Robert Winglee, 1958-2020: ‘Rocket Man’ de la Universidad de Washington lanzó miles de carreras en el espacio y la ciencia

Robert Winglee el 17 de julio de 2019, en la inauguración del «ANGLes Challenge», que marca el 50 aniversario del alunizaje del Apolo 11. (Foto de Mark Stone / Universidad de Washington)

La comunidad aeroespacial global y los estudiantes de todo el noroeste han perdido a un investigador, mentor y «Rocket Man» que inspiró y guió a miles de jóvenes hacia carreras en las estrellas.

Eso es lo que dijeron colegas y amigos del fallecido profesor de la Universidad de Washington, Robert Winglee, durante un servicio conmemorativo virtual realizado el fin de semana pasado.

“La comunidad ha perdido no solo a un investigador fuerte, sino también a un arquitecto de experiencias”, dijo Jonathan Wrobel, un ingeniero de investigación en Lockheed Martin que trabajó como estudiante de posgrado en Winglee. «Robert inculcó una trayectoria positiva en tantas carreras y vidas, e hizo del mundo un lugar mejor con ello».

Robert Winglee (Foto de la Universidad de Washington)

Winglee, ex presidente del Departamento de Ciencias de la Tierra y el Espacio de la Universidad de Washington y actual director del Consorcio de Subvenciones Espaciales de la NASA en Washington, murió después de sufrir un ataque cardíaco en la víspera de Navidad. Tenía 62 años.

Le sobreviven su esposa, Jenny, y dos hijos, Kathryn y Matthew.

Winglee nació en Australia de padres chino-australianos, quienes desde temprana edad inculcaron un impulso por el aprendizaje de las ciencias, dijo su hermano, Peter Winglee. Pero la familia «también alentó nuestra exploración del lado práctico de la física y la química», dijo Peter Winglee. «Así que, naturalmente, exploramos los proyectiles y sus propulsores».

Winglee asistió a la Universidad de Sydney, donde obtuvo una licenciatura (con honores) y un doctorado. en física. Después de graduarse, Robert y Jenny Winglee se mudaron a los Estados Unidos en 1984. En 1991 se unió a la Universidad de Washington, donde enseñó y estudió física del plasma espacial y sistemas de propulsión.

Fue un innovador científico. Desarrolló los «Penetradores», descritos como un «arpón espacial» que podría dispararse contra un asteroide o la luna, atravesar la superficie para recolectar muestras y luego recuperarse a través de una larga línea. También dirigió a estudiantes de posgrado que desarrollaron Husky Sat 1, un satélite demostrador de tecnología lanzado al espacio en noviembre de 2019.

Winglee también era un administrador universitario calificado, dijeron sus colegas. Se desempeñó durante una década como presidente del Departamento de Ciencias de la Tierra y el Espacio y luchó por sus programas durante los abruptos recortes que siguieron a la Gran Recesión, agregó el profesor de Astrobiología de la Universidad de Washington, Roger Buick. «No sé cómo lo hizo, pero logró mantener las cosas estables en un momento en que muchos otros departamentos se estaban reduciendo drásticamente».

Tenía la habilidad de inspirar a otros. “Era como nuestro Capitán Picard”, dijo Irene Svete, oficial de información pública de la Universidad de Washington. “Una oportunidad aparecía en nuestro horizonte y él la señalaba como si dijera ‘Hazlo así, Número Uno’. «

Pero fue la tutoría de Winglee para sus estudiantes graduados, y para estudiantes de secundaria en comunidades desatendidas en todo el noroeste, lo que la mayoría de sus colegas recuerdan.

«Tratar de hacer una carrera de la ciencia tiene que ver con la tutoría», dijo Darci Snowden, profesora asistente de física en la Universidad Central de Washington, quien fue una de las estudiantes de posgrado de Winglee. «Robert me reintrodujo en el placer de la ciencia, lanzando cohetes y globos y jugando con robots».

Winglee dirigió expediciones de estudiantes para lanzar cohetes y globos meteorológicos a lugares que iban desde el lago Moses hasta el interior de Australia. Creía que ser profesor de ciencias no se trataba solo de publicar artículos, sino de «hacer que los estudiantes se entusiasmen con STEM», dijo Snowden. «Veremos su impacto en la próxima generación de científicos e ingenieros».

Muchos de los que alcanzó eran estudiantes de secundaria. Winglee concibió el Northwest Earth and Space Science Pipeline, un grupo financiado por la NASA que brinda educación STEM a adolescentes tradicionalmente desatendidos.

Fue «una idea radical», dijo Melissa Edwards, directora de aprendizaje digital en el Museo de Vuelo de Seattle. Winglee propuso que «las universidades, los museos y los socios educativos K-12 en tres estados podrían trabajar en conjunto para ofrecer contenido centrado en la NASA a los estudiantes».

Y funcionó, dijo Terrell Andrews, un miembro de Yakama Nation que es un estudiante de secundaria en White Swan, Washington. “Nos animó a hacer más, haciendo cosas que sus estudiantes (universitarios) estaban haciendo, pero a nivel de secundaria. «

Winglee “dedicó su vida a los estudiantes que buscan carreras STEM”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine, en una carta leída durante el memorial. Los esfuerzos de Winglee fortalecieron la fuerza laboral de la NASA y ayudarán a que Estados Unidos regrese a la Luna, agregó. «Siempre estaré agradecido con Rocket Man, su servicio a la NASA y a los miles de estudiantes a los que llegó a través de su trabajo».