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Si huele a tierra, las hormigas de fuego están interesadas

Usted y una hormiga de fuego tienen algo en común: ambos pueden oler la suciedad y, lo más probable es que a ambos les guste.

Aunque la mayoría de los humanos están de acuerdo en que la tierra fresca huele dulce, esa no es una opinión compartida universalmente. Las moscas de la fruta odian el olor, aparentemente porque indica comida en mal estado.

Por otro lado, a los mosquitos les gusta el olor a tierra y la usan como señal para la puesta de huevos. Y como escribí la primavera pasada, los diminutos artrópodos llamados colémbolos creen que la suciedad no solo huele muy bien, es el olor de la noche de bistec en el Sizzler.

La razón, como escribí aquí a principios de este año, es que la suciedad no huele a suciedad. Huele a bacterias, actinobacterias, para ser precisos. Estas bacterias generan los olores que consideramos característicos de la suciedad para hacer sonar la campana de la cena para que los colémbolos vengan a comer y dispersen sus esporas.

Por qué las hormigas rojas piensan que la tierra huele bien, y cómo llegamos a investigar esta pregunta poco ortodoxa, es una historia diferente.

Para aquellos de ustedes que llevan un registro en casa, las hormigas rojas son una de las desagradables especies invasoras originales, junto con la enfermedad del olmo holandés, el cedro salado y los dientes de león. Los nativos de América del Sur fueron introducidos al sur de los Estados Unidos en la década de 1930 y han procedido a apoderarse de la mayor parte del sureste, para angustia duradera de todos los demás habitantes. Las hormigas de fuego son famosas por pulular y picar, y su nombre es una descripción adecuada del resultado de un encuentro.

También son conocidos por su extraordinaria resistencia. ¿Nest se inunda? No hay problema. Simplemente une las piernas para formar una balsa de hormigas gigante y flotar hacia un lugar seguro, una estrategia que se desarrolló en las llanuras aluviales de América del Sur. Tales bolas de hormigas fueron vistas flotando en las aguas de la inundación del huracán Harvey.

Durante los últimos 90 años, las hormigas bravas han alterado irrevocablemente el sureste de Estados Unidos. Alrededor del 30 al 60 por ciento de la población humana es picada cada año, por no hablar de la vida silvestre y el ganado. En su búsqueda de proteínas, los enjambres pueden matar terneros y desgarrar los huesos. Las hormigas han desplazado a muchas especies nativas, reducido la biodiversidad, propagado enfermedades e incluso probablemente han causado que una especie de lagarto desarrolle patas más largas solo para proporcionar más palanca para arrojarlas.

Los costos no son solo físicos. Las hormigas bravas cuestan a los EE. UU. Alrededor de $ 6.5 mil millones anuales en una combinación de control, tratamientos médicos, pérdida de ganado y cultivos y facturas veterinarias. No estamos solos en nuestro sufrimiento. En solo los últimos 20 años, las hormigas bravas han colonizado China, Taiwán, Nueva Zelanda, Hong Kong, Macao, el Caribe y Australia.

Ese desafortunado giro de los acontecimientos puede ser lo que llevó a los científicos chinos a analizar la cuestión vital de las preferencias inmobiliarias de las hormigas bravas en una investigación publicada en septiembre en la revista PLOS Pathogens. Porque resulta que las reinas de las hormigas bravas tienen opiniones sólidas y uno de sus altamente deseables es, aparentemente, el perfume sucio.

En China, los científicos observaron que algunos suelos parecían estar favorecidos por las reinas de las hormigas bravas. Para investigar, los científicos colocaron muestras de suelos favorecidos y no favorecidos al final de un olfatómetro de unión en Y en el que cada brazo estaba perfumado con una suciedad diferente. Muchos más trabajadores y reinas terminaron en el brazo de suelo favorecido.

A continuación, los científicos probaron el suelo favorecido en busca de los compuestos químicos que producen las actinobacterias que dan a la suciedad su olor a tierra: geosmina y 2-MIB. El suelo favorecido era rico en ambos. Luego probaron la atracción de las hormigas por la geosmina purificada y el 2-MIB. Muchas más hormigas terminaron en los brazos tubulares perfumados por estos químicos que en los brazos de control. Las antenas de hormigas también produjeron una respuesta eléctrica a ambos químicos.

Al sondear el contenido bacteriano de la tierra, el suelo favorecido se enriqueció en actinobacterias en comparación con el suelo no favorecido. De esta suciedad, el equipo aisló dos cepas de Streptomyces y una de Nocardiopsis, ambos tipos de actinobacterias. Cuando agregaron estas bacterias al suelo no favorecido, de repente atrajeron a las hormigas.

Entonces, ¿por qué las actinobacterias pueden ser tan atractivas para las hormigas bravas?

Estos microbios son famosos por su destreza antibiótica. La mayoría de nuestros antibióticos se descubrieron en esas bacterias; la estreptomicina, por ejemplo, como era de esperar, proviene de Streptomyces. Las actinobacterias también son fabricantes talentosos de productos químicos antifúngicos. Dado que las bacterias del suelo tienen que competir con muchas otras bacterias y hongos, un arsenal químico bien abastecido ayuda a que las actinobacterias prosperen.

Al mismo tiempo, las hormigas de fuego tienen sus propios problemas por hongos. El suelo está lleno de hongos patógenos esperando a que una jugosa y jugosa hormiga de fuego se meta en ellos. Las reinas son más vulnerables después del apareamiento y antes de que nazcan las primeras obreras, que pueden prepararlas y limpiarlas, precisamente en el momento en que seleccionan un lugar para anidar.

Así como los antibióticos funcionan tan bien para nosotros como para las bacterias, los antifúngicos rociados indiscriminadamente por actinobacterias pueden ayudar a los insectos del suelo. Cualquier hormiga de fuego que pueda oler las actinobacterias (esencialmente escuchando a escondidas su conversación con colémbolos) podría obtener una ventaja al convivir con ellas.

Para investigar esa posibilidad, los científicos probaron ambos tipos de suelo en busca de hongos patógenos animales e insectos. Fueron enriquecidos en suelos no favorecidos y empobrecidos en suelos favorecidos. En experimentos de laboratorio, las reinas de las hormigas bravas también sobrevivieron mejor en suelos favorecidos que en suelos no favorecidos. Sin embargo, cuando el suelo no favorecido se mezcló simplemente con las bacterias Streptomyces y Nocardiopsis que habían aislado de los suelos favorecidos, las reinas sobrevivieron mejor.

Los científicos también observaron los cadáveres de reinas que habían pateado el cubo en un suelo no favorecido y descubrieron que brotaban hongos patógenos de insectos unos siete días después de la muerte. Por otro lado, las reinas muertas de suelo favorecido crecieron hongos de descomposición inofensivos o ninguno en absoluto.

Finalmente, cultivaron hongos patógenos de insectos aislados de reinas muertas en placas de cultivo con sus cepas aisladas de bacterias Streptomyces y Nocardiopsis, y descubrieron que las bacterias inhibían el crecimiento de los hongos.

Entonces, para las reinas de las hormigas de fuego, el olor a tierra puede ser el olor de una cocina y un baño recién fregados con toallas cuidadosamente dobladas, un purificador de aire, un deshumidificador, un par de lindos patitos de goma y un papel higiénico que no sea irónico. O algo así. Para ellos, el olor a suciedad es el olor a hogar, dulce hogar.

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