en Island Records en 1977.

Murvin grabó Police & Thieves con Lee “Scratch” Perry en sus Black Ark Studios, después de audicionar para el productor por segunda vez en su carrera. El álbum es considerado como uno de los tres álbumes en una llamada “Holy Trinity” de Black Ark, junto con The Heptones ‘Party Time y Max Romeo’s War ina Babylon, que estableció a Perry como una figura que ayudó a compartir y avanzar el sonido de raíces reggae. Hay una paleta sonora rica e inmersiva y algunos surcos profundos, densos y pesados, cortesía de un equipo crack de músicos de respaldo, compuesto por el guitarrista Robert “Billy” Johnson, el bajista Boris Gardiner y los tecladistas Winston Wright y Errol Nelson. Junto con una impresionante sección de trompeta de tres piezas llamada cuernos de Zap Pow, Police & Thieves se unieron con Murvin improvisando letras mientras la banda de acompañamiento proporcionó el ritmo.

Rebelión conmovedora

Police & Thieves es tanto un álbum de soul como un álbum de reggae. La producción de Perry, cuando se combina con el falsete meloso de Murvin y las letras socialmente conscientes, le dan a Police & Thieves la sensación de un reggae de raíces equivalente a la producción de principios de los 70 de Curtis Mayfield: Murvin incluso interpretó versiones de canciones de Mayfield al principio de su carrera. Desde la canción de apertura “Roots Train”, un himno intermitente sobre un viaje a la salvación espiritual, hay un ritmo rico e infeccioso en el álbum. “Tedioso” encuentra a Murvin haciendo paralelos entre la historia bíblica del éxodo y la expulsión de Jamaica del activista del poder negro Dr. Walter Rodney sobre una rica producción con ecos de doblaje. “Lucifer” es una afrenta al diablo a la par de “Chase the Devil” de Max Romeo, pero más funky y con un ritmo de graves penetrante. Y “I Was Apigned” cierra el álbum con un remolino hipnótico de cuernos y las amplias y cósmicas frecuencias de Perry.

Luego, por supuesto, está la canción principal, un himno brillante e infeccioso sobre la violencia entre la policía y las pandillas callejeras en las calles de Kingston. Murvin, en un contradictorio falsete cálido y relajante, canta pandillas callejeras y agentes “luchando contra la nación con sus armas y municiones”, y lamenta “todos los pacificadores se convirtieron en oficiales de guerra”. Es fácil ver por qué se convirtió en un éxito: a pesar de toda la frustración y la angustia, es un comentario político formulado en un paquete melódico y accesible. Su crítica social puede estar arraigada en un momento y lugar específicos, pero su mensaje de brutalidad entre quienes defienden la ley es uno que resuena hoy tan profundamente.

Pioneros del reggae punky

La escena que Murvin describe en “Police & Thieves” está capturada hábilmente en la alegre portada del álbum, bellamente diseñada por el artista Tony Wright (cuyos créditos también incluyen Tráfico‘s Low Spark of High-Heeled Boys y Bob Marley’s Natty Dread), aunque no captura la oscuridad de la canción en sí. Ese mismo año, el himno callejero de Murvin recibiría una reinterpretación radical del punk rock por El enfrentamiento, cuyos miembros Joe Strummer y Paul Simonon estuvieron, de hecho, presentes en el motín del Carnaval de Notting Hill. Ni Murvin ni Perry quedaron tan impresionados con la portada, pero al final terminó funcionando para Murvin cuando su sencillo original volvió a entrar en las listas en 1980 tras el aumento de la popularidad de The Clash.

Anclado por su sencillo inmortal, Police & Thieves proporcionó una reinvención fortuita de su carrera a Junior Murvin, además de ganarse su reputación como un álbum histórico para el reggae de raíces. Murvin lanzaría seis álbumes más a lo largo de su carrera, muchos de los cuales llevarían la misma alma y conciencia social de su debut. Sin embargo, el sonido de producción intoxicantemente rico de su única asociación con Perry proporciona una experiencia de auriculares más profunda e infinitamente gratificante, cuyo único éxito aún se siente tan urgente décadas después.

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