Solo abordar los vehículos no resolvería el problema de la contaminación del aire en la India: Alastair Lewis, profesor de la Universidad de York

El aumento del transporte de personas y mercancías conduce a más emisiones basadas en combustibles fósiles, e incluso el suministro de más alimentos conduce a emisiones y contaminación del aire.

Alastair Lewis, profesor de química atmosférica en la Universidad de York y director del Centro Nacional de Ciencias Atmosféricas del Reino Unido, es una figura internacional líder en la lucha contra la contaminación del aire en todo el mundo. Actualmente presidente del grupo asesor científico del gobierno del Reino Unido sobre contaminación del aire, ha estado trabajando con científicos en India durante los últimos cinco años para crear nuevas mediciones de emisiones para Delhi. Lewis, quien fue un orador en el Festival de Literatura de Jaipur de este año, habló con Faizal Khan sobre la ciencia de la contaminación del aire y su trabajo en la India. Extractos editados:

¿Qué tan diferente y peligrosa es nuestra atmósfera actual en comparación con el siglo pasado?
Es una respuesta compleja a una pregunta que suena simple. En resumen, depende mucho de dónde te encuentres en el mundo. En algunos lugares, especialmente en Europa, América del Norte y Japón, la calidad del aire en 2021 es mucho mejor que hace 50 o 100 años, producto de más de un siglo de controles de emisiones, desindustrialización gradual y descarbonización del suministro de energía. Sin embargo, quizás para la mayoría de la población mundial, la contaminación del aire ha empeorado en comparación con hace 50 o 100 años. Hay muchas razones detrás de esto: el rápido crecimiento de la población, la expansión de las economías, la industrialización que reemplaza a la agricultura como parte dominante de las economías y el aumento del nivel de vida son factores que impulsan el aumento de la contaminación. En términos de peligro, éste es difícil de responder. La toxicidad de la contaminación del aire ciertamente ha cambiado en los últimos 50-100 años.

Alastair Lewis, profesor de química atmosférica en la Universidad de York y director del Centro Nacional de Ciencias Atmosféricas del Reino Unido.

¿Cuáles son los principales factores que han contribuido al deterioro de la atmósfera terrestre?
Hay un acto de equilibrio difícil de gestionar, algo que se ha desarrollado a lo largo de los siglos, ¿cómo se hacen crecer las economías y se mejoran los niveles de vida sin pasar por un período de mala calidad del aire como consecuencia? En el pasado, proporcionar acceso asequible a energía eléctrica y calefacción para los hogares y la cocina significaba quemar combustibles fósiles, y el carbón ha sido históricamente una forma muy barata de hacerlo (aunque esto está cambiando rápidamente). El aumento del transporte de personas y mercancías conduce a más emisiones basadas en combustibles fósiles, e incluso el suministro de más alimentos conduce a emisiones y contaminación del aire. Ahora existen soluciones para muchos de estos problemas, pero a menudo aún cuestan más que las versiones contaminantes más antiguas, y la demanda de crecimiento económico a menudo ha tenido prioridad.

¿Cómo explica las grandes diferencias en la calidad del aire de lugares como Delhi y Londres?
El primer punto que a menudo se pasa por alto es la geografía. Incluso si Londres y Delhi tuvieran emisiones idénticas por persona, Londres probablemente lo haría mejor en promedio. El Reino Unido es una pequeña isla al borde de un océano Atlántico húmedo y muy ventoso, con muy pocos emisores en dirección al viento a lo largo de miles de kilómetros. Delhi está rodeada por una gran masa de tierra y tiene condiciones climáticas en invierno que pueden provocar una grave acumulación de contaminación. Por supuesto, esa no es la única razón. Londres ha estado lidiando con la contaminación del aire desde principios del siglo XIX y fue, durante muchos años, probablemente la ciudad más contaminada del mundo. Ahora está casi completamente desindustrializado y ha visto la implementación de controles de calidad del aire cada vez más estrictos, y en el Reino Unido en general, desde la década de 1960. Delhi actualmente tiene emisiones sustanciales provenientes de la propia ciudad, pero también se ve afectada por la NCR más amplia y, de hecho, el país más allá de eso. El proceso de control y reducción de la contaminación del aire en la India solo ha estado funcionando en serio durante un par de décadas, por lo que se encuentra en sus primeras fases. El desafío clave para India y Delhi es atravesar esta transición contaminada lo más rápido posible. Londres estuvo terriblemente contaminada durante unos 150 años. La pregunta es si Delhi puede solucionar sus problemas de contaminación mucho más rápido que eso.

¿Existe suficiente colaboración internacional sobre la contaminación del aire y el establecimiento de estándares y límites?
Existe una excelente colaboración internacional en la investigación de la química atmosférica y la contaminación del aire, y un entorno abierto para compartir conocimientos. A menudo, se trata de una cooperación internacional muy práctica para medir la contaminación en el campo, compartir instrumentos avanzados para estudiar la contaminación y desarrollar modelos. En los últimos cinco años, he estado involucrado en grandes proyectos de colaboración entre el Reino Unido y científicos chinos sobre mediciones en Beijing, y con científicos indios, trabajando juntos en Delhi.

