Obra: Betelgeuse es una estrella supergigante roja, casi 1,000 veces más grande que el Sol.

Los astrónomos dicen que grandes parches fríos en una estrella “supergigante” cerca de la Tierra estuvieron detrás de su atenuación sorpresa el año pasado.

Las estrellas gigantes rojas como Betelgeuse con frecuencia experimentan cambios en el brillo, pero la caída al 40% de su valor normal entre octubre de 2019 y abril de 2020 sorprendió a los astrónomos.

Los investigadores ahora dicen que esto fue causado por gigantescas áreas frías similares a las manchas solares vistas en nuestra propia estrella madre.

Se especuló que Betelgeuse estaba a punto de convertirse en supernova.

Pero la estrella en cambio comenzó a recuperarse y para mayo de 2020 había vuelto a su brillo original.

Betelgeuse, que está a unos 500 años luz de la Tierra, está llegando al final de su vida. Pero no se sabe con precisión cuándo explotará; podría tomar hasta cientos de miles de años o incluso un millón de años.

Sin embargo, cuando la estrella gigante se quede sin combustible, primero colapsará y luego rebotará en una explosión espectacular. No hay riesgo para la Tierra, pero Betelgeuse se iluminará enormemente durante unas pocas semanas o meses.

Debería ser visible a la luz del día y podría ser tan brillante como la Luna durante la noche.

Debido a que la luz tarda unos 500 años en llegar a nosotros, estaríamos viendo un evento que sucedió siglos atrás.

Se han presentado varios escenarios para explicar los cambios recientes en el brillo de la estrella.

Los astrónomos han considerado previamente que el polvo producido por la estrella lo estaba oscureciendo, causando una fuerte disminución en el brillo.

Los gigantes rojos exhiben un comportamiento conocido como pulsación, causado por cambios en el área y la temperatura de las capas superficiales de la estrella. Las pulsaciones pueden expulsar las capas externas de la estrella con relativa facilidad.

El gas liberado se enfría y se convierte en compuestos que los astrónomos llaman polvo.

Variaciones de brillo en la superficie de Betelgeuse antes y durante su oscurecimiento. Las asimetrías llevaron a los autores a concluir que hay grandes estrellas.

Para probar la idea del polvo, los astrónomos utilizaron el Experimento Atacama Pathfinder (APEX) en Chile y el Telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Mauna Kea en Hawai. Estos telescopios miden la radiación electromagnética en el rango espectral de onda submilimétrica. La longitud de onda de esta radiación es mil veces mayor que la de la luz visible.

La historia continua

Esta parte del espectro electromagnético es particularmente buena para observar la distribución del polvo cósmico.

“Lo que nos sorprendió fue que Betelgeuse se volvió un 20% más oscuro incluso en el rango de ondas submilimétricas”, dijo el coautor Steve Mairs, del Observatorio de Asia Oriental en Taiwán, que opera el JCMT.

El resultado no es compatible con la presencia de polvo, dicen los investigadores. En cambio, dicen los astrónomos, las variaciones de temperatura en la fotosfera, la superficie luminosa de la estrella, probablemente causaron la caída del brillo.

“Las imágenes de alta resolución correspondientes de Betelgeuse de diciembre de 2019 muestran áreas de brillo variable. Junto con nuestro resultado, esto es una clara indicación de enormes puntos estelares que cubren entre 50% y 70% de la superficie visible y tienen una temperatura más baja que la más brillante fotosfera “, dijo el coautor Peter Scicluna del Observatorio Europeo Austral (Eso).

“En comparación, una mancha solar típica es el tamaño de la Tierra. La mancha estelar de Betelgeuse sería cien veces más grande que el Sol. El desvanecimiento repentino de Betelgeuse no significa que se convierta en una supernova. Es una estrella supergigante que crece como una super- mancha de estrella de tamaño “. dijo el coautor profesor Albert Zijlstra de la Universidad de Manchester, Reino Unido.

En comparación con nuestro Sol, Betelgeuse es aproximadamente 20 veces más masivo y aproximadamente 1,000 veces más grande. Si se coloca en el centro del Sistema Solar, casi alcanzaría la órbita de Júpiter.

Los hallazgos se publican en The Astrophysical Journal Letters.

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