Ha mencionado trabajar con científicos indios en Delhi. ¿Darías más detalles sobre la colaboración?
Ha habido algunos grandes experimentos de colaboración entre la India y el Reino Unido sobre la contaminación del aire en los últimos años. Mi propia institución, la Universidad de York, junto con las universidades de Manchester y Birmingham, ha estado trabajando con IIT-Roorkee, IIT-Kanpur, CSIR-National Physical Laboratory, Indira Gandhi Delhi Technical University for Women y National Environmental Engineering Research Institute, Nagpur. Esto ha implicado traer equipos del Reino Unido a la India para combinarlos con equipos que ya se encuentran en la India para realizar nuevas mediciones de la composición atmosférica, de las emisiones contaminantes (por ejemplo, de los vehículos) y mejorar las estimaciones modeladas de emisiones para
inventarios oficiales.

¿Qué tan avanzada está la investigación científica sobre la contaminación del aire en la actualidad? ¿Hay cosas que aún no sabemos?
El mayor desafío es asegurarnos de realizar un seguimiento de cómo cambia la química de la contaminación a medida que cambian las fuentes de contaminación, y que estamos seguros de que podemos diseñar soluciones que funcionen bien para el lugar donde se implementarán. En la década de 1960 en el Reino Unido, la química de la contaminación estaba dominada por el azufre de la quema de carbón en centrales eléctricas y hogares. Eso necesitaba investigación para comprender esos procesos. Pero la quema de carbón prácticamente ha desaparecido en el Reino Unido, para ser reemplazada por procesos relacionados con los vehículos y la agricultura. La química que producía el smog fotoquímico (que es predominantemente ozono de bajo nivel) solía estar dominada por la química del vapor de gasolina y los gases de escape de los automóviles, pero ahora está controlada por productos químicos de disolventes comerciales y productos domésticos. Por lo tanto, la contaminación del aire es un objetivo móvil y garantizar que nuestro conocimiento científico se mantenga al día con las emisiones actuales (y futuras) es clave.

La contaminación vehicular a menudo se cita como la principal razón de la contaminación del aire en las ciudades de la India. ¿Cómo se compara con la ciencia y los datos?
No son solo las ciudades de la India … en todo el mundo, los vehículos son probablemente la fuente más claramente identificable de contaminación del aire urbano. Por supuesto, son muy importantes, y esto incluye no solo los contaminantes que provienen del tubo de escape, sino también el desgaste de neumáticos y frenos, y la agitación de la superficie de la carretera. Pero existe el riesgo de que a veces se preste demasiada atención a esta fuente muy visible. Los efectos nocivos de los óxidos de nitrógeno de los vehículos se combinan con las emisiones agrícolas de amoníaco para formar partículas nocivas (a veces llamadas PM2.5). Solo abordar los vehículos contaminantes no resolvería el problema, se necesitan políticas que reduzcan las emisiones de múltiples sectores simultáneamente. Habiendo dicho eso, Delhi todavía opera con una gran proporción de vehículos de altas emisiones, por lo que se puede hacer mucho para reducir las emisiones.

Durante el cierre del año pasado, la gente de Punjab pudo ver los picos del Himalaya a más de 100 km de distancia. ¿Cómo ha afectado el coronavirus la contaminación del aire?
En algunos lugares, la reducción de los viajes y la producción industrial ha tenido un impacto significativo en la contaminación del aire. No ha sido universal, pero algunas de las imágenes de visibilidad mejorada que surgieron de la India fueron las más dramáticas del mundo. La pandemia ha demostrado cómo la atmósfera responde a grandes cambios en las emisiones y que los efectos y beneficios pueden ocurrir muy rápidamente. El sector más afectado por la pandemia fue el transporte, por lo que aquellos lugares donde el transporte representaba una gran fracción de la contaminación del aire experimentaron las mayores mejoras, siendo India uno de esos lugares. La pandemia ha tenido un compromiso social considerable con el tema de la calidad del aire, y ha sido un estímulo en algunos países gravemente afectados para hacer más, porque por primera vez, se ha hecho visible un mundo sin mala calidad del aire. Dicho esto, en países como el Reino Unido, las reducciones de algunos contaminantes fueron bastante pequeñas porque el transporte por carretera ya no es una fuente de contaminación tan dominante.

Ha criticado los métodos de filtración de aire como las torres de smog en el pasado. ¿Los purificadores de aire domésticos son diferentes?
Pueden marcar una diferencia positiva para el material particulado, especialmente si vive en un lugar muy contaminado. Si viviera en Delhi, probablemente tendría un sistema de filtración de aire para mi hogar. Pero no son una solución equitativa ni sostenible. Trasladan la responsabilidad de la buena calidad del aire del contaminador a la familia individual, dejándoles que limpien el aire en su propia casa incluso si no lo han contaminado. Esto introduce toda una serie de desigualdades en la provisión de aire limpio. Si tiene los recursos, puede comprar su solución al problema. Hasta hace poco, la contaminación del aire ha sido un gran nivelador. No importa si eras rico o pobre, todos respiramos el mismo aire y esa fue una poderosa motivación para la acción a nivel cívico. También hay un montón de otros aspectos insostenibles acerca de la filtración, como los materiales para alimentarlos con electricidad y filtros, etc., y tengo algunas preocupaciones sobre cómo se podría desarrollar la eliminación de miles de millones de filtros en los vertederos con el tiempo.

(Faizal Khan es autónomo)

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